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LIED DER Salomonen

DIE MARINE GUARD AUGE MEINEN Vaters Mütze an – die ihn als Mitglied der Navy Patrol Squadron 12, der Original Black Cat Squadron des Zweiten Weltkriegs, ausrief – und fragte genau, wohin wir wollten.

'Mein Pilot fliegt wieder in den Südpazifik', sagte meine Mutter, 'aber diesmal machen wir es zu einer Familienangelegenheit.' Sie leitete diese Informationen an die Männer in Kampfanzügen, die uns umkreisten, und fragte sich, warum diese Senioren und ihr vierzigjähriger Sohn in der Nähe der Fluglinie der Kaneohe Bay Marine Corps Air Station an der Nordküste von Oahu herumliefen.

Wir waren hier, erklärte mein Vater, zu einem sentimentalen Besuch. Nach fast 50 Jahren handelten er und seine Familie aus dem Drang heraus, seinen Weg zu einem Luftwaffenstützpunkt namens Ondonga auf den westlichen Salomonen zurückzuverfolgen. Die Salomonen – eine Kette von mehr als 900 Inseln im westlichen Pazifischen Ozean, etwa 800 Kilometer östlich von Neuguinea – sind jetzt unabhängig und waren während des Zweiten Weltkriegs ein strategisches Schlachtfeld.

Hawaiis Kaneohe Air Station war der Ausgangspunkt für das Geschwader meines Vaters gewesen, als es den Südpazifik überquerte, um sich den Japanern zu stellen. »Ich beneide Sie«, gestand ein Marine. 'Sie werden die Familienreise Ihres Lebens haben - eine Pilgerfahrt.'

Eine Pilgerfahrt. So hatte ich mir unsere Reise noch nie vorgestellt, aber in Wahrheit war eine Pilgerfahrt genau das, was wir machten – eine lange Reise zu einem heiligen Ort.

Der Südpazifik umfasst 11 große Inselgruppen südlich des Äquators, die sich 5.000 Meilen östlich von Neuguinea, nördlich von Australien, bis zu den Marquesas erstrecken. Vor mindestens 6.000 Jahren kamen südostasiatische Reisende auf den Inseln an. Europäische Entdecker begannen dort vor 400 Jahren, Claims zu kartieren und abzustecken, und amerikanische Walfänger, Händler und Missionare lernten im 19. Jahrhundert viele der Inseln kennen.

Der Südpazifik erregte die Aufmerksamkeit der Welt im Jahr 1942, als die Japaner die Salomonen und Neuguinea überfielen, um sich während des Zweiten Weltkriegs auf Angriffe auf Australien vorzubereiten. Inselbewohner aus dem gesamten Südpazifik schlossen sich mit Hunderttausenden alliierter Soldaten, Matrosen und Fliegern zusammen, um die Japaner zurückzudrängen. Die Bemühungen begannen 1942 mit der Schlacht von Guadalcanal in den Salomonen, und Admiral William F. 'Bull' Halsey verbrachte die nächsten zwei Jahre damit, die japanischen Streitkräfte an Orten wie New Georgia und Bougainville zu neutralisieren. Vor dem amerikanischen Sieg starben auf den Salomonen schätzungsweise 80.000 Soldaten und Inselbewohner.

Historiker bezeichnen den Feldzug der Salomonen als „Gettysburg“ – den blutigen Wendepunkt – des Pazifikkriegs gegen Japan. Heute ist die Hälfte der Bevölkerung der Salomonen unter 20 Jahre alt, und die Inseln sind zu kommunalen Siedlungen von Fischern und Gärtnern geworden.

Seit ich denken kann, hat der Südpazifik meine Familie in seinen Bann gezogen. 1943 war mein Vater als Pilot von ganz schwarzen PBY Catalinas – den amphibischen Nachtbombern der Navy – über den Pazifik zu den Salomonen geflogen. Sein Geschwader schloss sich Halseys Inselhüpfkampagne an und flog Such- und Zerstörungspatrouillen in den westlichen Salomonen. Mein Vater überlebte mehr als ein Jahr Kampf, und für uns machten seine Kriegsgeschichten den Südpazifik zu einem Land der Legenden. Als meine Mutter und ich die Geschichten über Kameradschaft und Abenteuer am Flugplatz Ondonga hörten, stellten wir uns Bali Ha'i aus James Micheners 'Tales of the South Pacific' vor, lebendig mit singenden Matrosen und Piloten.

