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Robert Preston, mit einem großen P

„Ich habe so viel Geld verdient, wie ich es jemals haben möchte“, sagt Robert Preston. „Das ist für mich kein Anreiz mehr. Aber ich liebe immer noch, was ich tue. Die Schauspielerei ist anders als jeder 9-to-5-Job auf der Welt. Du fährst nicht in der gleichen Straße mit dem gleichen Bus, um jeden Tag deines Lebens die gleichen Gesichter zu treffen. Sie werden ständig aufgefüllt. Ich hatte immer das Gefühl, dass man, wenn man 2 1/2 Stunden auf der Bühne steht oder sechs Wochen am Set ist, genauso gut dort sein kann. Weil du sowieso da sein musst. Also viel Spaß.'

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In einem oft zynischen Geschäft, das Künstler ausgebrannt, verbittert und pleite zurücklassen kann, ist Prestons sanfte Haltung eine unerwartete Erfrischung. Er hat als Schauspieler mehr Phasen durchgemacht als einen Herbstmond – er scherzt gerne, dass er in seiner sechsten Karriere ist, die ältere Charakterrollen spielt – aber die Nachfrage nach seinen Diensten ist so hoch wie eh und je. Hat er mit 66 Jahren eine gewisse Körperlichkeit am Gürtel erworben, bleibt das warme, raue Gesicht unverändert. Und er besitzt immer noch den Elben-Unfug, der ihn zu einem der sympathischsten Betrüger in den Broadway-Annalen gemacht hat - Harold Hill, auch bekannt als 'The Music Man'.

Derzeit taucht er auf den Kinoleinwänden im ganzen Land als Centauri auf, ein Rekrutierungsoffizier aus dem Weltraum, der in 'The Last Starfighter' schnell spricht und Autos noch schneller fährt. Preston habe die Rolle übernommen, sagt er, damit 'all diese Kinder, die 10 Jahre alt waren, als sie mich am 4. Juli in 'The Music Man' sahen, herausfinden konnten, was ich in letzter Zeit vorhabe. Weißt du, Kinder gehen nicht mehr in Western und Harrison Ford hat alles andere im Griff. Ich habe neulich 'Starfighter' gesehen und es ist ein sanftes, seltsam wundervolles, ironisches Bild. Aber die größte Ironie, denke ich, ist, dass es bei den Erwachsenen genauso beliebt sein wird wie bei den Kindern.'

Jetzt dreht er in dieser heißen Stadt im Süden, in der die Temperaturen auf 100 steigen, 'Finnegan, Begin Again', ein bittersüßes Drama, das Anfang nächsten Jahres auf HBO enthüllt werden soll. Diesmal spielt er Mike Finnegan, einen zusammengebrochenen 65-jährigen Journalisten mit einer halbherzigen Frau (Sylvia Sydney) und den Überresten einer Zeitungskarriere als Kolumnist der einsamen Herzen, der in den Armen einer verwitweten Kunst Erneuerung findet Lehrerin (Mary Tyler Moore).

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'Wie sich herausstellt', erklärt Preston, 'hat sie all diese Gefühle und sexuellen Triebe und er auch.' Es gibt also eine tatsächliche Umarmung auf dem Bildschirm? „Verdammt“, schnaubt Preston, „es gibt eine echte Entlassung. Ja, ich kann mit Mary Tyler Moore raushauen. Ist das nicht schade! Das ist das Tagesgehalt, das Sie dem Roten Kreuz geben. Aber komm schon! Wer in aller Welt würde einem 65-jährigen Mann eine romantische Hauptrolle bieten?'

Regisseur Joan Micklin Silver ('Hester Street', 'Chilly Scenes of Winter'), das ist wer. Obwohl sie nicht gerade die neueste Regisseurin auf dem Markt ist, bezeichnet Preston sie begeistert als „ein Kind“ und ihren Stil als „dieser Neuling“. . . ähm. . . nouveau, was auch immer die Kinder tun.' In den letzten vier Wochen – zwei weitere folgen – hat die Firma in und um Richmond gedreht, aber in letzter Zeit konzentrierte sich die meiste Arbeit auf ein muffiges zweistöckiges viktorianisches Haus in einem untergeordneten Viertel auf der South Side . Das Haus war praktisch verlassen, bis die Crew genug Schrott kaufte, um Hundert-Yard-Verkäufe zu lagern, und es einzog. Jetzt sehen die mit Farbe gesprenkelten Wände aus, als würden sie mit verfallenen Möbeln, Stapeln verrottender Zeitungen und einem Aufruhr wertloser Erinnerungsstücke platzen.

