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SÜDWESTERGLOCKE, ARLINGTON, MONTGOMERY CABLE ZU KAUFEN

In einer Transaktion, die die Grenze zwischen der Telefon- und der Kabel-TV-Branche weiter verwischt, sagte der Telefongigant Southwestern Bell Corp. gestern, dass er die Kabel-TV-Franchises für 225.000 Haushalte in den Bezirken Montgomery und Arlington für 650 Millionen US-Dollar kaufen wird.

Der Kauf der Systeme von Hauser Communications Inc. durch Southwestern wäre das erste Mal, dass eine sogenannte Baby Bell-Telefongesellschaft ein Kabel-Franchise besitzt, und könnte die Debatte um die Telekommunikationspolitik des Bundes ändern.

Southwestern Bell mit Sitz in St. Louis, das im vergangenen Jahr einen Umsatz von 10 Milliarden US-Dollar erzielte, ist bereits in der Region Washington tätig, indem es das Mobiltelefon-Franchise Cellular One besitzt und ein lokales Telefonbuch, das One Book, veröffentlicht.

Cable TV Montgomery versorgt 172.000 Haushalte und Arlington Cable hat 53.000 Abonnenten, was die kombinierten Systeme zu den zwölftgrößten des Landes macht. Der Verkauf soll bis zum Hochsommer abgeschlossen sein, sagte Southwestern Bell.

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Die Pläne von Southwestern Bell sind nicht ohne Ironie. Telefongesellschaften haben sich ein Jahrzehnt lang für die Erlaubnis zum Einstieg in das Kabelgeschäft in ihren eigenen Versorgungsgebieten eingesetzt und beschuldigen die Kabelgesellschaften, 'unregulierte Monopole' zu sein, die übermäßige Gewinne erzielen. Southwestern Bell und den sechs anderen regionalen Telefongesellschaften ist es noch immer untersagt, Kabelsysteme in ihren eigenen Hinterhöfen zu besitzen, aber Southwestern Bell wird nun Mitglied der von ihr kritisierten Branche.

Der geplante Kauf von Southwestern Bell könnte es ermöglichen, gleichzeitig Kabel- und Telefongesellschaft zu sein. Unter Verwendung der bestehenden Kabelleitungen in den beiden Landkreisen könnte Southwestern Bell die nächste Generation von Mobiltelefondiensten, den sogenannten 'Personal Communications Service' (PCS), einführen, sagten Beobachter gestern.

Halsgamaschen als Gesichtsmasken

PCS ist eine kostengünstigere Version der Mobilfunktechnologie, mit der Anrufe von Telefonen im Taschenformat aus getätigt werden können. Mehrere Kabelunternehmen versuchen, ihre Kabelsysteme so anzupassen, dass sie auch als Backbone für PCS-Systeme dienen können.

Wenn es über die Kabelkonzessionen von Montgomery und Arlington in das PCS-Geschäft einsteigt, würde Southwestern Bell bei der Bereitstellung von lokalen Telefondiensten direkt mit der lokalen Telefongesellschaft Bell Atlantic Corp. konkurrieren. Bell Atlantic testet unterdessen ein experimentelles TV-System in Arlington mit seinem Telefonnetz – und würde damit in direkte Konkurrenz zu Southwestern Bell treten.

Bell Atlantic stellt auch das Bundesgesetz in Frage, das es und anderen Baby Bells verbietet, Kabelsysteme in ihren Versorgungsgebieten zu besitzen – damit es schließlich mit Southwestern Bell und lokalen Kabelunternehmen auf dem Washingtoner Markt konkurrieren kann.

'Das alte Modell von Kabel- und Telefongesellschaften ist nicht mehr angemessen', sagte Arthur Bushkin, Präsident der Informationsdienst-Tochtergesellschaft von Bell Atlantic.

Von unmittelbarerer Besorgnis für die lokalen Regulierungsbehörden sind die Auswirkungen neuer Eigentümer auf die Kabelfernsehgebühren in Arlington und Montgomery. Die Kunden in beiden Systemen wurden im Dezember von Tariferhöhungen getroffen, und der enorme Preis, den Southwestern Bell für die Systeme zu zahlen erwartet, wirft Fragen über die Aussichten auf weitere Erhöhungen auf.

'Das ist viel Geld, und sie werden von irgendwoher nach einer Rückkehr suchen', sagte Bob Hunnicutt, ein Kabelregulierungsbeamter in Montgomery County. 'Einer der Faktoren, der die Ratenerhöhungen {national} vorangetrieben hat, war der häufige {Verkauf und Wiederverkauf} von Kabelsystemen.'

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Die Federal Communications Commission schreibt Regeln zur Regulierung der Kabelpreise, und einige Verbraucherschützer hoffen auf Tarifrückgänge.

James Kahan, Senior Vice President bei Southwestern Bell, sagte: 'Es wäre nicht unsere Absicht, die Systeme zu kaufen und die Preise am nächsten Tag zu erhöhen. Es wird moderatere Ratenerhöhungen geben als in der Vergangenheit.'

Southwestern Bell zahlt umgerechnet 2.888 US-Dollar pro Abonnent, ein Preis, der im Vergleich zu anderen Kabelsystemverkäufen als relativ hoch angesehen wird. Laut Paul Kagan Associates, einem Unternehmen, das die Branche verfolgt, lag der Durchschnittspreis für ein Kabelsystem im Jahr 1992 bei 1.768 US-Dollar pro Abonnent. Kagan Senior Analyst Sharon Armbrust sagte, die Hauser-Systeme rechtfertigen den höheren Preis, weil 'diese zu den Systemen mit den höchsten Einnahmen in einem sehr reichen Bereich gehören'.

Ein Problem bei dem Deal könnte sein, eine Ausnahmegenehmigung von einer Einschränkung zu erhalten, die es den Baby Bells verbietet, Fernverbindungen anzubieten. In diesem Fall würde Southwestern Bell gegen die Beschränkung verstoßen, da es Programme von Satelliten-Feeds außerhalb seines lokalen Betriebsgebiets empfangen würde; solche Satelliteneinspeisungen verstoßen technisch gegen die Langstreckenbeschränkung.

Southwestern Bell sagte, es gehe nicht davon aus, dass es ein Problem geben würde, die Verzichtserklärung zu erhalten. Die Pacific Telesis Group Inc., eine weitere regionale Telefongesellschaft, die eine Option zum Kauf eines Kabelsystems in Chicago hat, wartet jedoch auf Maßnahmen des Justizministeriums auf ihren Antrag von 1989 auf Aufhebung der Fernverkehrsbeschränkung.

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Der Kaufpreis von 650 Mio.

Hauser zahlte 1986 40 Millionen US-Dollar für den Erwerb des Montgomery County-Franchise von Tribune United Corp. und hat seitdem weitere 200 Millionen US-Dollar in das System investiert, so Hunnicutt. Anteilig zahlte Southwestern Bell allein für den Montgomery-Anteil 494 Millionen US-Dollar.

'Dies war definitiv eine sehr profitable Amtszeit' für Hauser im Raum Washington, sagte Armbrust.