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DIE rätselhafte GESCHICHTE DER SCHLAFKRANK

Das Gespenst, in einen Schlaf zu fallen, aus dem man nicht erwachen kann, hat viele literarische Klassiker von „Schneewittchen“ über „Dornröschen“ bis hin zu Rip Van Winkle verfolgt. Der Film „Awakenings“ zeigt Überlebende der großen Pandemie der „Schlafkrankheit“ oder lethargischer Enzephalitis, die kurz nach dem Ersten Weltkrieg die Welt erfasste im Sommer 1969, als ihnen ein neues Medikament, L-Dopa, zur Behandlung der Parkinson-Krankheit verabreicht wurde.

Heute spielt sich in Subsahara-Afrika ein neues Drama von wundersamen Wiedererwachen ab, bei dem Opfer der Afrikanischen Schlafkrankheit, einer anderen Krankheit mit den gleichen Symptomen, betroffen sind. Ornidyl oder Eflornithinhydrochlorid, das erste neue Medikament zur Behandlung der Afrikanischen Schlafkrankheit seit 40 Jahren, wird von der Weltgesundheitsorganisation als 'Auferstehungsdroge' gefeiert, weil es komatöse Patienten geheilt hat, die als hoffnungslos galten und innerhalb von Stunden oder Tagen nach dem Tod .

Die Afrikanische Schlafkrankheit ist unbehandelt tödlich. Sie wird nicht durch ein Virus verursacht, wie es bei den Patienten in „Awakenings“ der Fall war, sondern durch Parasiten, die durch einen Biss der Tsetsefliege übertragen werden. Die Krankheit beginnt mit Müdigkeit, Fieber und starken Kopfschmerzen, Gelenkschmerzen und einer Reihe anderer Symptome. Wenn die Protozoen schließlich in das zentrale Nervensystem eindringen, leiden die Opfer unter extremer geistiger und körperlicher Lethargie – daher der Name „Schlafkrankheit“ – gefolgt von Anfällen, Koma und Tod.

Es gibt zwei Varianten der afrikanischen Schlafkrankheit: die gambische Form, die in West- und Zentralafrika verbreitet ist, und die rhodesische Form, die in Ost- und Südafrika verbreitet ist. Ornidyl ist nur für den gambischen Stamm wirksam.

Die Afrikanische Schlafkrankheit infiziert nach Angaben von Gesundheitsbehörden der WHO jährlich etwa 25.000 Menschen; die gambische Form ist in 36 zentral- und westafrikanischen Ländern weit verbreitet. In den Vereinigten Staaten treten normalerweise weniger als 10 Fälle pro Jahr auf, die meisten bei Reisenden, die lange Zeit in Afrika verbracht haben.

Bis Ornidyl, das vom US-Pharmakonzern Marion Merrell Dow entwickelt wurde, gab es kein sicheres Medikament für das Spätstadium der Krankheit, wenn das zentrale Nervensystem beteiligt ist. Die einzige Behandlung war Melarsoprol, ein Medikament auf Arsenbasis, das bis zu 5 Prozent der damit behandelten Patienten tötete und weitere 5 Prozent als Folge schwerer Läsionen des Zentralnervensystems dauerhaft beschädigte.

Pentamidin und Suramin, andere Schlafkrankheitsmedikamente, die zur Behandlung einiger AIDS-Symptome eingesetzt wurden, waren nur in den frühen Stadien der afrikanischen Schlafkrankheit wirksam.

Ein Bericht der WHO beschreibt den Fall einer komatösen Afrikanerin im fortgeschrittenen Stadium der Krankheit, der Ornidyl von Ärzten eines auf Tropenkrankheiten spezialisierten belgischen Krankenhauses intravenös verabreicht wurde. Zwei Tage später war sie bei Bewusstsein und wach. Nach einer weiteren Woche beantwortete sie Fragen und ging mit Hilfe. Innerhalb von drei Wochen nach Erhalt des Medikaments konnte sie spontan sprechen, ohne Hilfe gehen und sich waschen und anziehen. Kurz darauf verließ sie das Krankenhaus und war völlig unabhängig. Das Medikament hatte sie zu einem normalen Leben zurückgeführt.

Molekularbiologen, die die Genetik des Schlafkrankheitsparasiten untersuchen, haben kürzlich Fortschritte bei der Manipulation seiner Gene angekündigt, was Hoffnungen auf einen eventuellen Impfstoff weckt.