Draußen hat die Kreppmyrte eine fotogene Blütezeit erblüht, und eine angestellte Hand gießt täglich das Unkraut, damit es 'schön und reich und robust' wird. Die Bewohner der Nachbarbungalows verbringen viel Zeit auf ihren Veranden und glotzen, während barfüßige Jungs mit Dreckbacken am Set umherschwärmen, Autogramme holen oder einfach nur unter die Füße treten. Preston nimmt das alles gelassen hin, sein Schritt ist so etwas wie der eines Landpatriarchen, der sein Gebiet begutachtet.

In einer hastig improvisierten Kantine auf der hinteren Veranda schenkt er sich eine Tasse Kaffee ein und geht zurück zu dem ramponierten Wohnwagen in der McDonough Street, der ihm als Ankleideraum dient. „Ich kenne viele Leute in diesem Geschäft, die verrückt werden“, sagt er. „Aber Schauspielerei war für mich nie ein qualvoller Prozess. Ich war einmal mit Margaret Sullavan in einem Theaterstück und sie hasste es so sehr aufzutreten, dass ich mich oft fragte, warum sie das tat. Andererseits erinnere ich mich an Barbara Stanwyck, die, wenn sie mittags fertig war, am Set in ihren Wohnwagen ging, sich schminkte, dann die Tür aufriss und den Rest des Tages auf der Treppe saß und redete zur Besatzung. Ich glaube, Barbara hatte damals nicht viel zu tun. Aber der Punkt ist, sie liebte, was sie tat, und ihre Arbeit hat es gezeigt.'

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In den nächsten zwei Stunden werden ein Make-up-Girl, eine Garderobenmeisterin und eine Friseurin kommen und gehen und sich um Preston kümmern, wie Mädchentanten sich bei einer Taufe um ein Baby kümmern. »Neulich«, sagt er, ohne es zu bemerken, während sie seine Haare einölen und eine Narbe über seinem linken Auge hinzufügen, »hatte ich diese große Szene, eine Art Höhepunkt all der schlimmen Dinge, die Mike Finnegan widerfahren sind. Mary Tyler Moores Charakter holt mich aus diesem Haus und bringt mich zurück in ihr eigenes Zuhause. Du siehst mich in einer Badewanne, du siehst mich rasieren. Und jetzt setze ich mich zu diesem großen mexikanischen Abendessen, das sie zubereitet hat. Nun, während sie mit mir redet, trifft mich etwas, was sie sagt, in die falsche Richtung und ich fange an zu weinen wie ein Baby. Verdammt, es war einfach. Es ist einfach passiert. Die Tränen flossen.

'Danach sagte Joan zu mir: 'Ich bin erstaunt, dass du so leicht weinen kannst.' Ich sagte: 'Ich kann nicht, aber Finnegan, dieser traurige, zusammengebrochene Ire, kann es.' Ich nehme an, ein Method-Schauspieler hätte zu diesem Zeitpunkt gedacht: 'Meine Mutter ist tot, Gott, wie ich sie vermisse, und mein Vater ist weg.' Aber im Leben passt man sich an diese Dinge an. Und – danke Mama, danke Papa – ich habe nicht zufällig viele emotionale Probleme, zumindest die mir bewusst sind. Für mich zu handeln ist eine Frage der Absicht des Autors. Das kann man nicht aus den Augen verlieren. Wenn mir eine Aufführung unangenehm ist, liegt das im Allgemeinen daran, dass ich mir nicht sicher bin, was der Autor in diesem Moment von mir verlangt. Wenn ich das in den Griff bekommen habe, bin ich geheilt.'

