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Reform Teamster übernimmt hartes Lokal, das Hoffa anführte

Ein Berufskraftfahrer, der sich 15 Jahre lang gegen Gewerkschaftskorruption und autokratische Herrschaft einsetzte, hat Morddrohungen, Bombenanschläge und Schüsse überlebt, um hier als Präsident von Teamsters Local 299, der Flaggschiffeinheit der International Teamsters Union und einer der umstrittensten, in die Gewerkschaftszentrale einzuziehen.

Peter Karagozian, der letzte Woche eingesetzt wurde, sagt, er werde seinen Mitgliedern mehr Kontrolle über die Gewerkschaft geben. Er sagt, er werde auf die Wahl wichtiger lokaler Gewerkschaftsfunktionäre wie Geschäftsagenten drängen, die jetzt ernannt werden. Er sagt, er werde sein eigenes Jahresgehalt von 66.000 US-Dollar um bis zu 15.000 US-Dollar reduzieren und andere lokale Spitzenbeamte zu ähnlichen Kürzungen zwingen.

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Er wird auch 'Sweetheart-Verträge abschaffen' und härter bei den Verhandlungen über die Hunderte von Local 299-Verträgen sein, die nicht durch das Teamsters National Master Freight Agreement abgedeckt sind.

Es ist eine große Herausforderung für einen neuen Präsidenten, der mit einem Reformticket einen knappen Sieg über den amtierenden Präsidenten des Lokals errungen hat. Die letzte Person, die ähnliche Versprechen machte, war James R. (Jimmy) Hoffa, ehemaliger Präsident von Teamsters International, der 1974 versuchte, sein Comeback als Local 299-Präsident zu feiern. Hoffa, der wiedergeborene Reformer, hat es nie geschafft. 1975 verschwand er auf mysteriöse Weise.

Es gibt diejenigen, die dem 56-jährigen Karagzian alles Gute wünschen. Sie gehören zu den Tausenden öffentlicher Teamster-Dissidenten – obwohl sie eine Minderheit der Gewerkschaftsmitglieder sind –, die seit Jahren murren, dass ihre lokalen und internationalen Gewerkschaften zu korrupt und sorglos gefärbt sind, um effektiv zu sein.

Einige dieser Dissidenten, wie Karagozian und seine Concerned Teamters, sind nur auf lokale Veränderungen ausgerichtet. Andere, wie die militanteren Teamsters for a Democratic Union (TDU), streben nationale Veränderungen an. Die beiden Gruppen bildeten in Detroit eine lose Koalition, um Karagozians 355-Stimmen-Sieg am 30. Mai über den lokalen Präsidenten Robert Lins herbeizuführen. Etwa 7.019 Stimmen wurden im Präsidentschaftsrennen des Ortes abgegeben.

Teamster-Reformer im ganzen Land lobten die Wahl als einen wichtigen Schritt zur Ausrottung angeblicher Übel in ihren Gewerkschaften, insbesondere weil Local 299 die Heimatbasis von Hoffa ist, die viel dazu beigetragen hat, der Gewerkschaft den gemischten Ruf zu verleihen, den sie heute hat, und von International Präsident Frank E. Fitzsimmons.

'Der Sieg eines Reformers sagt den einfachen Teamstern in anderen Ortsansässigen, dass sie dasselbe tun können', sagte Peter Camarata, ein TDU-Führer, der bei der letzten Wahl für den Vizepräsidenten der Lokalen 299 kandidierte.

Allerdings wurde Camaratas militanterer TDU-Schiefer in der TDU-Betroffenen Teamster-Koalition schwer besiegt. Von den 6.310 Stimmen, die im Vizepräsidentschaftsrennen abgegeben wurden, verlor er mit 708. Von den 6.041 Stimmen, die für den Sitz des lokalen 299-Aufzeichnungssekretärs abgegeben wurden, verlor Camaratas TDU-Vizepräsident Jim Carothers mit 793.

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Im Vergleich dazu gewannen die Concerned Teamsters von Karagoziah vier der ersten sieben Plätze – einschließlich der Präsidentschaft – im Local 299-Rennen.

Camarata sagte, er sei weder verbittert über seinen Verlust, noch schwanke er in seiner Unterstützung für die gemäßigteren Karagozianer.

'Wir sehen die internationale Union als eine riesige Pyramide', sagte Camarata. „Sie können eine Pyramide von oben nicht angreifen. Sie müssen von unten anfangen, es zu ändern.'

Stillas demonstrierte durch Karagozians Erfahrungen, dass dieser Ansatz in einer lokalen Gewerkschaft mit einer gut dokumentierten Geschichte von Gewalt, Korruption und Intoleranz gegenüber einfacher Opposition gefährlich sein kann.

'Ich werde nicht spät nachts beim Essen erwischt', sagte Karagozian und bezog sich dabei auf telefonische Morddrohungen, die er nach seiner Wahl erhalten hatte. „Ich treffe Vorkehrungen. Vorgewarnt ist gewappnet, und ich bin vorgewarnt worden.'

