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Streit in Virginia Court zeigt, dass Rennen auf der Speisekarte steht

Das Mittagessen im Gerichtsgebäude ist für Ida Miles an den meisten Tagen dasselbe: ein Truthahnsandwich, ein paar Kartoffelchips, vielleicht eine Dose Sundrop. Sie hätte gerne mehr Abwechslung, aber Thunfisch oder eine Tiefkühlmahlzeit müssen gekühlt werden. Und Ida Miles darf das Zimmer mit dem Kühlschrank nicht benutzen.

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Sie darf das Zimmer putzen, aber ihre Pausen dürfen sie und ihre Betreuerinnen dort nicht machen. Sie können auch das daran angeschlossene kleine Badezimmer nicht benutzen.

Das sind die Regeln, sagten die Richter. Dieser Raum ist nur für das Gerichtspersonal bestimmt, sagte der Gerichtsschreiber.

Also muss Ida Miles für ihre Mittagspause in ein anderes Zimmer – in ein anderes Gebäude – gehen.

All das wäre vielleicht unbemerkt geblieben, außer eines: Miles und die anderen Wächter sind schwarz; die Richter und Administratoren, die sie vom Pausenraum ausgeschlossen haben, sind weiß. Und deshalb haben der Oberste Gerichtshof von Virginia, die U.S. Equal Employment Opportunity Commission und viele andere Leute fast drei Jahre damit verbracht, zu entscheiden, wer im Greensville County Courthouse zu Mittag essen darf und wer nicht.

»Ich werde nicht den ganzen Tag da drin sitzen«, sagte Miles. 'Alles, was ich tun möchte, ist mein Mittagessen zu essen.'

Die Pattsituation in dieser kleinen Stadt in Southside in Virginia hat zu mindestens zwei Ermittlungen geführt und unzählige Stunden und Unmengen an Papierkram verschlungen. Es hat drei schwarze Verwalter gegen die weißen Beamten, die die Gerichte leiten, und eine schwarze Richterin gegen ihre weißen männlichen Kollegen ausgespielt.

Im weiteren Sinne unterstreicht es, wie die Vergangenheit die Gegenwart in Virginia verfolgt, der Heimat sowohl der Demokratie als auch der Konföderation, des Staatsmanns Jefferson und des Sklavenhalters Jefferson. In Richmond streiten sie immer noch um Robert E. Lee; in Williamsburg über koloniale Sklaverei; in Emporia, über eine Kantine.

'Da unten gibt es tief verwurzelte Spaltungen', sagte Darrel Mason, ein Bürgerrechtsanwalt aus Richmond, der an dem Fall beteiligt war.

Die Richter, die die Regeln im Gerichtsgebäude von Emporia durchsetzen, sagten in Briefen und Dokumenten, die von The DNS SO überprüft wurden, dass Verwalter den Pausenraum nicht benutzen können, weil sie für den Bezirk arbeiten, nicht für das Gericht. Sie bestreiten, dass Rasse eine Rolle spielt, und weisen darauf hin, dass mehrere Schwarze, die beim Gericht beschäftigt sind, den Raum nutzen können. Sie berufen sich auch auf eine Untersuchung vor zwei Jahren durch einen Beamten des Obersten Gerichtshofs und einen externen schwarzen Richter, die schriftlich zu dem Schluss kamen, dass „die angeblich schlechte Behandlung nicht rassistisch motiviert war“ und einen Großteil der Reibung auf „unhöfliches und nicht reagierendes“ Verhalten des Gerichts verantwortlich machte Sachbearbeiter.

„Meiner Meinung nach muss nichts weiter getan werden“, schrieb der Vorsitzende Richter Charles A. Perkinson Jr. vom Gericht für Jugend- und Häusliche Beziehungen kürzlich an Staatsbeamte. 'Die Sache sollte ruhen.'

Aber solche Dinge sind selten in Ruhe an einem Ort wie Southside Virginia, einer ländlichen und meist armen Region, in der jede kleine Stadt ein Denkmal der Konföderierten hat und wo Afroamerikaner oft außerhalb der Machtgrenzen lebten.

Gammiel G. Poindexter, Chefrichterin des Generalbezirksgerichts, die einzige afroamerikanische Juristin im mehrheitlich schwarzen Greensville County, erinnert sich an die getrennten Mittagstische und die weißen Toilettenschilder ihrer Jugend. Mehr als drei Jahrzehnte später sträubt sie sich bei der Vorstellung, dass weiße Beamte schwarze Arbeiter von einem Speisesaal ausschließen können, den sie reinigen sollen.

