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Ein Dichter lässt sein inneres Kind zum Spielen frei Jack Prelutsky hat schon lange Verse für Kinder geschrieben

BAINBRIDGE ISLAND, Wash.

Die Geburt der Bananaconda war ein Unfall von Schlaflosigkeit, Kabelfernsehen und tropischen Produkten.

„Bücher passieren auf seltsame Weise“, sagte der Dichter Jack Prelutsky, der Erfinder der Bananaconda, einer Würgeschlange mit Fruchtschale.

So war es vor einigen Jahren eine schlaflose Nacht, als er in seinem Haus die Treppe hinunterstieg, um einen Snack, eine Banane, zu sich zu nehmen, und es sich in einem Sessel niederließ, zu müde zum Schreiben. Er ist ein Fan von Natursendungen und fand in dieser Nacht eine Fernsehdokumentation über die Riesenschlange aus dem Amazonas. Er bemerkte das Zusammentreffen der Silben, und die Inspiration schlug ein. Sein Gedicht beginnt:

Oh schlanke Bananaconda

Du längster langer langer Kerl,

Wie gewunden und schlau du bist,

Wie rutschig, wie gelb.

Bald hatte er „Brokkoli“ und „Kartoffeln“ erfunden, und innerhalb weniger Wochen hatte er „Scranimals“ geschrieben, eine seiner bekanntesten Zusammenstellungen und ein perfektes Beispiel für seine Art logischer Verse.

'Er hat einmal ein Gedicht über einen Löwenbändiger geschrieben und er ist so ähnlich', sagte Susan Hirschman, die ehemalige langjährige Redakteurin von Prelutsky. „Er beherrscht die Sprache auf so brillante Weise. Und er wiederholt sich nie, er macht sich nie den leichten Weg.'

Prelutsky wurde kürzlich von der in Chicago ansässigen Poetry Foundation zum ersten 'Kinderdichterpreisträger' ernannt. Es ist ein Titel, komplett mit 25.000 Dollar Preisgeld und einem beschrifteten Medaillon, das er zwei Jahre lang halten wird, eine Art gesegneter gemeinnütziger Dienst, der ihn dazu zwingt, zwei große öffentliche Lesungen zu halten und als Berater, Botschafter und Bestäuber seiner Kunst zu fungieren.

Inoffiziell hat er dies bereits seit Jahrzehnten als bevorzugter Dichter zweier Kindergenerationen getan. Er hat mehr als 35 Bücher geschrieben, die in mehrere Sprachen übersetzt wurden und zu festen Bestandteilen der Schulbibliotheken geworden sind. Seine Anthologie „The Random House Book of Poetry for Children“ gilt als Fahnenträger.

Prelutsky wird für viele Dinge gelobt: sein klug albernes Wortspiel ('Es macht mich traurig, wenn der Salat geht, ich lache, wenn das Abendessen rollt'); dann ist da sein Surrealismus („Stellen Sie sich vor, Ihre kostbare Nase / wäre zwischen Ihren Zehen eingeklemmt, / das wäre eindeutig kein Genuss, / Sie müssten an Ihren Füßen riechen“).

Aber letztendlich funktioniert seine Poesie, weil sie umarmbar ist, denn egal wie lustig, wie singbar sie immer einfühlt. Betrachten Sie eines seiner beliebtesten Gedichte:

Hausaufgaben! Ach Hausaufgaben!

Ich hasse dich! Sie stinken!

Ich wünschte ich könnte dich waschen

Weg in die Spüle,

alles für einen Dollar-Laden

wenn nur eine bombe

würde dich in Stücke reißen.

Hausaufgaben! Ach, Hausaufgaben!

Du machst mir Anfälle!

Obwohl sein Verleger Zweifel hatte, war Prelutsky sicher, dass es bei Kindern einen universellen Nerv treffen würde. Er hatte recht.

Bevor er Dichterpreisträger war, sagt er gerne, war er der „Dichterlaminat“. So oft fand er seine Gedichte laminiert und aufgehängt an den Wänden von Schulen, wo er unzählige Lesungen gegeben hat und immer sein Publikum studiert hat.

Was führt zu einem desinteressierten Blick? Was bewirkt, dass sich Augen und Münder vor Freude öffnen?

Er geht davon aus, dass sein Publikum intelligent und angstfrei ist und herausgefordert werden will. Deshalb verwendet er Wörter wie „schwefelhaltig“, „kakophon“ und „arabeske“.

Seine Bücher haben sich zusammengenommen mehr als eine Million Mal verkauft (Kinderpoesie verkauft sich bei weitem besser als Erwachsenenpoesie), was ihn zu einem der meistverkauften lebenden Dichter macht.

