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Der Helikopter, der zu seiner Obsession werden sollte, flog an jenem regnerischen Frühlingstag 1993 von Frank Owens.

Es war ein Militärhubschrauber der Eliteeinheit des Marine Corps, dessen polierte Flugzeuge ein fester Bestandteil des Präsidenten sind, der vom South Lawn abhob und in Camp David landete. Der Pilot des Hubschraubers hatte manchmal George Bush übergesetzt; Präsident Clinton selbst war zwei Monate zuvor an Bord der Maschine gewesen.

Aber solches Wissen lag in der Zukunft. An diesem Tag war Owens, ein Amateurarchäologe, darauf fixiert, nach Beweisen für die Lager der Union im südlichen Maryland zu graben.

Owens sah, wie der Helikopter an seiner Ausgrabungsstätte am Ostufer des Potomac River vorbeiflog, dachte sich aber wenig dabei. Als der Regen Minuten später schlimmer wurde, packte er seine Ausrüstung und fuhr über die kurvenreichen Nebenstraßen des abgelegenen Bezirks Nanjemoy von Charles County nach Hause.

In dünnen Wäldern zu seiner Rechten entdeckte er das zerknitterte Heck eines abgestürzten Hubschraubers – die zerschmetterten Überreste des Fluges Nighthawk 18 der Marine Helicopter Squadron One. Aus geborstenen Tanks strömte immer noch Düsentreibstoff, als Owens heranstürmte. Alle vier Besatzungsmitglieder lagen tot oder im Sterben.

Er ergriff die Hand des liegenden Major William S. Barkley Jr., einem Kommandopiloten und dem einzigen Marine, der nicht von den verdrehten Trümmern verschlungen wurde. Owens würde später beschreiben, wie er ein stilles Gebet sprach und wie sich sein Leben in diesem Moment veränderte.

»Als ich seine Hand losließ, fühlte ich einen wunderbaren Frieden und eine wunderbare Ruhe«, schrieb Owens an Barkleys Witwe Sylvia. 'Die Inspiration und der Antrieb hinter mir ist Bill.'

So begann Owens' Fixierung auf den tödlichen Flug und seine ausgedehnten Amateuruntersuchungen über das, was er eine militärische Vertuschung nennt. Unterwegs hat er die Absturzstelle nach Hubschrauberfragmenten abgesucht, grafische Autopsiefotos studiert, auf Spurensuche nach West Virginia gefahren und eine abgelegene Halbinsel durchstreift, um nach Beweisen für geheime militärische Aktivitäten zu suchen.

Sein Homeoffice wenige Kilometer südlich von Waldorf ist dem Unfall geweiht. In einer Ecke versteckt ist ein detailliertes Diorama der Absturzszene, komplett mit Modellbäumen und einem Modellhubschrauber. An einer Pinnwand hängen Schnappschüsse von Barkley, der mit seiner Familie grinst oder aus einem Helikopter-Cockpit späht, während Bush aus dem Flugzeug springt. Wandkarten zeigen den Flugweg und andere wichtige Dokumente, Video- und Tonbänder liegen lose katalogisiert und warten auf ihre x-te Überprüfung.

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Das Material, behauptet Owens, skizziert eine Unterwelt bösartiger Wissenschaftler, streng geheimer „schwarzer“ Projekte und unnötiger Todesfälle. Er schlägt ein detailliertes Szenario für den Abschuss von Nighthawk 18 vor: Der Hubschrauber wurde, wie er sagt, von einem Energiestrahl vom Typ Star Wars abgeschossen, der von einer geheimen Militäranlage abgefeuert wurde, die experimentelle Tests elektromagnetischer Impulse durchführte.

Es ist eine verführerische Theorie für die Ära, die Gerüchte über eine Verschwörung beim Tod des Beraters des Weißen Hauses Vincent Foster hervorbringt, Gerüchte und Vermutungen, dass die Bundesregierung eines ihrer eigenen Gebäude in Oklahoma gesprengt hat. In einer solchen Ära ist es nicht verwunderlich, dass Radiomoderator G. Gordon Liddy dieses Jahr in einer Sendung Owens' Beweise als 'explosiv' beurteilt.

