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SAGEN SIE AMEN, ALLE

Seit mehr als einem halben Jahrhundert bewegt sich Mutter Smith – so wird sie von ihren vielen Freunden und Bewunderern genannt – in perfekter Harmonie mit ihrem Lied, und dieses Lied ist die gute Nachricht, der fröhliche Klang des Evangeliums. Außerhalb ihrer Gemeinde in St. Louis und ihrer traditionellen schwarzen Gospelkreise war Willie Mae Ford Smith kaum bekannt, aber das hat sich mit dem Erfolg des Films 'Say Amen, Somebody' geändert.

„Ich liebe Gospelsingen, ich liebe Menschen und ich liebe Gott“, sagt sie und lehnt sich in ihrem Rollstuhl nach vorne. Mit 78 ist sie ein Bündel evangelischer Anmut und Wärme, umgeben von Familie, Freunden, Gospelsängern, jung und alt, die vorbeikommen, um ihre sanften Hände zu drücken und zu danken.

Smith war kürzlich mit den meisten Stars von 'Say Amen, Somebody' im Washington Convention Center - Zella Jackson Price, Delois Barrett und den Barrett Sisters, den O'Neal Twins - um WYCB-AM zu helfen, sein fünfjähriges Jubiläum zu feiern als Washingtons 24-Stunden-Evangelium-Radiosender.

„Say Amen“ hat Smith – verspätet, aber überzeugend – die Aufmerksamkeit und die Anerkennung geschenkt, die sie als eine der einflussreichsten Sängerinnen und inspirierenden Figuren des schwarzen Gospels verdient. Sie ist ebenso eine Pionierin wie der 84-jährige Rev. Thomas A. Dorsey, der „Vater der Gospelmusik“, der auch im Film zu sehen ist. Dorsey schrieb viele der klassischen Lieder und inspirierte die Musik, die wir heute Gospel nennen, aber es war Mutter Smith, die den offen emotionalen und spirituell überschwänglichen Aufführungsstil entwickelte und dann durch das Land reiste und ihn mehreren Generationen von Sängern beibrachte.

Kein anderer Gospelsänger hat so viele großartige Solisten so inspiriert.

„Sie ist eine sehr starke religiöse Frau, eine Evangelistin, die ihr ganzes Leben lang jüngere Menschen ermutigt hat, Christus in ihrem Leben anzunehmen“, sagt Rhodessa Barrett Porter, die Smith seit mehr als 30 Jahren kennt. »Mutter Smith – wir alle nennen sie Mutter – ließ sich durch ihren Gesang und ihre Härte von niemandem entmutigen. Junge Leute wollten in ihrer Nähe sein. Sie war eine Frau mit all der Anmut, der ganzen Seele und allen Bewegungen, die jeder Mensch besitzen möchte. Jeder wollte eine Form von Mutter Smith in seiner Präsentation haben.'

Während ihre Schützlinge Karriere und Geld in der Welt des Evangeliums machten, war Smiths Arbeit immer viel weniger öffentlich. Laut dem Gospelhistoriker Tony Heilbut ist Smith „der größte der gesalbten Sänger, die nach dem Geist leben und singen, um Seelen zu retten“. Obwohl ihre Auftritte legendär sind, wurde Smith erst mit 68 Jahren aufgenommen. „Ich singe für die Realität“, sagte sie Heilbut, „nicht aus Formalitäten und nicht aus finanziellen Gründen. Ich brauche Geld, ich brauche dringend Geld, aber da ist Geld, das so schmutzig ist, dass du es hasst, es anzufassen.'

In den 40er Jahren war Smith, ein charismatischer, natürlicher Lehrer, der Meinung, dass Gospelgesang ein Geschenk Gottes sei, das nicht „studiert“, sondern ermutigt werden sollte. Zella Jackson Price, die vor 'Say Amen' praktisch unbekannt war und eine der erstaunlichsten Entdeckungen in diesem Film ist, sagt: 'Meine Mutter reiste 10 Jahre lang mit Mutter Smith als ihre persönliche Sekretärin und sang auch. Ich bin in dieser Atmosphäre aufgewachsen. Ich sah diese beiden Damen an und bewunderte sie – so wollte ich sein. Sie hat mich immer inspiriert. All diese Aufmerksamkeit, ich wünschte nur, sie wäre früher gekommen. Zumindest sieht es Mutter Smith zu Lebzeiten, sie erlebt es jetzt. Und sie hat sich nicht verändert. Sie weiß nicht, wie beliebt sie ist.'

Willie Mae Ford wurde in Rolling Fork, Miss., geboren, wuchs aber in Memphis auf und wurde in einer Familie mit 14 Kindern geboren. Ich war das siebte Kind, also standen sechs über mir und sieben zogen an mir. Meine Mutter war Lehrerin, mein Vater Eisenbahner, und sie taten alles, um die Kinder zusammenzuhalten. Die Hauptsache war Singen, und wir kamen zusammen und hatten Familienlieder, Gruppensingen.'

