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SEARS VERKAUFT SEINE ANTEILE AN PRODIGY

In der zweiten großen Umwälzung dieser Woche in der wettbewerbsorientierten Online-Dienstleistungsbranche gaben Sears, Roebuck und Co. gestern bekannt, dass sie planen, ihre 50-Prozent-Beteiligung an Prodigy Services Co.

Die Ankündigung erfolgt einen Tag nach der Ankündigung von H&R Block Inc., CompuServe Inc. im Rahmen eines öffentlichen Aktienangebots auszugliedern. CompuServe ist nach dem Branchenführer America Online Inc. aus Wien das zweitgrößte Online-Dienstleistungsunternehmen des Landes, während Prodigy den dritten Platz belegt.

Sowohl der bekannte Einzelhändler als auch die Steuerberatungsgesellschaft gaben an, ihre Anteile an den kommerziellen Online-Diensten abzugeben, um sich auf ihr Kerngeschäft zu konzentrieren.

'Prodigy passt nicht in die langfristige Wachstumsstrategie von Sears', sagte Arthur C. Martinez, Vorsitzender und CEO von Sears, gestern Morgen gegenüber Analysten in New York über den Service mit Sitz in White Plains, New York.

Analysten führten die Eigentumsänderungen jedoch auch auf die Aussichten eines zunehmend steinigen finanziellen Weges für Online-Dienste zurück, da die Benutzer ihren Ansturm auf das globale Computernetzwerk des Internets und seine beliebte Unterabteilung, das World Wide Web, fortsetzen.

Das Web mit seinem breiteren Informations- und Unterhaltungsangebot gilt als Wettbewerbsbedrohung für Prodigy, CompuServe und America Online. Während all diese Dienste den Kunden den Zugang zum Web ermöglichen, ist die Software zum Navigieren über ein reines Internet-Konto in letzter Zeit viel einfacher und kostengünstiger geworden.

'Diejenigen, die die schnellen Veränderungen überstehen, müssen ihr Geschäft voll im Griff haben, um wettbewerbsfähig zu sein, wenn man bedenkt, was den Verbrauchern zur Verfügung steht', sagte Peter Krasilovsky, ein Bethesda-Berater für neue Medien. 'Da ist nur Platz für einige dieser Dienste, und Prodigy gehört wahrscheinlich nicht zu denjenigen, die langfristig überleben.'

Prodigy war ein Pionier in der elektronischen Dienstleistungsbranche. Es wurde 1984 als Joint Venture von Sears und International Business Machines Corp. gegründet, die noch immer einen Anteil von 50 Prozent besitzen.

Der Service wurde jedoch in den letzten Jahren von America Online und CompuServe in den Schatten gestellt und war trotz einer Investition von 1 Milliarde US-Dollar von Sears und IBM weitgehend unrentabel. Aufgrund der veralteten Grafik und des schwächeren Marketings ist Prodigy mit 2 Millionen Abonnenten vom Spitzenplatz der Branche auf den dritten Platz gefallen. Das liegt weit hinter America Online mit 5 Millionen Nutzern und CompuServe mit 4,3 Millionen. Darüber hinaus hat das viertrangige Microsoft Network bei Prodigy zugelegt und hat jetzt 1 Million Abonnenten.

Ein Sears-Sprecher wollte keine potenziellen Käufer für den Service identifizieren, obwohl Wall Street-Quellen sagten, das Unternehmen habe in den letzten Monaten versucht, seine Prodigy-Beteiligung für etwa 300 Millionen US-Dollar an einen neuen Eigentümer oder an IBM zu verkaufen.

IBM wollte sich nicht speziell zu seinen Plänen bezüglich Prodigy äußern. Branchenkreise sagten, es sei unwahrscheinlich, dass Sears den Anteil kauft.

'Wir haben schon lange gesagt, dass wir unseren Anteil noch prüfen', sagte IBM-Sprecherin Tara Sexton. 'Aber an unseren Eigentumsverhältnissen hat sich nichts geändert.'

Prodigy-Sprecher Barry Kluger sagte, der Dienst werde sich weiterhin selbst überarbeiten, auch wenn die Eigentumsprobleme ungeklärt bleiben. 'Damit wird eine seit langem bestehende Frage darüber geklärt, wohin die Partnerschaft gehen soll', sagte er. 'Aber es ist wie immer.'