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Shenandoahs steinerne Geister

Acold Blue Ridge Wintertag, 1924. George Corbins Frau brachte ihr drittes Kind zur Welt. Die Tortur hat sie getötet. Das Baby hat gelebt.

Vor dem Blockhaus der Familie türmte sich der Schnee am Hughes River bis zur Hüfte auf. Nachdem er seine Frau begraben hatte, ging Corbin vier Meilen durch Wald und Feld zum nächsten Laden, um Milch für das Neugeborene zu kaufen.

An einem Regentag vor kurzem wärmte ich mich an Corbins Granitherd und las die Geschichte seiner traurigen Reise. Die Hütte war trocken und gastfreundlich, aber Corbin hatte jahrzehntelang nicht mehr dort gelebt – nicht seit die Bundesregierung ihn vertrieben hatte, um Platz für mich und Millionen anderer Freizeitnutzer des Shenandoah-Nationalparks zu machen.

Zwischen 1935 (als der Park offiziell gegründet wurde) und 1937 erzwang der National Park Service die Umsiedlung von etwa 465 Familien außerhalb der Grenzen von Shenandoah. Bis 1938 blieben nur noch wenige Holdouts.

Heute unterhält der Potomac Appalachian Trail Club die Corbin Cabin, eine von mehreren, die er an Touristen vermietet. Es ist ein intaktes Relikt einer früheren Appalachen-Gemeinde. Die Parkbehörden ließen die meisten anderen Häuser abreißen oder niederbrennen. Und doch verweilen die Geister der ehemaligen Bewohner von Shenandoah – zumindest ihre Knochen. Entlang der Wege und tief im Wald erinnert ein Sammelsurium von Artefakten und melancholischen Ruinen an eine Lebensweise, die eng mit dem Land verbunden ist, und eine Gemeinschaft, die aufgelöst wurde, um das Land zu erhalten.

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An diesem Morgen sind mein Bruder und ich ungefähr dieselbe Route gewandert, die Corbin wahrscheinlich zu seinem hungrigen Baby zurückgebracht hat. Wir starteten zwei Tage zuvor warm und sonnig am Pinnacles Overlook direkt am Skyline Drive, der Hauptattraktion des Parks. Jenseits der dunstigen Hügel und Senken im Osten stand die Milliarden Jahre alte Kappe von Old Rag.

200 Jahre und länger, bevor der Park entstand, lebten verschiedene Nicholsons, Corbins, Weakleys und Jenkins auf dem felsigen Hügelboden zwischen Old Rag und Pinnacles in Mulden, die noch immer ihre Namen tragen. Die Bewohner praktizierten einen ländlichen Lebensstil, der in vielerlei Hinsicht noch dem ihrer schottischen und englischen Vorfahren ähnelte. Sie bauten Mais und anderes Getreide an, pflegten Apfel- und Pfirsichplantagen und entkernten riesige Kastanienbäume, um sie an lokale Gerbereien zu verkaufen. Berichten zufolge verdiente Corbin während der Prohibition einen ordentlichen Lebensunterhalt mit Badewannenbrandy.

Trotz ihrer traditionellen Vorgehensweise zeigen neuere Untersuchungen, dass nur wenige dem rückständigen Hinterwäldler-Stereotyp ähnelten, der ihnen von frühen Shenandoah-Boostern aufgezwungen wurde, die bestrebt waren, die erzwungene Umsiedlung zu rechtfertigen. Die Bewohner hatten Radios, Victrolas und Autos, die alle das einst vorherrschende Bild der Bergbevölkerung als isoliert vom 20. Jahrhundert widerlegen.

Der Hannah Run Trail führte uns tiefer in eine üppige Wildnis, die es vielleicht nie gegeben hätte. Mehr als eine Million Besucher kommen jährlich nach Shenandoah.

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Die meisten Nationalparks vor Shenandoah, wie Yellowstone und Yosemite, wurden gegründet, um unberührte Naturdenkmäler westlich des Mississippi zu schützen. Calvin Coolidges Innenminister Hubert Work suchte nach einem neuen Nationalpark, der nach seinen Worten 'näher an Amerikas überwiegend östlicher Bevölkerung ist und die Unterstützung für den neuen National Park Service maximiert'.

Eine Koalition von Führungskräften der Wirtschafts- und Tourismusbranche in Virginia, an deren Spitze der redselige George F. Pollock, Eigentümer des gleichen Skyland Resorts, das heute noch in Shenandoah in Betrieb ist, angeführt wurde, warb energisch – und erfolgreich – für Virginias Blue Ridge als Standort des neuen Park.

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Im Jahr 1926 genehmigte der Kongress die Entwicklung von Shenandoah, was es zu einem der ersten Beispiele für bewohntes Land machte, das speziell zur Erholung der Wildnis vorgesehen war. Und mit viel Planung und Bepflanzung hat es das auch.

Geschätzte 300 Schwarzbären laufen frei unter riesigen Tulpenpappeln umher, die 120 Fuß hoch aufragen. Dichte Kiefernhaine beschatten ehemalige Weiden.

