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Qwest-Deal mit US West wirft Schatten auf Fusion

Der anhaltende Fusionsflirt von Qwest Communications International Inc. mit der Deutschen Telekom AG sagt mehr über ihre wachsende Zurückhaltung, eine Zukunft mit ihrem bevorstehenden Partner US West Inc. zu schmieden, als über ihre Vorliebe für die deutsche Fluggesellschaft, sagten sachkundige Quellen gestern.

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Inzwischen hat auch BellSouth Corp., die lange über den Kauf von Qwest, dem viertgrößten Fernverkehrsunternehmen des Landes, nachgedacht hat, entschieden, dass sie nicht bereit ist, US West zu übernehmen, und hat sich daher geweigert, Gespräche aufzunehmen, eine Quelle mit Wissen der Pläne des Unternehmens sagte gestern.

Obwohl US West in weiten Teilen des Westens das dominierende lokale Unternehmen ist, einschließlich der großen Märkte Denver und Phoenix, ist es auch für die Bereitstellung von Telefondiensten für Millionen von Menschen in abgelegenen und rauen Ländern verantwortlich – ein teures Unterfangen.

'An vielen dieser Orte haben Sie mehr Stacheldraht als Kunden', sagte die Quelle. 'BellSouth hat lange versucht, Qwest zu kaufen, aber es will nicht US West kaufen.'

Es war nicht immer so. Erst letztes Jahr lieferten sich Qwest und Global Crossing Ltd., ein weiteres Langstreckenunternehmen, das sich auf die Verlegung von Seekabeln spezialisiert hat, einen lebhaften Kampf um die Eroberung des US-Westens, wobei Qwest als Sieger hervorging.

'Qwest hat wie die Hölle gekämpft, um die Zuneigung von US West zu gewinnen, als das Unternehmen bereits mit Global Crossing den Gang entlang ging', sagte US West-Sprecher David Fish. 'Kein Kumpel wird so schnell hässlich.'

Aber jetzt, da der Kampf um Größe und Kunden immer globaler wird, sagen einige, dass der US-Westen für jedes Unternehmen, das mehr Umsatz mit multinationalen Geschäftskunden anstrebt, eine engstirnige Ablenkung darstellt.

'US West hat das am wenigsten attraktive Gebiet, insbesondere wenn Sie ein internationaler Player sind', sagte Rolf de Vegt, Telekommunikationsanalyst bei Renaissance Worldwide in San Francisco. 'Montana und Idaho ist nicht wirklich der Schwerpunkt der internationalen Aktionen.'

US-West-Beamte sagen, dass die Neinsager falsch liegen. Weit entfernt von einem Unternehmen, das hinterherhinkt, hat sich das Unternehmen eine Technologieführerschaft erarbeitet, heißt es, indem es Hochgeschwindigkeits-Internetdienste für 110.000 Kunden einführt.

'Wenn man durch den Rückspiegel schaut, ist US West nicht attraktiv', sagte Phil Burgess, Vizepräsident für Kommunikation des Unternehmens. 'Aber in den letzten drei Jahren hat sich US West von einem müden alten [Bell-Unternehmen] zu einem Unternehmen für Hochgeschwindigkeits-Datendienste entwickelt.'

Er fügte hinzu, dass US West Qwest 'einen Kader von Talenten zur Verfügung stellt, die wissen, wie diese Dinge zu tun sind' und Qwests Vision, ein weltweit führender Anbieter von Internetverkehr zu werden, verwirklichen können. 'Qwest ist im Wesentlichen ein Bauunternehmen mit einer Werbemaschine an der Vorderseite', sagte Burgess. 'Es braucht das Talent, um die Hochgeschwindigkeitsdienste auszubauen.'

Seit mehr als einer Woche wimmelt es in der Telekommunikationswelt von Gerüchten, dass die Deutsche Telekom über den Kauf des in Denver ansässigen Unternehmens Qwest diskutiert, das über ein nationales Glasfasernetz verfügt, das große Ströme des Internetverkehrs transportieren kann. Das Joint Venture von Qwest mit einem niederländischen Unternehmen, Royal KPN N.V., bietet auch Zugang zu einem umfangreichen europäischen Netzwerk.