Die Verbindung zwischen den Inseln im Südpazifik, dem Zweiten Weltkrieg und familiären Bindungen tauchte - unerwartet - in Fidschi wieder auf, wo wir auf dem Weg zu den Salomonen angehalten hatten. Als ich eines Morgens zum Strand ging, begann mein Taxifahrer, ein Fidschianer namens Asi, mich über die Reise meiner Familie auszufragen. Als er erfuhr, dass wir für die westlichen Salomonen unterwegs waren, um auf der Insel New Georgia nach dem alten Stützpunkt meines Vaters zu suchen, hielt Asi an den Straßenrand.

„Meine Familie ist sehr stolz. Vater, er kämpft dort«, begann Asi in Pidgin-Englisch. 'Er fidschianische Marine - 1943 - New Georgia Campaign. Familienheld. Er vertreibt Japaner von diesen glücklichen Inseln.' Bevor wir wieder auf die Straße gingen, erzählte mir Asi, wie sich fidschianische Marines mit US-Truppen während der blutigen Kampagne zusammengeschlossen hatten, um New Georgia von den Japanern zu befreien. „Vater ihn wilder Dschungelkämpfer“, fuhr Asi fort. 'Unsere Familie langjährige Headhunter.'

Dann lächelte er und klopfte mir auf die Schulter: „Aber du kommst in Frieden auf glückliche Inseln; Du verlierst keinen Kopf. Sie finden Frieden. Sie finden Familie.'

Als meine Familie Guadalcanal auf den Salomonen erreichte, hatten wir zwei Missionen. Zuerst hatte mein Vater den überlebenden Fliegern und Familien des Patrouillengeschwaders 12 versprochen, auf der Insel Choiseul ein Denkmal für acht Kameraden zu errichten, die bei einem Absturz auf dem von Japan kontrollierten Territorium ums Leben gekommen waren. Dann würden wir unsere Suche nach dem Flugplatz Ondonga auf der Insel New Georgia beginnen, seinem Zuhause im Südpazifik.

Wein mit dem wenigsten Zucker

Wir bestiegen in Guadalcanal ein Inter-Insel-Pendlerflugzeug, um durch das Schlachtfeld der westlichen Salomonen zu hüpfen. Unsere erste Station war Gizo, ein ehemaliger japanischer Marinestützpunkt in der Nähe des Ortes, an dem die schiffbrüchige Besatzung von John F. Kennedys PT-109 1943 in der New Georgia Group an Land gespült wurde. An diesem Abend, als wir uns bei kalten Getränken auf der Terrasse des Gizo Hotels entspannten, gesellten sich der Pilot unseres Flugzeugs, die Flugbegleitung und eine Ansammlung von Inselbewohnern zu uns.

Alle wollten uns helfen, unsere Ankunft auf den Salomonen zu feiern, die Geschichte unserer Reise zu hören und ihre eigenen Erinnerungen an den Krieg zu teilen, der – wie ein Gefährte es ausdrückte – wie ein fünfjähriger Taifun über diese Inseln hinwegfegte. „Ihr Kommen ist für die Inselfamilien wichtig“, erklärte ein Einheimischer. „Die Leute hier sind sehr abergläubisch; wir glauben, dass diese Inseln von ausländischen Kriegstoten heimgesucht werden. Du bist gekommen, um ein paar Geister zu befreien.'

Am nächsten Tag begann der Exorzismus. Als wir in Choiseul Bay, etwa 60 Meilen von Gizo entfernt, landeten, überreichte mein Vater dem Flughafenmanager einen Schal der Patrol Squadron 12, der eingerahmt und mit einer Gedenktafel zur Erinnerung an die verlorenen Flieger im Terminal aufgehängt werden sollte.

Der Insulaner und meine Familie schüttelten sich die Hand, posierten für Fotos und machten eine kurze Wanderung zum Strand, um den Motor eines japanischen Flugzeugs zu begutachten, das in Stücke gerissen wurde, als die Staffel meines Vaters diesen ehemaligen japanischen Stützpunkt überfiel. Schließlich sprach mein Vater ein kurzes Gebet für die Seelen seiner toten Kameraden. Während der ganzen Veranstaltung stand mein Vater aufrecht, sein Gesicht steif von der Maske, die ich bei Beerdigungen gesehen hatte. Nur die Feuchtigkeit, die sich in seinen Augen sammelte, signalisierte seine Trauer, und meine Mutter und ich kämpften darum, seine Zurückhaltung nachzuahmen. Aber es war noch nicht an der Zeit, unseren Emotionen freien Lauf zu lassen: Wir mussten Ondonga noch finden.