'In 99 Prozent meines Lebens bin ich der nächste Typ', sagte Prelutsky, 66. 'Ich bin ein durchschnittlicher Athlet, ich gehe zu Ballspielen, ich esse mit meinen Freunden zu Abend.'

Was ihn auszeichnet, sagte er, ist dieser 'ein kleiner, bizarrer Teil meines Bohnenhirns'.

Es ist ein sehr merkwürdiges 1 Prozent, das darüber nachdenkt, Hausaufgaben zu kreuzigen, Monster als Freunde zu behalten, kleine Mädchen, die Autoteile essen, und imaginäre Kreaturen wie den einsamen Pfannenwender, der in einer blauen Lagune lebt und Pfannkuchen mit seinem Schwanz unter klagenden Rufen von „Sirup“ dreht !'

Heute ist er so produktiv und inspiriert wie eh und je, da eine dritte Generation sein Publikum wird. Vor kurzem hat er „Behold the Bold Umbrellaphant and Other Poems“ fertiggestellt, eine Art Fortsetzung von „Scranimals“. Zwei weitere Kollektionen werden im Frühjahr erscheinen.

Angesichts seines Publikums überrascht es einige, dass er selbst keine Kinder hat. Er war 39, als er heiratete, seine Frau 34.

„Ich dachte immer, ich würde Kinder haben“, sagte er. 'Eines Tages war es einfach zu spät.'

Er ist Onkel der vielen Nichten und Neffen seiner Frau und Ehrenonkel der Kinder seiner Freunde, von denen er einigen geholfen hat, das College zu absolvieren.

Weil er nie ein Elternteil war, hat Prelutsky vielleicht nie aufgehört, ein Kind zu sein.

„Ich schreibe, was ich mit 10 Jahren gerne gehört hätte“, sagte Prelutsky. „Eines der Probleme ist, dass die Leute erwarten, dass wir [Kinderdichter] der Weihnachtsmann sind. Und wir sind nicht der Weihnachtsmann.'

Eines seiner Bücher, „The Headless Horseman Rides Tonight and Other Poems to Trouble Your Sleep“ wurde von einigen Schulbibliotheken verboten – ein Punkt, den er mit Stolz feststellt. Einmal wurde er von der Witwe eines anderen ikonoklastischen Dichters, Dr. Seuss, gebeten, eines seiner unvollendeten Werke zu vollenden, das 1998 zu „Hurra zum Diffendoofer Day!“ wurde, eine Mischung ihrer Verse.

Monster und Dinosaurier waren die Lieblinge von Prelutsky in der Kindheit. In seinen Gedichten, Unterwäsche, Blähungen, Boogers, der Junge, auf dem herumgehackt wird – alles kann lustig sein.

»Er zwinkert den Eltern nie über die Köpfe der Kinder hinweg zu«, sagte Hirschman.

Prelutsky wurde in Brooklyn, N.Y. geboren, lebte zunächst in einem Mietshaus, das angeblich einem Gangster gehörte, und wäre dort möglicherweise als Baby umgekommen, wenn sein Onkel Charlie, ein Borscht-Gürtel-Comic, der einen großen Einfluss haben würde, ihn nicht aus einem Feuer geholt hätte.

Prelutsky wuchs in der Bronx auf, als älterer von zwei Jungen in einer armen Arbeiterfamilie. Sein Vater versteckte ihren Buick vor dem Wohlfahrtsbeamten, damit sie keine Leistungen verlieren. Prelutskys eingewanderte Großeltern arbeiteten für ihren Lebensunterhalt, schrubbten Böden und verkauften Waren von Handkarren.

Aufgrund seiner Talente als Sänger wurde Prelutsky an der High School of Music & Art in Harlem aufgenommen. Soweit er das beurteilen konnte, war er das einzige Kind, das ein kostenloses Mittagessen erhielt. Danach besuchte er das Hunter College in New York.

Es war 1958, und er ging den Weg vieler junger Bohemiens und begann ein Leben voller Kreativität und Genuss in Greenwich Village. Er nahm Gelegenheitsjobs an und lebte in einem Loft in der East 22nd Street. Unter den jungen Talenten, denen er ab und zu in Schwierigkeiten war, waren Bob Dylan, Bill Cosby, Woody Allen und Joan Baez. Er begann mit Mitte 20, Gedichte zu schreiben, hatte aber Schwierigkeiten. Um über die Runden zu kommen, fuhr er Taxis, pflückte Obst, baute Hochbetten, bewegte Klaviere, verkaufte Fotografien, gab Gitarrenunterricht und trat in Kaffeehäusern und Clubs auf.

»Es sollte einen Klempnerpreisträger geben«, sagte Prelutsky. „Klempner tun tatsächlich etwas. Ich bewundere jeden, der einen Job gut macht.'