Anders als bei der afrikanischen Schlafkrankheit wurde für die in „Awakenings“ geschilderte Art der Schlafkrankheit keine Heilung oder Behandlung gefunden. Das Virus, das die lethargische Enzephalitis, eine Entzündung des Gehirns, verursachte, wurde nie eindeutig identifiziert. Während dieser Epidemie, die zeitgleich mit der Großen Grippepandemie von 1918 auftrat, betraf die Krankheit weltweit zwischen 5 und 10 Millionen Menschen und tötete die Hälfte von ihnen ziemlich schnell. Viele der Überlebenden der Schlafkrankheit schienen sich vollständig zu erholen, nur um Jahre später durch ein lähmendes Parkinson-ähnliches Syndrom arbeitsunfähig zu werden. Seltsamerweise zeigte das Gewebe der Enzephalitis-Patienten nie Anzeichen dafür, dass sie die Grippe hatten. Epidemiologen können immer noch nicht sagen, ob die beiden Epidemien miteinander verbunden waren.

Die Schlafkrankheit, die 1916 auf dem Balkan begann, endete 1927 ohne ersichtlichen Grund. Seltene Fälle von postenzephalitischem Parkinson-Syndrom werden heute beobachtet, aber Ärzte glauben, dass das Syndrom durch einige andere häufigere Arten von Enzephalitis verursacht wird, nicht durch die seltsame Enzephalitis lethargica.

Einige Ärzte spekulieren, dass das Enzephalitis-Lethargica-Virus nur ruht. Oliver Sacks, der New Yorker Neurologe, der das Buch 'Awakenings' geschrieben hat, auf dem der Film basiert, warnt davor, dass es keinen Grund zu der Annahme gibt, dass das mysteriöse Virus ausgestorben ist.

In einem Anhang zu seinem Buch verzeichnet er eine 2000-jährige Geschichte vergangener Episoden der Krankheit, darunter eine Epidemie in Europa im Jahr 1580 und ein schwerer Ausbruch in London zwischen 1673 und 1675. In Italien nach einer berühmten Grippeepidemie im Jahr 1889- 90, 'die berüchtigte 'Nona' erschien – eine verheerend schwere schläfrige Krankheit, der die Entwicklung von Parkinson und {ähnlichen Symptomen} bei fast allen der wenigen Überlebenden folgte.'

Sacks schreibt, dass es im KZ Theresienstadt während des Zweiten Weltkriegs wahrscheinlich eine kleine Epidemie des Virus gegeben habe. Er zitiert auch wiederholte Berichte über sporadische Fälle, die an verschiedenen Orten weltweit aufgetreten sind.

Smith Ely Jelliffe, ein Neurologe und Psychoanalytiker, der die Pandemie 1916-27 genau beobachtete und ausführlich darüber schrieb, sagt Sacks, 'fragt sich immer wieder, wie es passieren konnte, dass eine Krankheit, die offensichtlich seit den Tagen des Hippokrates existierte, 'entdeckt' werden konnte “ erst jetzt, und wie es möglich war, dass eine Krankheit, die unmissverständlich unzählige Male beschrieben worden war, von jeder Generation aufs Neue „vergessen“ wurde.

„Solches Vergessen“, schreibt Sacks, „ist ebenso gefährlich wie mysteriös, denn es gibt uns ein ungerechtfertigtes Gefühl der Sicherheit. Im Jahr 1927, als die neuen Fälle von Enzephalitis lethargica praktisch aufhörten, atmeten die Ärzteschaft auf.

Richard T. Johnson, Direktor der Abteilung für Neurologie an der Johns Hopkins School of Medicine und leitender Neurologe am Johns Hopkins Hospital, sieht viele Patienten mit Parkinson-ähnlichen Beschwerden und schickt ungewöhnliche Fälle aus der ganzen Welt. Obwohl ihn die Geschichte der Enzephalitis lethargica fasziniert, sagt er: 'Ich persönlich glaube nicht, dass die Krankheit mehr auftritt, nur weil ich die ausgewachsene Krankheit nicht gesehen habe.' Opfer der 'Awakenings'-Epidemie zeigten eigenartige Augenbewegungen und andere Symptome, die Johnson nach eigenen Angaben nicht erlebt hat.

Wenn die Krankheit noch da wäre, ist er zuversichtlich, dass er einige Fälle gesehen hätte. „Es sind genau diese Patienten, die zu mir geschickt werden“, sagt er.

Sollte erneut eine Enzephalitis lethargica auftreten, so Johnson, wären die Wissenschaftler viel besser vorbereitet als ihre Kollegen vor 75 Jahren, um eine Epidemie einzudämmen.

'Wir wären in der Lage, ein Virus zu isolieren und eine Behandlung zu entwickeln', sagt er. „Damals konnten sie höchstens Kaninchen und Affen impfen. Es gab keine Zellkultursysteme, kein Elektronenmikroskop und keine molekularen Methoden, um nach dem Virus zu suchen.“ Robin Herman ist ein Schriftsteller aus Washington.