'Ich erinnere mich, als die Schilder herunterkamen', sagte Poindexter, 55, die eine von zwei schwarzen Studenten in ihrem Jurastudium an der Louisiana State University war. „Sie wollen Ihre Kollegen nicht als rassistisch oder so bezeichnen, aber verschiedene Leute bringen unterschiedliche Perspektiven auf diese Dinge ein. . . . Für jemanden mit meiner Herkunft und meinem Hintergrund werde ich dafür empfindlicher sein als für jemanden, der nicht nach einer „farbigen“ Toilette suchen musste. Fast jede schwarze Person, mit der Sie sprechen, wird die gleiche Reaktion haben.'

Sanfte Erdnussfelder und Schweinefarmen umgeben das verschlafene Emporia, eine dieser kleinen Städte, in denen historische Wahrzeichen inmitten des Ansturms von Wal-Marts und Texacos nur schwer zu erkennen sind. Etwa 14.000 Menschen leben in Greensville County und der Kreisstadt von Emporia. Etwas mehr als die Hälfte ist schwarz. Kirchen, Friseurläden und Nachbarschaften werden im Allgemeinen als der einen oder anderen Rasse zugehörig definiert.

Dennoch sind zwei der vier Bezirksaufseher und drei der acht Stadtratsmitglieder schwarz, was viele dazu veranlasst, darauf zu bestehen, dass die Rassenspannungen insgesamt relativ gering sind.

'Andere Gerichtsbarkeiten um uns herum haben schlechte Rassenbeziehungen, aber im Allgemeinen sind die Rassenbeziehungen hier ziemlich gut', sagte County Administrator David K. Whittington, 47, ein weißer Beamter, der die Aufseher im Pausenraumstreit unterstützt hat. 'Ich denke, die Gemeinschaft hat sich sehr gut darin gemacht, die politische Macht auszubalancieren.'

Solche Gefühle gelten jedoch möglicherweise nicht für das Gerichtsgebäude, ein historisches, grauweißes Gebäude, das entlang der Main Street in den Überresten der Innenstadt von Emporia hockt. Bis vor fünf Jahren, sagen Poindexter und andere, hatte das County Court – das bis vor kurzem vom Stadtgericht getrennt war – keine schwarzen Richter oder Angestellten und wurde von Afroamerikanern als eine Redoute der weißen Macht angesehen. Laut Poindexter beschäftigt das Büro des Sachbearbeiters jetzt drei Schwarze im 10-köpfigen Personal, die sagt, dass sie seit ihrem Amtsantritt vor fünf Jahren die Rassenrepräsentation zu einer Priorität macht.

Der Streit um den Pausenraum hatte seinen Ursprung in der Renovierung des Gerichtsgebäudes Mitte der 1990er Jahre. Als das sanierte Gebäude im August 1997 eröffnet wurde, waren neben dem großzügigen neuen Büro des Sachbearbeiters der 12 Quadratmeter große Pausenraum und ein kleines Bad hinzugekommen. Innerhalb von Wochen würde der kleine Pausenraum einen rassischen Feuersturm entfachen.

Zu dieser Zeit säuberten die Verwalter Gwendolyn Chatman und Margaret Eason die Gebäude im Bereich des Gerichtsgebäudes von Emporia. Die beiden Frauen begannen ihr Mittagessen im neuen Pausenraum zu essen – dem einzigen solchen Raum im Gerichtsgebäude – nur wenige Schritte vom Schrank des Hausmeisters entfernt.

Aber Chatman und Eason, beide schwarz, hörten bald von ihrem Chef, dass Clerk Nancy Roach und andere Gerichtsbeamte gesagt hatten, die Aufseher sollten den Pausenraum nicht benutzen. Stattdessen wurden sie aufgefordert, in den Keller neben dem Kessel zu gehen, so die Beamten und Gerichtsakten. Die Frauen weigerten sich und beschwerten sich später, dass dies wochenlange eisige Blicke und kleinliche Belästigungen nach sich zog – eines Tages zum Beispiel waren die Stühle aus dem Pausenraum verschwunden; ein anderes Mal fehlten ihre Schlüssel.

Schließlich gaben die beiden an, dass sie laut Gerichtsakten „Sicherheitsrisiken“ hätten und einen Summer drücken mussten, um in das Büro des Sachbearbeiters eingelassen zu werden.

Chief Judge John C. Baker, der damals das General District Court leitete und jetzt im Ruhestand ist, wog an zwei Fronten ab: Zuerst erließ er eine Anordnung, die den Pausenraum auf Gerichtsangestellte beschränkte, und beschwerte sich dann beim County, dass die Depotbanken nicht gebunden waren, die jeden Diebstahl oder Schaden abdecken würde. Whittington sagt, der Richter habe sich geirrt.