In der Schule, sagte er, habe er Poesie gehasst und nannte sie das literarische Äquivalent von Leber und Zwiebeln. Er neigte zur Musik und zum Singen und schrieb seiner Liebe zur amerikanischen Volksmusik zu, dass er seine Gedichte inspirierte. Bis heute vertont er seine Gedichte, um die Integrität seiner Verse zu testen, indem er eine erfundene Melodie auf seiner Gitarre klimpert. Er kann sich nicht vorstellen, dass er sehr gut darin wäre, andere Dinge zu schreiben, wie zum Beispiel Romane, und er hat es nie versucht.

Was den Wert der Kinderpoesie angeht, hat er folgende Geschichte: Er las einmal einer Klasse von Zweitklässlern aus seinem Buch 'Rolling Harvey Down the Hill', dem autobiografischsten seiner Bücher, vor. Ein Gedicht, das auf einem Ereignis aus seiner Kindheit basiert, erzählt von einem Jungen, der einen Wurm gegessen hat. Der Lehrer dieser Klasse schrieb ihm später, dass mehrere Schüler Würmer ausgegraben und gegessen hätten.

Poesie, sagte er, ist mächtig.

Eine andere Geschichte über seine Entdeckung als Dichter:

Vor ungefähr 40 Jahren war er fast arm, als er mit 24 Illustrationen, die er gemacht hatte, mit Tuschezeichnungen von Kreaturen aus seiner Fantasie in ein Redaktionsbüro kam. Im Nachhinein schrieb er dazu Gedichte. Der Herausgeber, dem er sie zeigte, war Hirschman.

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Sie hasste die Zeichnungen, an denen er sechs Monate gearbeitet hatte, aber sie mochte die Gedichte, für die er zwei Stunden gebraucht hatte. Sie führte ihn zum Mittagessen in ein schickes Restaurant in Midtown, um über seine Arbeit zu sprechen. Er musste sich die Jacke und die Krawatte eines Busfahrers ausleihen, um dort zu essen.

Es war ein ziemlicher Kontrast zu seinem damaligen Leben: Er hatte 48 Stunden Zeit, um seine Wohnung zu räumen, in der er weder Heizung noch Strom hatte und zog Strom über ein langes Verlängerungskabel, das an im Flur schlafenden Betrunkenen vorbeigezogen wurde, um einen Steckdose des Nachbarn.

In dieser Nacht schrieb er sechs weitere Gedichte und brachte sie dann, da ihm das Geld für Zug- oder Busfahrkarten fehlte, zu Hirschmans Büro. Sie stimmte zu, fünf zu nehmen.

'Können Sie mich bezahlen?' er hat gefragt.

Sie lachte. 'So funktioniert das nicht.'

„Susan, du verstehst nicht. Ihr junger Dichter wird morgen auf der Straße sein, wenn ich kein Geld zusammenbekomme.'

Ein rudimentärer Vertrag gab ihm einen Vorschuss von 500 Dollar, und als sie erfuhr, dass er kein Girokonto hatte, durchsuchte sie die Kassenschubladen im Büro, um diesen Betrag aufzutreiben. Damit bezahlte Prelutsky seine Miete, Gas- und Stromrechnung zurück und führte seine Freunde zum Abendessen aus. Innerhalb von drei Tagen war er wieder pleite – aber er hatte Karriere.

Er gab seine Avancen immer schnell aus und gab viel davon an Freunde weiter, denen es schlechter ging. Also bestand Hirschman darauf, dass sie ein gemeinsames Girokonto eröffnen und ihm ein Taschengeld von 130 Dollar pro Woche zukommen lassen. Sie versprach ihm auch, jede Woche zu Mittag zu essen, wenn er ihr ein Gedicht schenkte.

„Ich habe es als Mobbing empfunden, aber „fürsorglich“ ist wohl ein schöneres Wort“, sagte Hirschman, die die nächsten 37 Jahre bis zu ihrer Pensionierung seine Redakteurin bleiben würde.

Prelutsky zog 1976 nach Seattle und lernte einige Jahre später die Frau kennen, die seine Frau werden sollte. Er absolvierte ein Programm in einer Bibliothek in New Mexico, wo sie arbeitete. Begeistert und charakteristisch impulsiv bat er sie am Tag nach ihrer Begegnung, ihn zu heiraten.

Der Durchbruch seiner Karriere gelang ihm 1984 mit der Veröffentlichung von „New Kid on the Block“, das mittlerweile 50 Mal gedruckt wurde. Ironischerweise folgte die Entstehung des Buches einer der großen Enttäuschungen seiner Karriere, der Aufhebung eines Vertrags, mehrere Gedichtbände zu schreiben, die auf den Muppets basieren; ein Buch über Kermit den Frosch hatte sich nicht gut verkauft.