Da Star Wars-Forschung eine erklärte Tatsache und geheime Regierungsinstallationen eine lauernde Realität sind, wer kann ein solches Szenario ausschließen?

Das Marine Corps, das die Katastrophe untersucht hat, hält das Szenario für unbegründet. Der Dienst hat offiziell mechanisches Versagen, das durch fehlerhafte Wartung verursacht wurde, für den Absturz verantwortlich gemacht.

Aber Owens bezeichnet diese Schlussfolgerung als korrumpiert durch das blinde Eigeninteresse des Dienstes, zu seinen eigenen Erkenntnissen zu stehen, und möglicherweise auf Anweisung von unsichtbaren Vorgesetzten.

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»Sie werden es mir nicht sagen«, sagte Owens, ein Veteran der Armee, der in einem Lebensmittelladen arbeitet. »Aber ich glaube, hier gibt es etwas, das die Amerikaner wissen sollten. Wenn ich Ihnen das am Telefon sagen würde, würden Sie denken, ich sei eine Art Spinner. Es ist fantastisch, man muss es gesehen haben, um es zu glauben.'

Zumindest einige der Verwandten der Opfer unterstützen Owens.

'Wenn Frank nicht gewesen wäre, hätten wir keine Ahnung', sagte Matt Barkley, der jüngere Bruder des toten Piloten, in einem Telefoninterview von seinem Zuhause in Hickory, North Carolina. 'Sie haben versucht, ihn als diesen verrückten Kerl darzustellen, aber sie haben noch nie jemanden getroffen, der so gut ist wie er.'

Matt Barkley, ein Citadel-Absolvent, ist ein lebenslanger Bewohner der Kleinstadt North Carolina und ein Empfänger des dort erlernten Patriotismus. Doch zwei Jahre fruchtlosen Flehens haben seine einst ungetrübte Bewunderung für das Marine Corps getrübt. Er ist sich nicht sicher, ob er Owens' Theorie der schiefgelaufenen experimentellen Tests anerkennt. Aber er glaubt, dass wichtige Fragen zum Tod seines Bruders und dreier anderer Marines beantwortet werden müssen.

Auch einige Verwandte der anderen Absturzopfer sind verunsichert und haben sich einer 48-Millionen-Dollar-Klage angeschlossen, in der dem Hersteller des Hubschraubers und seines Triebwerks Fahrlässigkeit vorgeworfen wird. Stacie Reynolds, Witwe von Barkleys Co-Piloten Capt. Scott Reynolds, sagte in einem Interview, dass sie hoffe, dass die Klage mehr Fakten hervorbringen würde.

Die Marines erklären den Absturz wie folgt: Der VH60N Black Hawk war früher an diesem Tag von einem anderen Piloten abgesetzt worden, der bemerkte, dass der Motor während der Autorotation überdrehte – ein Routinemanöver, bei dem der Pilot vorübergehend die Stromzufuhr zu den Rotoren unterbrach. Er kehrte zum Marine Corps Air Field in Quantico zurück und meldete die Anomalie.

Barkley, der noch mehrere Stunden fliegen sollte, meldete sich freiwillig, um das Flugzeug zu übernehmen und das Problem zu überprüfen. Seine Qualifikationen waren hervorragend: Er hatte mehr als 5.000 Stunden Helikopter-Flugzeit und war einer der wenigen Auserwählten innerhalb des ausgewählten Geschwaders, die berechtigt waren, den Präsidenten zu fliegen.

Er und drei andere planten, das Flugzeug über den Fluss zu bringen, die Autorotation über das Flickenteppich von Feldern und Wäldern im südlichen Maryland zu testen und zur Bolling Air Base am Anacostia River zu fliegen, wo ein weiterer Hubschrauber Aufmerksamkeit brauchte.