Wenn er sein Handwerk nicht rätselhaft macht, ist Preston stolz auf die Bandbreite seiner Leistungen. Dafür musste er kämpfen. Sein Vater war Schiffskaufmann, der auch Profi-Baseball bei den Hollywood Blues spielte. Seine Mutter hatte die Kontakte zum Showbusiness. . . einer Art. Sie betreute die Plattenabteilung eines Musikladens in Los Angeles, zählte eine ganze Reihe von Stummfilmstars und Führungskräften zu ihren Kunden und rief sie regelmäßig an, um sie über die neuesten Veröffentlichungen zu informieren. Durch sie begann Preston als Kinderschauspieler im Varieté-Circuit; Dann, nach dem Hinken durch die High School, trat er einer Shakespeare-Company bei, die von der Mutter des Schauspielers Tyrone Power geleitet wurde.

Mit 19 wurde er von Paramount Pictures entdeckt und unter Vertrag genommen, die ihn dann meist als robusten Heavy in Western typisierten. „Ich spielte die Hauptrolle in allen B-Bildern und den Bösewicht in allen Epen“, sagt er. „Nach einer Weile war mir klar, dass ich das erreicht hatte, was ich im Film sein würde. Die Studios waren damals sehr paternalistisch. Sie haben Sie nicht nur schnell eingeschoben, sondern im Allgemeinen vergessen, wofür sie Sie überhaupt unterschrieben haben.

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„Sobald ich 1950 aus meinem Vertrag ausstieg, ging ich nach London, um dieses kleine episodische Bild ‚Cloudburst‘ zu drehen, und ich bemerkte, dass fast ausnahmslos jeder in der Besetzung vom Drehtag ins Kino ging Nachts im West End. Ich wurde grün vor Neid. Amerika ist das einzige Land der Welt, in dem die Hauptstadt des Theaters und die Hauptstadt des Films 5.000 Meilen voneinander entfernt sind. Sie müssen sich also entscheiden, wie Sie Ihre Saison verbringen möchten.

'Auf dem Heimweg machte ich in New York Station und traf auf Jose' Ferrer, der in 'Twentieth Century' am Broadway nach jemandem suchte, der ihn ersetzte. Verdammt, ich habe die Chance ergriffen und wir haben direkt dort einen Vertrag auf einer Serviette von Dinty Moore unterschrieben. Ich denke, alles, was mir in diesem Geschäft passiert ist, war immer von etwas Glück begleitet. Aber seien wir ehrlich, ich liefere. Alle New Yorker Kritiker kamen zurück, um 'Twentieth Century' noch einmal zu rezensieren und zu sehen, wie dieser Punk-Hollywood-Western-Schauspieler auf seinen Arsch fiel. Sie waren so begeistert, dass ich es nicht getan habe.

Preston hatte bald eine Broadway-Karriere als umgänglicher Hauptdarsteller in so leichten Komödien wie 'The Male Animal', 'The Tender Trap' und 'Janus'. Hollywood konterte bald mit eigenen Hauptdarstellerrollen. Preston spielte beide Enden gegen die Mitte und kam damit durch. „Oh, es hat großen Spaß gemacht, die Kritiker hin und her wechseln zu sehen“, sagt er. „In meinen ersten beiden Broadway-Shows wurde ich als Hollywoods Robert Preston bezeichnet. Dann ging ich zurück nach Hollywood, um einen Film zu drehen, und Bosley Crowther bezeichnete mich in seiner Filmkritik als Robert Preston vom Broadway.

Alle noch vorhandenen Vorstellungen, Preston in eine Schublade zu stecken, wurden 1957 endgültig zunichte gemacht, als er sein Musical-Comedy-Debüt in „The Music Man“ gab.

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„Sie haben alle Musikkomödien-Leute kennengelernt, bevor sie mich besetzten“, erinnert er sich. „Jeder hatte Forderungen und die Produzenten hatten den Mist satt. Ray Bolger mochte die Rolle, aber er wollte 15 Minuten im zweiten Akt, um sein eigenes Ding zu machen. Schließlich sagte jemand: »Was ist mit Preston? Wenn er eine Melodie in einem Eimer tragen kann, gehört die Rolle ihm.' Nun, ich habe noch nie in meinem Leben Gesangsunterricht genommen. Aber zum Glück haben sie mich mit der 'Trouble'-Nummer vorgesprochen, die ganz und gar die Nummer eines Schauspielers ist. Daran kann kein Schauspieler scheitern. Sie wurden von den Füßen gerissen. Geben Sie Karriere Nummer drei oder vier oder was auch immer ein. Von da an konnte ich kein klares Drehbuch bekommen. Nichts als Musicals.'