Der Vorsitzende Richter des Bezirksgerichts, Robert G. O'Hara Jr., sagte dann, die Aufseher könnten ihre Pausen in einem nahegelegenen Gerichtsgebäude einlegen, wo Mitarbeiter seines Gerichts zu Mittag essen. Die Aufseher fanden diesen Vorschlag – sie nach draußen in ein anderes Gebäude zu zwingen – erniedrigend. Da sie sich weigerten, den Pausenraum des Gerichtsgebäudes zu reinigen, solange sie ihn nicht benutzen durften, beauftragte der Landkreis einen weißen Hausmeister mit der Aufgabe.

'Ich habe die Erklärungen nie vollständig akzeptiert und hielt sie bestenfalls für unaufrichtig', sagte Mason, der drohte, den Bezirk und das Gericht im Namen der beiden Frauen zu verklagen. 'Sie stellten beim Staubsaugen kein Sicherheitsrisiko dar, aber beim Naschen waren sie ein Risiko.'

Der Streit endete vor dem Verwaltungsbüro des Obersten Gerichtshofs des Bundesstaates, das seinen Personaldirektor und einen Richter von Chesterfield County zur Untersuchung entsandte. In einem 24-seitigen Bericht vom März 1998 fanden sie keine Beweise dafür, dass das Verbot der Pausenräume rassistisch motiviert war, und wiesen darauf hin, dass andere Minderheiten, einschließlich Mitglieder der Sheriff-Abteilung, Zugang zu dem Raum haben. Darüber hinaus wurde in dem Bericht festgestellt, dass Anwälte und andere Personen, die das Gericht benutzen, keinen Zutritt zum Büro und zum Pausenraum des Gerichtsschreibers haben.

O'Hara sagte in einem Brief an The Post, er stimme den Ergebnissen des Berichts zu. Weder Baker noch Perkinson reagierten auf Anfragen nach Kommentaren.

Der Bericht fand das Verbot zwar nicht rassistisch motiviert, warf aber ein vernichtendes Licht auf das Klima im Gerichtsgebäude. So wurde beispielsweise Roach, der Gerichtsschreiber, als „Tendenz zur Abruptität“ herausgestellt und vorgeschlagen, dass sie und eine Assistentin ein Diversity-Training absolvieren, um „zwischenmenschliche Fähigkeiten und Sensibilität zu entwickeln“.

Aufzeichnungen zeigen, dass Roach und der Assistent an einer solchen Schulung teilgenommen haben, aber „ohne Erklärung“ mitten in der Klasse gegangen sind.

Roach lehnte es kürzlich ab, sich zu der Kontroverse zu äußern und sagte nur: „Ich bete viel darüber. Ich rede nicht darüber.'

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Nachdem der Bericht herausgekommen war, ließen Chatman und Eason ihre rechtliche Anfechtung fallen. Sie haben seitdem andere Aufsichtspflichten beim Landkreis übernommen und waren für eine Stellungnahme nicht zu erreichen.

'Keiner meiner Kunden war letztendlich zufrieden', sagte Mason. 'Einstellungen sind schwer zu ändern, und Wahrnehmungen, dass Dinge rassistisch motiviert sind, sind schwer zu ändern.'

Fragen Sie einfach Ida Miles.

Miles, die 46 Jahre alt ist, sagte, sie sei sich der Konfrontation um den Pausenraum vage bewusst, dachte aber, dass sie gelöst sei, als sie sich im Frühjahr 1999 um eine Stelle als Betreuerin bewarb. Verheiratet und Mutter von zwei Kindern, hatte sie eine lange Karriere als Haushaltshilfe, zuerst am Greensville Memorial Hospital und später für eine private Agentur.

Letztere bot jedoch keine gesundheitlichen Vorteile. Die Verwahrstelle tat es, obwohl sie nur 5,47 US-Dollar pro Stunde bezahlte. Sie beschloss, es zu nehmen.

Miles saß auf einer blauen Couch in ihrem bescheidenen Haus gegenüber dem Gerichtsgebäude und erinnerte sich während eines kürzlichen Interviews daran, dass sie den Pausenraum nur zweimal benutzt hatte, bevor ihr Vorgesetzter ihr sagte, sie solle anhalten.

Baker, der inzwischen pensionierte Vorsitzende Richter, der immer noch auf der Bank einspringt, betonte dies in einem Brief im vergangenen Herbst an den Bezirksverwalter: „Ich wurde von Richter Poindexter und der Bezirksgerichtssekretärin Nancy Roach darauf hingewiesen, dass der Gerichtsvollzieher verwendet hat den Pausenraum ohne meine Erlaubnis. Ich bin sicher, Sie kennen die Umstände zuvor. Ich möchte die Situation nicht noch einmal schaffen.'