Minuten nach dem Abheben hatten sie ihr letztes aufgezeichnetes Gespräch mit dem Kontrollturm von Quantico, eine Routineübertragung: 'Nighthawk 18, Ostufer geräumt, möchte gerne Ihre Frequenz bleiben.'

Minuten später, ohne aufgezeichneten Notruf, lagen die vier tot, ihre Körper und ihr Fahrzeug in der Nähe der Jacksontown Road zerschmettert.

Zwei Militäruntersuchungen untersuchten die Katastrophe und kamen zum gleichen Ergebnis: Nighthawk 18 stürzte ab, weil ein Mechaniker einen Stift falsch installiert hatte, der zwei Rohre verbindet, die den Motor mit dem Getriebe verbinden. Der Fehler manifestierte sich erst unter der Belastung einer zügig ausgeführten Autorotation und schaltete unerwartet beide Triebwerke ab.

Owens sagte, er sei zum ersten Mal misstrauisch geworden, als die Marines berichteten, dass Barkleys Leiche in dem zerstörten Hubschrauber verblieb. Owens ist sich sicher, dass der Pilot sich von der Maschine ferngehalten hat. 'Warum sollten sie deswegen lügen?' er sagte.

Als er weiter nachforschte, sagte Owens, entdeckte er eine Reihe von scheinbar seltsamen Tatsachen. Einige von ihnen und die Schlussfolgerungen, die er zog, umfassen:

Die Besatzungsmitglieder erlitten Verbrennungen, obwohl es bei dem Absturz kein Feuer gab. Sie bluteten wenig, trotz massiver Verletzungen.

Owens glaubt, dass die Männer durch starke Mikrowellen tödlich verbrannt wurden, die ähnlich einem Stromschlag ihr Blut verätzten und Blutungen verhinderten.

Das Pentagon führte in den 1980er Jahren in Woodbridge geheime Tests von Geräten durch, die starke elektromagnetische Impulse aussendeten. Das Kommando war gezwungen, diese Tests aus Sorge um die Flugsicherheit zu stoppen, verfügt jedoch über ein weiteres Labor auf der anderen Seite des Potomac River in Maryland, sechs Meilen von der Absturzstelle von Nighthawk 18 entfernt.

Owens glaubt, dass Wissenschaftler an diesem zweiten Standort heimliche EMP-Experimente durchgeführt haben, bei denen Nighthawk 18 abgeschossen wurde.

Der Rumpf des Hubschraubers wurde zerschmettert, die Rotoren erlitten jedoch kaum Schäden.

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Owens glaubt, dass der Helikopter explodierte, aber nicht durch konventionelle Ladungen, da kein Feuer vorhanden war. Es erlitt seinen Schaden in der Luft, nicht beim Aufprall, oder die Rotoren wären verstümmelt worden.

Owens mag einige seltsame Fakten rund um den Absturz genau herausgefiltert haben, aber seine Schlussfolgerungen werden nicht unterstützt, so unabhängige Luftfahrt- und Medizinspezialisten, die von The DNS SO konsultiert wurden, und Polizei- und Rettungspersonal, das zum Absturzort gerufen wurde.

Nehmen Sie die Position von Barkleys Leiche. Owens erinnert sich, dass der Pilot das Flugzeug verlassen hat. Doch in Interviews mit The Post beschrieben Rettungskräfte und Polizei auf verschiedene Weise, dass niemand in dem verhedderten Wrack zu sehen war, eine Leiche sichtbar, aber noch festgeschnallt oder weit aus dem Fahrzeug geschleudert wurde.

Oder nehmen Sie die scheinbar mysteriösen Verbrennungen, bei denen es kein Feuer und keine Blutung gab. Auf Ersuchen der Post inspizierte Virginias leitender Gerichtsmediziner die Militärautopsiefotos der Leichen.