Dennoch, so klar es dem Broadway war, dass Preston eine der nicht ganz so geheimen Waffen der Musikkomödie war – er spielte in 'I Do, I Do', 'Ben Franklin in Paris' und 'Mack and Mabel' eine Hauptrolle. -- er musste noch einmal kämpfen, um Harold Hill in den Filmen zu spielen. Bing Crosby wollte die Rolle. Frank Sinatra auch, der so verärgert war, dass er es nicht verstanden hatte, dass er seitdem nicht mehr mit Preston gesprochen hat. „Burt Lancaster wollte es so sehr, dass er den Regisseur Morton Da Costa anrief und telefonisch vorsprach“, sagt Preston. »Aber Cary Grant ist der Grund, warum ich diese Rolle bekommen habe. Er hatte die Show 12 Mal gesehen und war begeistert. Als Jack Warner ihn bat, Harold Hill zu spielen, sagte er: 'Ich werde es nicht nur nicht spielen, sondern wenn Preston es nicht tut, werde ich nicht einmal den Film sehen.' '

Preston kichert in sich hinein und zündet einen der Philip Morrises an, die dazu beitragen, dass seine Stimme angenehm rau ist. Er könnte blitzschnell zum Broadway zurückkehren, wenn er wollte. Aber er lässt es sich nicht nehmen, obwohl Blake Edwards ihn gebeten hat, seine Rolle als Toddy in der Filmkomödie 'Victor/Victoria' von 1982 zu wiederholen, die Edwards für die kommende Saison in ein Broadway-Musical verwandelt. Preston gewann begeisterte Aufmerksamkeiten in der Rolle, dem schwulen Zeremonienmeister in einem schäbigen homosexuellen Pariser Boite, der auf die Idee kommt, Victoria (Julie Andrews) in Männerkleider zu kleiden und sie als die wichtigste, unentdeckte weibliche Imitatorin des Tages auszugeben. Am Ende des Films tummelte sich Preston sogar extravagant in Drag.

„Nach diesem Film stieg meine Fanpost so an, wie seit ich mit Dorothy Lamour in einem Sarong aufgetreten war“, sagt er. 'Auch interessante Post - das meiste von Frauen, die anscheinend eine solche Beziehung zwischen Victoria und Toddy haben wollen, die keine Anforderungen an sie stellt.' Aber er sagt, er habe 'keine Flak' bekommen, weil er eine Figur gespielt hat, die sich offen als 'alternde Königin' bezeichnet hat.

„Alles, was diese Rolle wirklich bewirkt hat“, sagt er, „ist, auf etwas aufmerksam zu machen, bei dem ich nicht tot auf mich selbst zeigen würde – was eine gewisse Vielseitigkeit ist. Plötzlich, sagen die Leute, schau mal, wie er sich dort verzweigt hat. Dann machen sie ihre eigene Retrospektive und stellen fest, dass sie seit 48 Jahren andauert. Ich würde eine Broadway-Saison in „The Lion in Winter“ mit Rosemary Harris abschließen und die nächste in „I Do, I Do“ mit Mary Martin eröffnen. Viele Schauspieler können das nicht.'

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Jetzt sagt er jedoch, dass es etwas ziemlich Sensationelles braucht, um mich zurück zum Broadway zu ziehen. Und es sieht so aus, als ob 'Victor/Victoria' es nicht ist. „Ich glaube, sie sind so schlecht beraten“, sagt er kopfschüttelnd. „Blake und Julie nahmen an, weil wir so eine Familie waren, als wir diesen Film drehten, dass ich die Broadway-Show machen würde. Sie waren erstaunt und fast untröstlich, als ich sagte, dass ich nicht wollte. Wir sind jetzt fast Feinde. Nun, nein. Julie ist neidisch auf mich. Ich glaube nicht, dass sie das alles so schlecht machen will. Aber sie ist mit dem Mann verheiratet.

