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Steigende Kosten bedrohen Pa. Eisenbahnmuseum

Noch vor vier Jahren galt das Altoona Railroaders Memorial Museum als Vorbild für Transitausstellungen überall. Jetzt könnte es in Richtung Ende der Linie rollen.

Als es 1998 eröffnet wurde, sagte der Transportkurator der Smithsonian Institution, William Withuhn, es setze „den Maßstab, an dem alle zukünftigen Museen gemessen werden“.

Aber jetzt hat das Museum 750.000 US-Dollar Schulden und muss bis Oktober 300.000 US-Dollar aufbringen, um Lieferanten, Steuern, Stromrechnung und Mitarbeiter zu bezahlen.

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'Wenn diesem Museum etwas passiert, würde ich mich einfach so schlecht fühlen', sagte Dean McKnight, ein Banker und Museumsvorstandsmitglied. 'Die Leute, die diese Eisenbahn und diesen Staat gebaut haben, verdienen etwas Besseres von uns.'

Wenn sich die Finanzen des Museums nicht verbessern, sagen Beamte, dass sie möglicherweise Werkzeuge, Fotos oder sogar das Juwel des Museums verkaufen müssen – die letzte laufende K4-Dampfmaschine der Welt, die jetzt im Steamtown National Historic für 1 Million US-Dollar restauriert wird Standort in Scranton, Pennsylvania.

Das Museum, etwa 130 km östlich von Pittsburgh, liegt in der Nähe der Horseshoe Curve, einem nationalen historischen Wahrzeichen und einer der berühmtesten Strecken der Welt.

Das Museum befindet sich auf dem Gelände der größten Fabrik der heute nicht mehr existierenden Pennsylvania Railroad. In ihrer Blütezeit in den 1930er und 1940er Jahren stellten die 17.000 Arbeiter der Fabrik 23.000 Güterwagen und Kombüsen her. Insgesamt bauten die Geschäfte rund um Altoona 7.000 Lokomotiven und genug Güterwagen, um 2.500 Meilen zu verlängern.

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Aber das Industriegebiet, das die Eisenbahn einst bediente, verrostete, und Reisende begannen, Autobahnen und Flugreisen zu unternehmen. 1968 fusionierte die Pennsylvania Railroad mit New York Central – eine Entscheidung, die zur Schließung führte.

„Die Kultur einer Eisenbahnstadt kann man nirgendwo anders so erzählen wie in Altoona“, sagt Daniel Cupper, ein Eisenbahnhistoriker aus Harrisburg. 'Es erzählt die Geschichte von Joe Lunchbucket mit einem Schraubenschlüssel in der Hand und einer Bohrmaschine vor ihm.'

Aber das Museum hat offenbar zu wenig getan, um sich von anderen Eisenbahnmuseen zu unterscheiden, die in den letzten 40 Jahren eröffnet wurden. Letztes Jahr zog es 45.000 Menschen an, weit unter den erwarteten 80.000 Menschen.

McKnight sagte, Museumsbeamte seien zu sehr auf Expansion konzentriert.

Nach der Eröffnung mit 10,1 Millionen US-Dollar an Staats- und Bundesmitteln wuchs das Museum schnell auf 35 Mitarbeiter an und hatte ein Jahresbudget von 1,5 Millionen US-Dollar. Museumsbeamte verdreifachten die Sammlung von Erinnerungsstücken.

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Aber die jährlichen Defizite vergingen. McKnight sagte, Museumsbeamte hätten Kredite und Zuschüsse nicht im Auge behalten und Gelder für neue Gebäude verwendet, um das Museum am Laufen zu halten.

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Seit seinem Eintritt in den Vorstand in diesem Jahr hat McKnight versucht, das Museum wieder auf Kurs zu bringen. Die Zahl der bezahlten Mitarbeiter wurde auf neun reduziert und das Budget auf 1 Million US-Dollar gekürzt. Das Museum könnte auch seine Öffnungszeiten reduzieren.

'Wir versuchen, mehr wie ein Geschäft zu führen', sagte McKnight.

Bob und Carol Taylor aus East Rochester besuchen das Altoona Railroaders Memorial Museum, das möglicherweise geschlossen wird, es sei denn, es sammelt bis Oktober 300.000 US-Dollar.