Miles, eine leise sprechende Frau, die ihre Worte sorgfältig wählt, war wütend und weigerte sich – wie die beiden Aufseher, die ihr vorausgingen –, den Pausenraum zu reinigen.

„Wenn ich nicht gut genug bin, um es zu benutzen, bin ich wohl auch nicht gut genug, um es zu reinigen“, sagte sie.

Stattdessen entschied sie sich, auch an Tagen, an denen sie nur eine 30-minütige Mittagspause hat, nach draußen zum nahe gelegenen Nebengebäude zu gehen. Wieder einmal übertrug der Landkreis die Reinigung des Zimmers einem Hausmeister.

Poindexter, der Baker nachfolgte, nahm sich Miles' Sache an. Ein gebürtiger Louisiana: 'Ich bin ein Produkt der Tiefe, Jim-Crow South', sagte sie. 'Ich bin eine Frau, die sehr sensibel für diese Themen ist.'

Für Poindexter schloss die Tatsache, dass einige andere Afroamerikaner den Pausenraum nutzen konnten, das Problem der Rasse nicht aus. Selbst wenn der Ausschluss auf dem Arbeitsstatus beruhte, sagte sie den staatlichen Ermittlern, käme es einer Rassendiskriminierung gleich, denn 'alle niedrigen Positionen sind Schwarzen vorbehalten'. Mit anderen Worten, es war nicht so, dass alle Minderheiten aus dem Raum verbannt wurden, sondern dass alle diese Minderheiten waren.

Poindexter erläuterte ihre Bedenken in Briefen an Whittington, den Bezirksverwalter, und Perkinson, ihren Amtskollegen als oberster Richter am Gericht für Jugend- und Häusliche Beziehungen. Sie argumentierte, dass nahe gelegene Gerichtsgebäude eine breitere Nutzung ihrer Pausenräume gestatten, und forderte, dass ein Ausschuss des Obersten Gerichtshofs aus Richtern und Gesetzgebern den Fall überprüft.

Perkinson und O'Hara widersetzten sich dem Antrag und sagten in O'Haras Worten: 'Die Personallounge ist für die Mitarbeiter des Bezirksgerichts und nicht für andere.'

Da ein Mitarbeiter des Obersten Gerichtshofs angab, dass der Streit am besten vor Ort gelöst werden könne, zog Poindexter ihren Antrag auf eine Anhörung in Richmond zurück.

Aber Miles, die sagte, sie erwarte dort sowieso keine faire Behandlung, hatte bereits eine Beschwerde bei der Bundes-EEOC eingereicht, in der sie Diskriminierung am Arbeitsplatz vorwarf.

Ironischerweise wird die Klage gegen ihren Arbeitgeber Greensville County eingereicht, der sich auf ihre Seite gestellt hat, aber keine Befugnis hat, die Richtlinien des Gerichts zu ändern.

EEOC-Beamte, die die Beschwerde noch untersuchen, und das Büro des Generalstaatsanwalts von Virginia Mark L. Earley (R), der die Gerichte vertritt, lehnten es ab, sich zu dem Fall Emporia zu äußern. Aber ein Staatsbeamter sagte: „Wir befinden uns zwischen einem Felsen und einem harten Ort. Es sind die Egos der Richter, die hier im Spiel sind.'

Whittington, der Bezirksverwalter, stimmte zu, dass es an den Richtern liegt, dies zu lösen. »Das ist eine unangenehme Situation«, sagte er. 'Man könnte meinen, wir hätten in der Bezirksregierung Wichtigeres zu tun.'

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An Werktagen macht Miles ihre morgendlichen Runden und verstaut dann Karren, Besen und Mopp im Schrank des Hausmeisters, keine 5 Meter vom Pausenraum entfernt. Sie verlässt das Gerichtsgebäude, geht hinter die zeremonielle Kanone, die Kriegsveteranen ehrt, und betritt das Nebengebäude für ihre Pause.

Obwohl das Nebenzimmer über einen Kühlschrank verfügt, sagte Miles, es sei zu mühsam, dort anzuhalten, um ihr Mittagessen abzugeben, bevor sie mit der Arbeit beginnt. Stattdessen trägt sie es normalerweise bei sich.

Aber für sie ist das Problem nicht so sehr, wo sie isst. Es wird erzählt, wo sie nicht kann.

»Auch in diesem Gerichtsgebäude steckt viel schwarzes Steuergeld«, sagte sie. „Es ist nicht richtig, und es muss etwas dagegen unternommen werden. . . . Das alles ist eine Rassensache. Ich weiß nicht, was es sonst sein könnte.'