Obwohl Preluzki Einwände hat, wenn es um Geld geht, ist es klar, dass seine Poesie ihm Millionen eingebracht hat. Heute entsprechen seine Avancen einem Bestsellerautor, und doch scheint seine Einstellung zum Geld nicht anders zu sein als vor 40 Jahren, als er seine kleinen Avancen für seine Freunde ausgab. Es scheint, als hätte er nicht viel davon gehabt, als er aufgewachsen war, er war nie zu sehr daran hängen geblieben.

Er und Carolynn, seine 27-jährige Frau, haben kürzlich ihr Haus auf Mercer Island verkauft und ein Loft-Apartment in der Nähe der Innenstadt von Seattle gekauft (das Paar lebt seit 1990 in der Gegend), obwohl er den größten Teil seiner Arbeit weiterhin in einem gemieteten Apartment mit zwei Schlafzimmern über einer freistehenden Garage auf Bainbridge Island, eine kurze Fahrt mit der Fähre entfernt. Einfachheit der Zimmerreinigung und die Nähe zu gutem Essen sind die Dinge, die ihnen jetzt wichtig sind.

Prelutsky ist ein leidenschaftlicher Esser, und das Essen ist ein wiederkehrendes Thema in seinen Gedichten. 'Twickham Tweer' ist typisch:

Er hat manchmal auf Apfelkernen gegessen

und Tüten mit Erdnussschalen,

auf Hüttenkäsebehältern,

Zellophan aus Karamell,

aber Twickham Tweer ist letztes Jahr gestorben,

dieser seltsame und neue Mann,

als er eines Morgens ein Ei gebraten hat

und dann die Bratpfanne gegessen.

Die Inselwohnung hat einen Blick auf den Puget Sound und, abgesehen vom Gebell der großen Hunde, die Ruhe eines tiefen Waldes. Unter den wenigen Einrichtungsgegenständen befinden sich einige von großem persönlichen Wert – ein echtes Nagelbett zum Beispiel, ein Geschenk von Freunden. Es gibt ein paar Stühle (keiner von ihnen übermäßig bequem), einen Schreibtisch für seinen Apple-Computer, eine Gitarre zum Schlagen, einen Holzofen.

Das zweite Schlafzimmer ist eine Werkstatt für Ephemera, Maschinenteile und Schnickschnack, Inspiration für seine Kunst. Prelutsky bewahrt sie in Behältern mit der Aufschrift „Plastikmeerjungfrauen“ oder „kleine Plastikmenschen“ auf. Er ist zugegebenermaßen eine Packratte.

Er und Carolynn, die von Beruf Bibliothekarin ist, sind Gegensätze – linke Gehirnhälfte/rechte Gehirnhälfte.

Er mag ein kreatives Genie sein, aber Prelutsky kann das Hauptbuch seines Scheckhefts nicht führen. Er kann die letzten vier Ziffern seiner Telefonnummer nicht richtig halten. Er ist leicht ablenkbar und anfällig für Tangenten.

So „gekitzelt“ er von dem Titel des Kinderdichter-Preisträgers ist, sagte er, er vermeide sorgfältig jede Aufmerksamkeit, da er Interviews routinemäßig abgelehnt habe, bis seine letzte Ehre ihn dazu zwang, sie zu geben.

„Männer in meinem Alter wollen im Grunde in Ruhe gelassen werden“, sagte Prelutsky.

Weitere wissenswerte Dinge über Jack Prelutsky:

Er ist ein erfahrener Spieler von Pac-Man, hat jede Episode jeder 'Star Trek'-Serie gesehen und besitzt Dauerkarten für die Baseballspiele der Seattle Mariners; er sagt, er habe in jedem vietnamesischen Restaurant in Seattle gegessen und in den letzten 15 Jahren jede Aufführung der Seattle Opera besucht.

Als Junge dachte er, er würde eines Tages Kantor werden. Bitten Sie ihn zu singen und er schmettert gerne die Arie „La Donna e mobile“.

Sein Lieblingsessen ist weit und breit asiatisch, vielleicht ein Einfluss seines Wohnsitzes an der Pazifikküste und seiner koreanisch-amerikanischen Frau.

Wie reinigt man Leinwandbilder?

Tatsächlich macht ihre Familie mehr aus seinen beruflichen Errungenschaften als aus seiner eigenen.

Eine denkwürdige Rezension kam von seiner Großmutter mütterlicherseits, der er aus einem seiner Bücher vorlas, als sie mitten in einem Gedicht aufstand und wegging, um die Toilette zu benutzen.

Verwirrt und ein wenig verletzt erinnerte Prelutsky sie daran, dass dies sein Buch war, das er las. 'Für die Kinder ist es in Ordnung', sagte sie, 'aber es interessiert mich nicht so sehr.'