Auf dem Flug von Choiseul am nächsten Tag überquerten wir das westliche Ende von New Georgia und suchten nach den Ruinen der alten Basis meines Vaters. Aber der Flugplatz von Ondonga schien unter einem Baldachin aus Kokos- und Mahagonibäumen zwischen dem Meer und nebligen Vulkangipfeln verschwunden zu sein. Als wir später auf dem nahegelegenen Bomberstreifen aus dem Zweiten Weltkrieg in Munda landeten, meldete sich ein Dorfbewohner im Alter meines Vaters freiwillig, um uns bei der Suche nach Ondongas Ruinen zu begleiten.

Am nächsten Morgen verbrachten wir zwei Stunden in einem motorisierten Einbaum damit, die Buchten um das westliche Ende von New Georgia herum zu navigieren, bevor unser Führer sein Kanu in den Dschungel bohrte und wir begannen, entlang der Überreste einer Korallenstraße Busch zu schlagen. Irgendwo in der Nähe dieser Straße hatte der Staffelkapitän Curley Drake über Ondongas berüchtigten Offiziersklub geherrscht, ein Trink- und Glücksspiel-Imperium, das Spitzenleute aus dem gesamten Südpazifik anzog. Hier hatten sich mein Vater und die anderen Piloten in die Routine eingelebt, alle drei Nächte neunstündige Patrouillen zu fliegen. Die Männer füllten ihre Tage mit Volleyball, Hufeisen und Bootsbau, und an freien Abenden versammelten sich die Piloten im Club, um Poker zu spielen und zu singen. „Wie wir damals gerne gesungen haben“, erinnerte sich mein Vater, als wir durch den Dschungel stapften.

Das Leben in Ondonga, erzählte er uns, sei wirklich wie in Micheners 'Südpazifik' gewesen ... und das Fliegen war einfach nicht zu schlagen. Mein Vater hatte es dort oben unter den Sternen geliebt, mit 500 Fuß und 100 Knoten dahintreibend. Es schien die meiste Zeit friedlich zu sein. Sicher, es gab raue Nächte, in denen er auf der Insel Bougainville Unterstützung für Marines flog und viel Flugabwehrfeuer einstecken musste oder von einem Nachtjäger überfallen wurde. Aber die meisten Patrouillen verbrachte mein Vater damit, Kisten mit leeren Bierflaschen über japanische Stützpunkte zu kippen – nur um sie mit dem Pfeifen der Flaschen beim Fallen zu erschrecken.

Die Geschichten meines Vaters gingen weiter, bis wir auf einige rostende Ölfässer und eine Betonplatte mit Abflüssen und unterirdischen Rohrleitungen stießen. Plötzlich hörte er auf zu sprechen und seine schlaffe Gestalt richtete sich auf. Er streckte die Schultern nach hinten wie ein Wachmann und ging von der Platte auf und ab. »Das war die Offiziersdusche«, verkündete er. »Wir haben dort drüben etwa 50 Meter in Quonset-Hütten gewohnt. Das Hauptquartier war zwischen uns und der Straße. Der Offiziersklub war näher am Wasser.'

Meine Mutter und ich folgten meinem Vater, der wie ein Mann in Trance durch den Dschungel stapfte. Schließlich hielt er in einem Dickicht in Ufernähe an. Um unsere Füße lagen mehrere leere Ballantine-Ale-Flaschen. Wir waren auf die Müllkippe des Offiziersclubs gestoßen.

Mein Vater hob eine der grünen, langhalsigen Flaschen auf.

„Gott, ich kann dieses Zeug fast schmecken. Es war nicht wie alles andere, was wir je hatten. Es schmeckte nach Rotguss und gab einem seltsame Träume.

„Irgendwann haben wir ungefähr 1.700 Kisten mit dem Zeug für einen großen Shindig eingeflogen. Gott, wir hatten eine Party. Man konnte die ganze Nacht Jungs singen hören. Denken Sie daran – um uns herum tobt ein Krieg, und wir haben gesungen wie ein Haufen Kinder.'

Während er sprach, legte mein Vater den Kopf schief, als höre er etwas aus der Ferne.

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'Hörst du etwas?' Ich fragte.

Mein Vater schluckte schwer und saugte eine Minute lang an seinen Lippen.

Schließlich sagte er: „Ja, Kumpel, ich höre etwas. All die alten Stimmen. Sie sind hier. Singen. In der Luft. In meinem Kopf.'

Als ich verstand, was mein Vater sagte, überrollte mich eine Welle von Emotionen und ich sah, dass meine Mutter den Tränen nahe war. Endlich verstand ich, was mein Vater, meine Mutter und ich hier zu finden hofften. Als wir in den Südpazifik und nach Ondonga kamen, hatten wir nach einer Art Wunder gesucht: Wir hofften, dass, wenn unsere Familie an diesen verzauberten Ort gelangen würde, an dem mein Vater dem Tod entgangen war, wir es wieder tun könnten – diese Singstimmen aus 1943 und geben unseren familiären Bindungen neues Leben.