'Wenn mir gerade jemand diese Bilder schickt und fragt: 'Was ist mit diesen Leuten passiert?' Flugzeug würde ich sagen«, sagte die Prüferin Marcella Fierro. »Ihre Verletzungen sind alle typisch. . . . Ist das ein ungewöhnlicher Befund? Nein. Brauchen Sie ein Feuer? Nein.'

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Und was ist mit der Möglichkeit von Tests mit gerichteten Energiewaffen in Süd-Maryland? Hier extrapoliert Owens die aufgezeichneten Tatsachen.

Unter dem Druck einer Klage stoppte das Pentagon Ende der 1980er Jahre die EMP-Tests in Woodbridge. Die Luftfahrtbehörden befürchteten, dass die Tests einen Absturz verursachen könnten, indem sie in die elektronische Schaltung eingreifen, die moderne Flugzeuge steuert. Die Blossom Point Field Testing Facility, sechs Meilen von der Absturzstelle in Charles County entfernt, stand unter der Kontrolle desselben Befehls, der die Woodbridge-Tests durchführte.

Owens behauptet, dass der Befehl einfach seine Pulser von Woodbridge nach Blossom Point verlegt hat. Aber David Davison, Sprecher des US Army Research Laboratory, sagte in einem Telefoninterview, dass die Pulser in die White Sands Missile Range in New Mexico verlegt wurden und Blossom Point nie EMP-Tests gemacht habe. Ein Gerät am Blossom Point, das Owens und ein ehemaliger Mitarbeiter des Army-Labors als mögliches EMP-Gerät bezeichnen, emittiert zwar elektromagnetische Wellen, aber auf niedrigem Niveau und kontinuierlich und nicht in Impulsen, sagte Davison.

Die Verwüstung des Helikopters und die relativ intakten Rotoren ließen bei vier unabhängigen Flugunfallspezialisten, die The Post kontaktierte, keine Augenbrauen aufkommen. Mehrere betonten, dass mechanisches Versagen in der von den Marines zitierten Linie eine schnell eskalierende Folge von Versagen verursachen würde, die den Black Hawk in einen fünf Tonnen schweren Steinschlag verwandeln würde.

Alle unabhängigen Ergebnisse sind für die Marines keine Überraschung, die ihre Schlussfolgerungen in einem mehr als 380-seitigen Bericht fassten, einem Dokument, das sich auf das Fachwissen von Fliegern, Ingenieuren, Anwälten und Pathologen stützte. Mehrere unabhängige Hubschrauberspezialisten, die den Bericht auf Ersuchen der Post überprüften, beurteilten seine Schlussfolgerungen als solide und die Untersuchung als gründlich.

Die Marines, die seit mehr als zwei Jahren Owens' Fragen beantworten, wünschen sich nun einfach, dass er aufhört.

„Die gleichen Fragen werden immer und immer wieder gestellt. Es ist fast wie eine Rache“, sagte Robert C. Jenks, ein Sprecher des Marine Corps. 'Frank Owens muss weitermachen.'

Er ist.

In seinem Arbeitszimmer zeigte Owens eines Tages eine Fotokopie einer Postkarte, die angeblich von einer tropischen Insel an das FBI geschickt wurde. Die Unterschrift schien die einer mutmaßlich ermordeten Person zu sein, deren Leiche jedoch nie gefunden wurde. . . . Bildunterschrift: Owens baute ein Modell der Absturzstelle, mit Etiketten, die markierten, wo die Leichen der vier Opfer gefunden wurden. Er glaubt, dass der Hubschrauber in einem geheimen militärischen Experiment von einem Energiestrahl vom Typ Star Wars abgeschossen wurde. Bildunterschrift: Major William S. Barkley Jr., oben, ein Kommandopilot, starb beim Absturz von Nighthawk 18. Links, Frank Owens, der sich einer Amateuruntersuchung gewidmet hat, hält Trümmer, die er von der Absturzstelle des Hubschraubers gesammelt hat.