Aber der Wald muss noch alle Beweise seiner ehemaligen menschlichen Bewohner vollständig verschleiern. Gleich hinter Hannah Run, über die Schulter des nächsten Anstiegs, erhaschten wir unseren ersten Blick: drei Fuß hohe Wände eines gestapelten Steinfundaments, die eine ausgebrannte Vertiefung mit Asche und Gestrüpp umrahmten. Oben auf den Simsen deuteten verkohlte Baumstämme im rechten Winkel auf die Mauern aus Baumstämmen und Lehm an, die einst Schutz vor den Elementen boten.

Als wir weitergingen, tauchten links und rechts verfallene Steinhaufen auf, die zerfallenen Überreste einstiger Schuppen und Wurzelkeller. In den Bäumen tauchten lange Mauern auf. Auf dem Gelände eines ehemaligen Obstgartens sahen wir alte, von der Zeit geschliffene Glasflaschen und die stark zersetzte Schuhsohle.

Auf einem anderen Hügel befand sich ein gedrungener, aber intakter Schornstein, der auffallend gut erhalten war. Ein paar Scherben zerbrochenen Geschirrs lagen auf dem Kaminsims neben einem verrosteten Sägeblatt.

In dieser Nacht zelteten wir auf einem flachen Schelf Land in Nicholson Hollow über dem Hughes River. J.M. Jenkins hatte an dieser Stelle einst ein Fachwerkhaus, eine Blockscheune und 55 Apfelbäume auf dem umliegenden Land. Das Commonwealth of Virginia gab ihm 1.043 Dollar für seine 103 Hektar und alles, was darauf war, bevor er die Kontrolle über das Land an den Park übertrug.

Geld hatte in der Bergwirtschaft nie eine wichtige Rolle gespielt, so dass ärmere Einwohner nach Shenandoah nur wenige Wahlmöglichkeiten hatten. Viele schlossen sich Bauerngemeinschaften an, die vom Landwirtschaftsministerium in den Tälern östlich und westlich des Blue Ridge finanziert wurden. Andere arbeiteten als Facharbeiter in nahegelegenen Städten wie Luray und Sperryville. Einige traten sogar dem Civilian Conservation Corps bei und halfen beim Bau von Einrichtungen für den Park, der sie vertrieben hatte.

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Am nächsten Morgen führte uns ein kurzer Spaziergang an den Fuß des Old Rag. Für einen kurzen Moment wagten wir uns außerhalb des Parks; ein Ansturm von „No Trespassing“-Schildern und Stacheldraht ließ uns das nicht vergessen.

Mit einem Exemplar von Leonard F. Wheats „The 18 Cabins of Old Rag: A Field Guide for Bushwhackers“ machten wir uns auf den Weg, um die letzten Überreste des Dorfes Old Rag zu erkunden. In der Blütezeit des Dorfes verbanden eine Schule, zwei Geschäfte, ein Postamt und zwei Kirchen Nicholson Hollow mit der Außenwelt.

Wheats detaillierte Wegbeschreibung führte uns zu einem verlassenen Wagenweg, den er 'Old Road' nennt. Es war jetzt eher eine vage Spur, führte um einen niedrigen Kamm herum und hinauf. Wir krachten durch Lorbeerdickicht und dornigen Gründorn in eine von verbranntem Haselnuss erstickte Mulde.

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Als wir durch das Gebüsch wateten, fanden wir die erste Hütte versteckt in einer Senke an einem Rinnsal eines Baches. Die Mauern des Fundaments sahen noch immer solide aus. Aber kriechende Ranken und emporstrebende Setzlinge, wo früher der Boden war, ließen mich fragen, wie lange es dauern würde, bis dieses Relikt verschwinden würde, wie die Leute, die es gebaut haben.

Der nächste Standort hatte Wände, die wie Beton aussahen (Wheat nennt es 'Concrete Cabin'). Wir haben versucht, den Anweisungen von Wheat zu einer dritten Site zu folgen. Wir wandten uns nach Osten und stiegen einen Hügel hinauf. Keine Website. Wir schauten zurück. Alle Bäume sahen gleich aus. Verlegen stapften wir zurück auf den von der Regierung genehmigten Weg.

Wir schlugen unser Lager bei einem Regenguss auf und machten uns am frühen Nachmittag in Corbin Cabin auf.

Auf der anderen Seite des Hughes River von Corbin Cabin, zurück vom Fluss und versteckt, machten wir uns noch einmal auf den Weg, um die Überreste von Aaron Nicholsons Haus zu suchen. Old Man Nicholson war einst Besitzer von rund 650 Hektar Blue Ridge und zeugte 10 Kinder, darunter Corbins Mutter, bevor er 1911 im Alter von 80 Jahren starb.

In seiner Blütezeit bot sein Haus Luxus, der damals im Blue Ridge selten war – zwei Schornsteine, einer an jedem Ende. Der dem Fluss am nächsten liegende Schornstein war zu einem Haufen zusammengebrochen, aber nicht so der Schornstein am weitesten entfernt. Hoch wie die Bäume, schroff wie der Patriarch, der ihn gebaut hat, steht Nicholsons Schornstein als zähes Gedenken an die Menschen, die ihr Zuhause verloren haben, damit wir durch die strahlende Wildnis von Shenandoah wandern konnten.

Säulen der Gemeinschaft: Gespenstische Steinschornsteine ​​sind alles, was von den meisten Haushalten übrig geblieben ist. Aber Corbin Cabin, links, ist erhalten geblieben.