Also schloss ich, wie mein Vater und meine Mutter, die Augen und lauschte. Ich weiß nicht, welche Lieder meine Leute gehört haben, aber es war nicht schwer, sich Stimmen vorzustellen, die zwischen dem Wind in den Bäumen und den Melodien tropischer Vögel singen. Das Lied, das ich hörte, war eines, das mir meine Eltern als Junge beigebracht hatten, ein Lied, das vor 50 Jahren von Soldaten und ihren Familien bei Versammlungen auf der ganzen Welt gesungen wurde – 'Bless 'Em All'.

Einen Moment lang fragte ich mich, warum es nötig war, um die halbe Welt zu reisen, um die Stimmen und Lieder, die meine Eltern und ich seit Jahren in unseren Herzen trugen, wiederzubeleben. Dann fiel mir ein, was Asi auf Fidschi gesagt hatte, und alles schien einen Sinn zu ergeben: „Du kommst in Frieden auf diese glücklichen Inseln; Du verlierst keinen Kopf. Sie finden Frieden. Sie finden Familie.'

Randall Peffer ist freiberuflicher Autor und unterrichtet Englisch an der Phillips Academy in Andover, Massachusetts.

ANREISE: Wie zu Zeiten des Zweiten Weltkriegs ist Hawaii nach wie vor der Ausgangspunkt für Reisen in den Südpazifik. Air New Zealand und Qantas lassen die USA-Hawaii-Fidschi laufen. Qantas, das American verwendet, um zwischen Washington und Los Angeles zu fliegen, bietet derzeit einen Hin- und Rückflug von 1.208 US-Dollar von Washington nach Fidschi an, von wo aus Sie mit einem Flug von Solomon Airlines, Air Pacific oder Air Nauru nach Honiara auf den Solomons umsteigen können. Solomon Airlines gibt einen Hin- und Rückflug von 499 US-Dollar zwischen Fidschi und Honiari an.

UMGEBUNG: Solomon Islands Air betreibt ein ausgeklügeltes Netzwerk von Flügen zwischen den Inseln von Honiara auf Guadalcanal. Die Kosten können durch die Buchung eines 30-Tage-Flugpasses bei Solomon Airlines gesenkt werden, wobei die ersten vier Flüge 199 US-Dollar und jeder weitere Flug 50 US-Dollar kosten. In den Siedlungen rund um die Flugplätze des Zweiten Weltkriegs können Führer und Boote gemietet werden.

WÄHRUNG: Es ist wichtig, genügend lokale Währung zur Hand zu haben: Außerhalb der Hauptstadt der Salomonen, Honiara, sind Kreditkarten und US-Dollar praktisch nutzlos. In manchen Siedlungen ist Tauschhandel eine Lebenseinstellung. In den USA hergestellte T-Shirts und Zigaretten sorgen für gute Geschäfte.

WO MAN BLEIBT: Hawaii und Fidschi bieten Unterkünfte für jeden Reisenden, aber auf den Salomonen sind die Unterkünfte ausschließlich Gästehäuser – einfache Zimmer mit Ventilator, Kühlschrank und Dusche für 40 bis 80 US-Dollar pro Nacht im Doppelzimmer. In den westlichen Salomonen sind das Gizo Hotel auf Gizo (PO Box 30, Gizo, Salomon-Inseln) und die Agnes Guest Lodge auf Munda (PO Box 9, Munda, Salomon-Inseln) bei Tauchern, besuchenden Seglern und Gruppen zurückkehrender Veteranen beliebt .

TOUREN: Wir arrangierten unseren Besuch über Valor Tours (P.O. Box 1617, Sausalito, Calif. 94965, 415-332-7850), die seit zwei Jahrzehnten Veteranentouren zu den Salomonen durchführt. Weitere Informationen zu Unternehmen, die Touren zum Zweiten Weltkrieg anbieten, finden Sie in der Kolumne Fearless Traveler, Seite E1.

LESENEMPFOHLENE: Paul Theroux' The Happy Isles of Oceania bietet akute Einblicke in den aktuellen Stand der Dinge im Südpazifik. James Micheners „Tales of the South Pacific“ bleibt die klassische romantische Saga von Amerikanern im Krieg im Paradies. Das „Solomon Islands: A Travel Survival Kit“ von Lonely Planet ist ausgezeichnet. -- Randall Peffer