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Ricky Skaggs verbreitet die Samen von Bluegrass

'Bluegrass wird im nächsten Jahrtausend größer sein als je zuvor', erklärte Ricky Skaggs 1997 in einem Interview mit dem Wall Street Journal.

Zu dieser Zeit, als Alison Krauss die einzige Bluegrass-durchtränkte Künstlerin war, die außerhalb traditioneller Kreise viel Lärm machte, war es schwer, Skaggs' Behauptung als überstürzt zu hören. Oder noch schlimmer, so eigennützig, wie es auf den Fersen von 'Bluegrass Rules' kam, dem ersten reinen Bluegrass-Album, das er seit fast 20 Jahren veröffentlicht hatte.

Doch in den letzten 12 Monaten wurde der Banjo- und Geigen-reiche Soundtrack zum Film 'O Brother, Where Art Thou?' 3 Millionen Exemplare verkaufen, fast zwei Monate lang die Country-Album-Charts anführen und eine Grammy-Nominierung für das Album des Jahres erhalten. Auch bekannte Country-Acts wie Patty Loveless und Dolly Parton sind zu ihren Wurzeln in den Bergen zurückgekehrt, während heiße junge Picker wie Nickel Creek als Toast der Jam-Band-Szene auftauchen. Wenn überhaupt, scheint Skaggs' Prognose jetzt vorausschauend zu sein.

Aber was ist mit Ricky Skaggs selbst? Obwohl seine Rückkehr zum Bluegrass dazu beigetragen hat, das Wiederaufleben der Musik in Gang zu setzen, tauchte Skaggs' Name in all dem Geschrei über 'O Brother' selten auf.

Es ist nicht so, dass Skaggs – der nächsten Freitag und Samstag seine Band Kentucky Thunder nach Birchmere bringt – nicht beschäftigt gewesen wäre. In den letzten vier Jahren hat er jeweils ein Bluegrass-Album herausgebracht, darunter das kürzlich erschienene 'History of the Future'. Er gründete Skaggs Family Records, ein Imprint, das die letzten beiden Alben der Del McCoury Band herausbrachte, sowie 'Big Mon', eine von Skaggs produzierte Hommage an seinen engen Freund und Mentor, den verstorbenen Bill Monroe, der Acts aus der ganzen Welt umfasst Joan Osborne und Bruce Hornsby.

Aber Skaggs war nicht Teil des 'O Brother'-Soundtracks – und ihn das sagen zu hören, war die richtige Entscheidung.

„Die Art von Musik, die ich mache, ist echter Bluegrass, und die Art von Musik, die auf dem Soundtrack von ‚O Brother‘ zu hören ist, geht weit vor Bluegrass zurück“, erklärt er. Der 47-jährige gebürtige Kentucky, ein Mandolinen-Wunderkind und Alumnus von Ralph Stanleys Clinch Mountain Boys und Emmylou Harriss Hot Band, sitzt unter anderem hinter seinem Schreibtisch in dem niedrigen Komplex hier außerhalb von Nashville, der sein Aufnahmestudio beherbergt und Plattenlabel.

„Ich denke, T-Bone war sehr geschickt darin, Musik zusammenzustellen, die in die Zeitleiste des Films passt“, fährt Skaggs fort und bezieht sich auf den Soundtrack-Produzenten T-Bone Burnett. ' 'O Brother' fand Anfang der 30er Jahre statt, gut 15 bis 16 Jahre bevor Bluegrass überhaupt existierte. Nun, meine Band hätte sicherlich die Art von Old-Time-Musik spielen können, die sie im Film verwendet haben, aber wir hätten einen Teil des Stils unserer Musik ändern müssen, um das zu schaffen.'

Trotzdem hat Skaggs – der in den 80er Jahren 11 Nummer-1-Hits in den Mainstream-Country-Charts hatte, bevor er zum Bluegrass zurückkehrte – daran gearbeitet, sein Publikum zu erweitern. Vor zwei Sommern eröffneten er und seine Band 20 Konzerte für die Dixie Chicks, Auftritte, die Bluegrass weit über die Boomer hinaus brachten, die die „O Brother“-CD gekauft hatten.

„Wir haben vor 13-, 14- und 15-jährigen Mädchen gespielt, die sich wie die Dixie Chicks verkleidet haben und dort mit ihren Müttern saßen“, sagt Skaggs. „Wir gingen auf die Bühne und spielten diese Musik – und diese Kinder saßen da mit offenem Kiefer. Sie hatten noch nie Musik dieses Kalibers gehört, akustische Musik spielte so gut, so schnell und so laut. Es war Bluegrass-Musik in Thrash-Metal-Lautstärke, und sie liebten es. Beim letzten Lied standen sie auf ihren Sitzen.'

Skaggs ist bestrebt, ein junges Publikum für Bluegrass zu begeistern. Er holt musikalischen Input von seinem Sohn und seiner Tochter im Teenageralter ein, bietet halsbrecherische Instrumentalstücke in seinen Sets und sucht junge Rekruten als Bandmitglieder. Die Dixie Chicks werden Teil eines Bluegrass-Konzerts sein, das Skaggs am 16. Januar für PBS im Ryman Auditorium in Nashville veranstaltet, mit Vince Gill, Krauss, Loveless und vielen anderen. Die Sendung soll im März ausgestrahlt werden.

