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Die seltene Kunst des Meisterfotografen Eugene Atget

Eugene Atget (1857-1927) verkaufte seine Fotografien für Pfennige, in Lumpen und Flicken gekleidet und lebte von Zucker, Brot und Milch. Er war ein Prophet ohne Ehre. Obwohl er seine Ansichten von Paris, seine 'Dokumente für Künstler' an Braque und andere Maler, das Victoria and Albert Museum und die Bibliotheque Nationale verkaufte, hielten die Käufer seiner Bilder sie nicht für Kunst.

Sie hatten keine Möglichkeit zu sehen, was wir alle jetzt sehen.

Atget war ein Meister, aber seine Meisterschaft war posthum. Am deutlichsten erkennt man sie an Bildern, die andere nach seinem Tod gemacht haben.

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Hinter Cartier-Bressons 'gefrorenen Momenten' und Walker Evans' Schaufenstern, hinter Brassais Paris-Porträts und den Baumstudien von Weston entdecken wir Atgets Auge.

Die bemerkenswerte Sammlung seiner seltenen Vintage-Prints, jetzt bei Harry Lunn, 3243 P St. NW, zeigt, wie tief diese Männer in seiner Schuld stehen.

Seine Visionen waren vorausschauend. In Antonionis Filmen über leere Stadtstraßen, in Richard Estes' urbanen Gemälden mit mehrdeutigen Reflexionen und Lee Friedlanders üppigen Porträts großer und unheimlicher Pflanzen sehen wir wieder, was Atget uns zuerst zeigte.

Mehr als 30 Jahre lang streifte er durch Paris und seine Vororte, beschwert von dem schweren Stativ auf seiner Schulter. Seine Bilder scheinen zu leuchten; seine Kontaktabzüge wurden auf Goldchloridpapier hergestellt. Selbst nach den Maßstäben der 1890er Jahre war seine Ausrüstung altmodisch.

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Aber sein Stil war es nicht. Vieles, was er fotografiert hat – Pferdefuhrwerke und Gaslaternen, ein Schaufenster voller Ständer, Wespenkorsetts – ist vor Jahren verschwunden, aber seine Bilder haben eine schockierende Modernität.

Obwohl er seinen kargen Lebensunterhalt damit verdiente, Ansichten an Künstler zu verkaufen – die sie als Skizzen verwendeten – versuchte er nie, seine Fotos wie Gemälde aussehen zu lassen. Sie sind frei von Affektiertheit, Anmaßung und Erfindung.

Atget fotografierte gerne Landschaften, die alten Monumente von Paris und die zerfallenden Urnen und Statuen der nahegelegenen Landhäuser. Für die von ihm betitelte Serie „petits metiers“ machte er außergewöhnliche Bilder von den Handwerkern der Stadt, ihren Metzgern, Bäckern, Hausierern, Hoteliers und Prostituierten.

Die Bibliothekare, die die Alben von Atget kauften, betrachteten sie als Dokumente. Erst in den 1920er Jahren, als sein Leben fast zu Ende war, machten einige „junge Ausländer“ – Man Ray, Berenice Abbott und ihre Freunde, die Surrealisten – auf die Magie und Poesie aufmerksam, die in seiner Kunst pulsierte.

Obwohl völlig schmucklos, überrascht seine Kunst immer wieder. Seine Aufnahme des 'Palais du Senate' könnte wie ein Postkartenbild wirken, wäre da nicht der schwarze Hund, der an die Wand starrt. Er fotografierte das Schloss von Versailles, in dem sich die stürmischen Wolken, wie von Zauberei herbeigerufen, choreographieren, um seine Komposition zu verstärken.

Eugene Atget wurde 1857 in einer kleinen Stadt in der Nähe von Bordeaux geboren. Er arbeitete zuerst als Kobinerjunge, bereiste die Meere, später als Schauspieler. Er war fast 40, als er sein Metier entdeckte.

Sein Ehrgeiz, so Atget, sei es, 'eine Sammlung von allem zu schaffen, was sowohl in Paris als auch in seiner Umgebung künstlerisch und malerisch war'. Diese Begriffe sind nicht gut gewählt. Künstlerisch und malerisch sind Worte, die heute den Bogen und das Künstliche implizieren. Seine Kunst ist nicht so. Er suchte nicht das Schöne. Seine Kunst ist unschuldig, direkt.

Alle Studenten der Fotografie erkennen heute ihre Bedeutung an. Die teuersten Drucke bei Lunn's kosten über 5.000 Dollar. ('The French Garden as Photographed by Atget', eine Ausstellung, die übrigens von Howard Adams aus Washington organisiert wurde, wird im Frühjahr in London eröffnet. Jacqueline Onassis gibt das Buch heraus, das diese Ausstellung begleiten wird.)

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Atget starb in Armut. „Eines Morgens“, schrieb sein Freund Andre Calmette, „hatte ein Bote einen Zettel mitgebracht, auf dem sechs tragische Worte verzeichnet waren... spät. Atget konnte nicht gespeichert werden. 20 Jahre lang hatte er von Milch, Brot und Zuckerstücken gelebt. Niemand, nichts konnte ihn davon überzeugen, dass dies nicht die einzige nützliche Nahrung war; alles andere Essen war ihm gefährlich. In Kunst und Hygiene war er absolut.'

Diese Sammlung von fast 100 Drucken bleibt bis zum 24. Februar zu sehen.