In einer Telekommunikationswelt, die zunehmend damit beschäftigt ist, neue Wege zu finden, um dickere Datenströme zu versenden, ist Qwest ein wünschenswerter Fang. Für die Deutsche Telekom würden das Netz und die Kunden des Unternehmens den Zugang zum riesigen US-Markt ermöglichen.

Aber Qwest ist angeschlossen. Der Deal mit US West glitt in Richtung einer scheinbar sicheren behördlichen Genehmigung. Was mit dem US-Westen passiert, wenn Qwest einen Deal mit der Deutschen Telekom abschließt – und ob ein solcher Deal überhaupt möglich ist – ist zu einer aufwendigen Spekulation in der Branche geworden.

Am Sonntagabend bestätigte Qwest, nachdem tagelang wenig oder nichts gesagt wurde, dass es in Gesprächen mit 'einem großen Telekommunikationsunternehmen über eine mögliche Übernahme von Qwest und US West' ist, obwohl es sich weigerte, das Unternehmen zu nennen. Der Eisenbahnmagnat Philip Anschutz, der etwa 39 Prozent von Qwest besitzt, würde 'Transaktionen mit dem großen Telekommunikationsunternehmen unterstützen', heißt es in der Erklärung.

Qwest hat auch zugesagt, kein Geschäft abzuschließen, es sei denn, der Käufer kann eine Vereinbarung mit US West zu für beide Seiten akzeptablen Bedingungen treffen. 'Die Fusionsvereinbarung mit US West ist noch in Kraft und Qwest unternimmt weiterhin die im Rahmen der Vereinbarung erforderlichen Schritte zum Abschluss der US-West-Fusion', sagte Joseph P. Nacchio, Chairman und CEO von Qwest, in der Erklärung.

Die Erklärung des Unternehmens folgte den Drohungen von US West am Freitag, Qwest auf Schadensersatz zu verklagen, falls es versuchen sollte, sich von der Fusion zurückzuziehen. 'Schäden würden das Pennzoil-Urteil im Vergleich sehr wahrscheinlich verblassen', heißt es in dem Brief der US-West und bezog sich auf eine Strafe von 10,5 Milliarden US-Dollar.

All dies sorgte gestern für ein unsicheres Bild. Eine Quelle mit Kenntnis von Gesprächen zwischen Qwest und US West sagte, die Deutsche Telekom sei im Wesentlichen zu einem peripheren Akteur geworden.

'Qwest ist wirklich daran interessiert, den US-West-Deal nicht abzuschließen', sagte die Quelle. „Sie benutzen [Deutsche Telekom] als Kopffälschung. . . US West sagt: 'Ja, okay, du hast etwas Hausschwamm gefunden, nun, [Kraftausdruck] du, du kaufst uns sowieso.' . . . Das werden die Anwälte entscheiden.'

Die Telekom ihrerseits habe sich aus den Gesprächen zurückgezogen, so die Quelle: Sie sei zu dem Schluss gekommen, dass sie nur dann mit Qwest verhandeln werde, wenn sich das Unternehmen irgendwie aus dem US-Westen befreien kann.

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Unterdessen fragen sich Branchenanalysten, ob weitere Bieter für Qwest ins Rennen gehen werden. Am logischsten könnte BellSouth sein, das 10 Prozent von Qwest besitzt. Das Unternehmen unternahm letztes Jahr einen starken Druck auf den Kauf von Sprint Corp., dem drittgrößten Fernverkehrsunternehmen des Landes, verlor jedoch gegen MCI WorldCom Inc. Seitdem hat BellSouth den nächstbesten Schritt in Betracht gezogen, sagten Quellen. Qwest erfüllt die Rechnung, sagte eine Quelle, aber US West ist nur unerwünschtes Gepäck.

Für US West sind solche Diskussionen nebensächlich: Der Deal mit Qwest ist „luftdicht“.

'Warum sollten sie aus dem Deal aussteigen?' fragte Burgess, der Sprecher des US-Westens. 'Qwest hat große Rohre, die sie füllen müssen, und wir haben 25 Millionen Kunden.'