„Wir drängen wirklich“, sagt Skaggs. „Wir versuchen wirklich, die Musik an neue Orte und neue Hörer zu bringen. Wir spielen härter, schneller, lauter. Was wir machen, ist fast wie eine Akustik-Rock-Show, es ist so energiegeladen.'

In vielerlei Hinsicht ist die Musik, die Skaggs und seine Band machen, ganz im Sinne von Bill Monroe und seinen Blue Grass Boys in den 1940er Jahren. 'Ihr Spiel hatte diese schlanke Autorität; es war eine direkte Sache“, sagt Skaggs über Monroe und seine Band. „Ich habe Live-Shows von der Opry, wo, wenn Earl [Scruggs] ein Solo spielt, die Menge wie die Beatles in der „Ed Sullivan Show“ klingt. Es ist einfach ekstatisch.'

Ekstatisch jedoch fühlte sich Monroe nicht, nachdem er mehr als 40 Jahre später gehört hatte, wie Skaggs und seine Band es in der Opry zerrissen, als sie 'Wheel Hoss', ein Monroe-Original, aufführten. 'Wir haben Blasen gemacht', erinnert sich Skaggs. „Wir sind von der Bühne gekommen und Mr. Monroe hat mich nicht einmal angesehen. Aber als ich vorbeiging, sagte er: 'Was hältst du von einem Mann, der meine Musik so schnell spielt?' Es war ein bisschen wie „Steck das Messer rein und dreh es“, aber für mich spiegelt die Art und Weise, wie wir an diesem Abend gespielt haben, wieder, wo wir die Musik hinnehmen.“

Seltsamerweise musste Bluegrass, um einen neuen Höhepunkt zu erreichen, tatsächlich den Tod seines großen Vorfahrens erfordern, sagt Skaggs, der seinen Standpunkt unter Berufung auf die Bibel betont: 'Wenn ein Weizenkorn nicht zu Boden fällt und stirbt, bleibt es nur ein einziges' Samen.' „So sehr wir Mr. Monroe geliebt haben“, sagt er, „so sehr wir ihn auch schätzten und ehrten, solange er lebte, gab es einige, die sich nicht so frei fühlten, ausschweifende, gegen die Wände zu spielen – nach unten Bluegrass.

»Aber jetzt sagen einige dieser Leute, wir sollten diese Grenzen neu gestalten, Mr. Monroe beobachtet uns nicht. Wir müssen ihn nicht auf einem Bluegrass-Festival sehen und ihn sagen hören: 'Was für eine Musik spielt ihr Jungs denn?' und dann, nachdem er erklärt hat, dass es eine Mischung aus Alt und Neu ist, lassen Sie ihn sagen: 'Ja, das hasse ich.' Was er getan hat.'

Skaggs, der im Alter von 5 Jahren mit Monroe auf der Bühne stand und auch Zeit in Boone Creek verbrachte, einem progressiven Bluegrass-Ensemble aus den 70er Jahren, bevorzugt einen dialektischen Zugang zur Musik. „Ich habe jetzt zwei 20-Jährige in meiner Band und sie haben frische Ideen“, erklärt er. „Ich möchte nicht, dass es nur ein einseitiger Austausch ist. Ich will nicht, dass es nur der alte Rick ist, der ihnen sagt, was sie spielen sollen. Ich möchte, dass es eher ein gegenseitiger Austausch ist, denn ich denke, nur so kann die Musik wachsen.“

Skaggs besteht darauf, dass Bluegrass weiter wachsen wird, und als Beweis verweist er auf den Blockbuster-Erfolg von 'O Brother', einer Platte, die praktisch keine Hilfe vom Country-Radio hatte.

'Uns wurde schon so lange gesagt, dass es, wenn es nicht im Radio ist, bei Shows keine Kippen in die Sitze treibt und die Hörer nicht in die Mülleimer treibt, um Schallplatten zu kaufen', sagt er. »Aber jetzt wissen wir, dass das nicht stimmt. 'O Brother' hat das bewiesen. Manche Leute sagen vielleicht: 'Ja, aber du hast diesen Film.' Nun ja, wir hatten dieses eine Fahrzeug, aber der Film hat sich sicher nicht so verkauft wie der Soundtrack – und verkauft sich immer noch.“

Außerdem wird Skaggs diesen Monat mit der Arbeit an einem eigenen Film-Soundtrack beginnen. Der Film, eine animierte Disney-Produktion namens 'My Peoples', die 2005 erscheinen soll, wird in den Appalachen spielen. „Hoffentlich kann ich viel echtes Bluegrass für den Soundtrack schreiben“, sagt Skaggs, sei es traditioneller Bluegrass oder das Zupfen und Singen, das die Musik an Orte führt, von denen Monroes Philosophie nie geträumt hat.

An der Spitze des Bluegrass-Revivals bringt Ricky Skaggs nächste Woche seine Band nach Birchmere. Ricky Skaggs arbeitet an einem Soundtrack für Disney.