„Es wird – ich habe die Zahlen von den Nederlanders-Produzenten bei den Tonys – 5,5 Millionen Dollar kosten. Es findet kein Bilderverkauf statt. Es ist bereits erledigt. Wie sie jemals erwarten, diese Kosten wieder hereinzuholen, weiß ich nicht. Ich sagte Blake, als er zum ersten Mal auf mich zukam, dass ich ein Buch sehen wollte. Er sagte: 'Wir können kein Buch fertig haben, bevor Sie unterschreiben.' Ich sagte zu ihm: ‚Du musst mir nur sagen, dass du einen Film machen willst und ich mache ihn. Aber ich kenne das Broadway-Theater und möchte ein Buch sehen. Wir können das Musical nicht so beenden, wie wir den Film beendet haben.' Verdammt, der Film ist nicht zu Ende, ich habe diese falsche Drag-Szene gemacht und sie haben einfach die Credits über mich gerollt. Aber Blake konnte mir nicht sagen, was es ersetzen würde. Es ist nur dieser große Ego-Trip für ihn. Ich hoffe zur Hölle, dass sie es nicht durchziehen.'

Das entscheidende Wort für Preston ist heutzutage „Spaß“. „Ich bin an diesem Teil des Nachlasses des Mannes angekommen, wo mir die Wahlrollen für einen Mann meiner Altersklasse alle zugeschickt werden“, sagt er. „Ich kämpfe nicht mehr gegen die Produzenten, gegen die ich als Kind gekämpft habe, und sage: ‚Gib mir etwas Besseres‘, was meine große Motivation war, wieder an den Broadway zurückzukehren. Ich habe alle Führungskräfte überlebt, mit denen ich in meiner Anfangszeit bei Paramount Probleme hatte, und ich habe mir selbst bewiesen, was ich beweisen wollte. DeMille hat lange genug gelebt, um zu wissen, dass ich Harold Hill gespielt habe, und ich kann Ihnen sagen, dass das eine große Genugtuung war.'

Vor anderthalb Jahren verkaufte Preston sein Haus in Connecticut und zog dauerhaft nach Kalifornien zurück. Er kaufte ein Haus am Meer in Montecito mit weitläufigen englischen Gärten, die seine Freizeit und die seiner Frau Catherine einnehmen. „Ich glaube, meine Frau hatte es“, sagt er. „All die Jahre, die wir im Osten gelebt haben, hatte ich das Theater. Sie kam gelegentlich nachts nach New York, wenn etwas vor sich ging. Aber meistens war sie eine Vorstadthausfrau und das ist sie nicht. Sie ist in Montecito glücklicher als jeder andere, den Sie je gesehen haben. Sie arbeitet 12 Monate im Jahr im Garten. Sie sagt, es macht sogar Spaß, wieder auf den Markt zu gehen. Dieser Schritt hat unsere ganze Ehe wiederbelebt.'

Es klopft an der Tür des Wohnwagens. Preston wird am Set benötigt. Er schlüpft schnell aus seinen Klamotten und zieht Mike Finnegans zerknittertes blaues Hemd und Khakijacke an und schlendert über den krautigen Rasen zum Haus. Die Luft ist dick vor Feuchtigkeit, und auf Prestons Stirn perlen kleine Schweißperlen.

„Ich erinnere mich, dass ich einmal mit Paul Scofield auf einer Party gesprochen habe, nachdem er „Ein Mann für alle Jahreszeiten“ beendet hatte“, sagt Preston. ' 'Was kommt als nächstes?' Ich fragte ihn. Und er sagte: 'Ich muss meinen Lear machen, bevor ich zu alt bin.' Die Leute sagen mir immer wieder, dass ich meinen Falstaff machen muss. Aber wissen Sie etwas? Ich muss Falstaff nicht machen. Wenn eine Kompanie auftauchte, eine wunderbare Kompanie, und Jason Robards jung genug war, um wieder Prinz Hal zu spielen, so etwas würde ich sicher gerne den alten Bastard spielen wollen. Und ich hätte einen Ball dabei. Er wäre anders als jeder Falstaff, den Sie je gesehen haben.'

Auf den Stufen bleibt er stehen. »Aber du weißt, ich fühle mich nicht dazu gezwungen. Ich werde nicht unglücklich sein, wenn ich es nie tue. Ich arbeite nicht für die Nachwelt. Ich habe nur eine gute Zeit, während ich hier bin.'