Er und seine Unterstützer sagen, sie hätten Grund, den Drohungen zu glauben. 1977, als er erfolglos für die lokale Präsidentschaft kandidierte, wurden Karagozians Auto und das Auto seiner Frau bombardiert. Karagozian wurde beschossen.

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1971 sprach sich Karagozian öffentlich gegen einige Mitglieder der Lokalen 299-Führung aus, die mehrere Gefängnisstrafen hatten. Kurz darauf stellte jemand eine Kiste mit 15 Dynamitstangen auf seine Veranda. Das Dynamit explodierte nicht, 'aber die Botschaft war klar', sagte Karagozian.

Diesmal rieten Freunde und Unterstützer Karagozian, sich nach seiner Wahl „eine Weile zurückzuhalten und abzukühlen“.

Karagozian verließ die Stadt für eine Weile.

„Aber jetzt bin ich im Amt“, sagte er nach seiner Amtseinführung am 1. Juli. „Ich mache mir natürlich immer Sorgen wegen möglicher Gewalt. Aber damit muss man rechnen, wenn man den Apfelwagen umkippt.'

Robert Lins, der Amtsinhaber, der 1977 von Karagozian herausgefordert und im Mai letzten Jahres von ihm besiegt wurde, wurde 1976 in die lokale Präsidentschaft berufen, um eine von den Loyalisten von Hoffa und Fitzsimmons heiß umkämpfte Stelle zu besetzen, die durch Rücktritt verursacht wurde. Obwohl er sagt, dass er 'weder ein Hoffa- noch ein Fitzsimmons-Mann' war, wurde er weithin als starker Unterstützer der internationalen Führung der Gewerkschaft angesehen, was Fitzsimmons bedeutet.

Karagozian war ein Unterstützer von Hoffa, der sich nach seiner Entlassung aus dem Lewisberg-Gefängnis 1971 auf die Seite von Karagozian und anderen stellte, um „die Gewerkschaft wieder in die Basis zu bringen“.

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Hoffa hatte gehofft, dass seine unwahrscheinliche Allianz es ihm ermöglichen würde, die Kontrolle über die internationale Gewerkschaft zurückzuerobern, indem er zunächst den Spitzenjob in Local 299 wiedererlangte, so der Autor Dan Moldea und andere, die die Teamsters studiert haben.

Lins' Kompromissernennung im Jahr 1976 war das Ergebnis der Entwicklungen in Local 299, die auf Hoffas Verschwinden folgten. Und die Bosheit des Rennens Lins-Kkaragozian 1977, sind sich die meisten Beobachter einig, war zum Teil auf das Erbe von Hoffa-Fitzsimmons zurückzuführen.

Die Wahl von 1977, die Lines mit 244 der 7.258 abgegebenen Stimmen gewann, wurde vom Arbeitsministerium wegen Unregelmäßigkeiten im Wahlkampf - Lins erhielt angeblich Beiträge von den Speditionsfirmen, mit denen sie als Gewerkschaftsführerin verhandelt hatte - ohne Zusammenhang mit der Gewalt annulliert.

Die Wahl im letzten Mai war das Ergebnis der Entscheidung des Arbeitsministeriums über den Wettbewerb von 1977.

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Unter den lokalen 299 Mitgliedern – Reformern und anderen – ist hier ein hörbarer Seufzer der Erleichterung zu hören, dass zumindest die Wahlen beigelegt sind.

Ihr Lokal hat trotz ihres Rufs als Flaggschiff der internationalen Union in letzter Zeit schwere Zeiten hinter sich. Mit 10.000 Mitgliedern belegt sie jetzt den 11. Platz unter den 742 Einheiten des Internationalen.

Vor knapp 20 Jahren war Local 299 mit 20.000 Mitgliedern die größte Teamsters-Einheit. Der Mitgliederrückgang hatte verschiedene Gründe: internes Gezänk, Korruptionsermittlungen, Veränderungen in der Lkw-Branche und das Streben der internationalen Gewerkschaft nach diversifizierten Mitgliedschaften und zuletzt die Rezession.

Aufgrund seiner Lage im Herzen der Automobil- und LKW-Produktionsindustrie des Landes hat Local 299 schon immer eine wichtige Rolle bei nationalen LKW-Verträgen über den Transport von Automobilprodukten gespielt. Aber es droht, diese Schlagkraft zu verlieren.

Zum Beispiel hatte Local 299 vor einem Jahr 2.800 Mitglieder, die im Autotransport tätig waren. Aber der starke Rückgang der US-Automobilproduktion hat dieses Mitglied nach Angaben lokaler Gewerkschaftsvertreter auf 840 reduziert.

'Ich glaube, 299 hat immer noch die gleiche grundlegende Macht und Stärke wie in den Vorjahren', sagte Karagozian, der in seiner neuen Funktion als Präsident zwischen den Sitzungen eilte.

„Aber“, räumte er ein, „wir haben unsere Probleme. Wir haben viel zu tun.'