Ihre ersten Erinnerungen sind die Spirituals- und Sklavereilieder, die ihre Großeltern überliefert haben. „Er war 110 Jahre alt, als er starb, und sie war 120; Mein Vater war 99, als er wegging. Mutter starb mit 68 Jahren ziemlich früh. Wundervolle Menschen. Dort habe ich mit dem Gruppensingen angefangen.

„Meine Mutter hat uns das beigebracht und sie freut sich, wenn sie es tut“, eine Eigenschaft, die offensichtlich auch weitergegeben wurde. Natürlich gab es Kirchengesang, aber „solisten wussten wir damals noch nicht. Die Quartette waren die Hauptsache, und aus ihnen kamen die Gruppen und aus den Gruppen die Solisten.'

Als Jugendlicher „sang ich, was die Leute wollten – Ragtime-Songs, Blues“. (Dorsey glaubte, sie hätte es als Blues-Sängerin mit Bessie Smith aufnehmen können.) „Ich wusste nichts vom Tanzen. Sie wollten, dass ich das Geld kürze“, lacht Mutter Smith. „Ich wusste nicht, was das war, aber ich habe es versucht. . . als Jugendlicher“, fügt sie lächelnd hinzu. „Aber in mir war etwas, das die Liebe Gottes zum Vorschein bringen wollte. Ich wusste nur nicht, was es war.'

Als sie 12 Jahre alt war, zog die Familie Ford nach St. Louis, und 1922 gründeten sie mit drei Geschwistern die Ford Sisters, eine Rarität unter Quartetten, die bis dahin überwiegend männlich waren. Einige Jahre später begann sie eine Solokarriere, ungefähr zur gleichen Zeit, als Dorsey die Saat des Evangeliums säte.

Dorsey hatte bereits eine kurze Karriere im Blues als Georgia Tom, Pianist, Songwriter und Bandleader der legendären Ma Rainey. In den 20er Jahren wandte er sich jedoch vom Blues ab, um in Songs mit rhythmischen Elementen des Jazz und Blues erhebende Botschaften zu schaffen. Dorsey, dessen bekanntestes Lied 'Take My Hand, Precious Lord' ist, begann, das Wort 'Gospel' zu verwenden, um sein Werk von der liturgischen Musik seiner Zeit zu unterscheiden, aber seine Mischung aus einem sündigen Beat und erhebenden Texten war zunächst stark von der Kirche abgelehnt (obwohl in den Ladenfront- und Straßenecken-Heiligkeitskirchen umarmt).

Während der Weltwirtschaftskrise im Ghetto genährt, eroberte das Evangelium die Menschen, lange bevor es die Prediger erfasste. Wo Spirituals über Prüfungen und Trübsal sprachen, sprach das Evangelium von der guten Nachricht, dass ein Leben gesegnet sein kann und dass eine bessere Welt auf sie wartet. Es war ein optimistisches Zeugnis voller lebhafter Rufe und Reaktionen, ekstatischer Harmonie und eines starken Beats, und es gab vielen schwarzen Amerikanern Gemeinschaft und Identität.

Sein Überschwang führte auch zu Konflikten, gibt Smith, ein ordinierter Evangelist in der Heiligkeitskirche, zu. 'Als ich anfing, Gospel zu singen, wussten wir nicht, wie wir es nennen sollten – spirituelles Singen, Halleluja-Gesang oder einfach nur Kirchenmusik.' Sie unterschied sich so sehr von der biederen Musik der damaligen Zeit, dass Smith, Dorsey und andere Gospelpioniere tatsächlich aus vielen Kirchen geworfen oder sogar verboten wurden.

(Mit Sallie Martin, die auch im Film zu sehen ist, gründete Dorsey 1933 die einflussreiche National Convention of Gospel Choirs, deren Vorsitz er bis heute hat.)

„Man musste an Gott glauben“, sagt Smith. „Es gab Zeiten, in denen ich in eine Kirche ging, um zu singen, und die Leute sagten: ‚Wir wollen dieses gewöhnliche Zeug hier nicht; wir wollen diese Ignoranz nicht, dieses läppische Zeug.' Sie fanden, es sei zu nah an Blues und Jazz, dass wir nur alte Sünder seien, wissen Sie.

„Ja, es gab eine Zeit, da wollten sie kein Evangelium“, sagt Smith. « »Diese Willie Mae Ford, wir wollen sie nicht hier haben. Dieses Kind, sie ist verrückt!' Ich hatte den Heiligen Geist und sie dachten, ich hätte meinen Verstand verloren. Aber der Herr hat mich wissen lassen: Halten Sie durch und ich werde Ihren großen Auftrag bekannt geben. Aber ich wusste nicht, dass er es so verbreiten würde, wie er es jetzt tut.'