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Die Straßen, eine Allee zum Rap finden

Kritiker haben Mike Skinner, den britischen Rapper The Streets, mit einigen der angesehensten Künstler der Popmusik verglichen, darunter Bob Dylan, die Sex Pistols und Eminem.

Berauschendes Lob für jeden Musiker, aber Skinner, 24, scheint alles gelassen zu ertragen. „Ich weiß, wie gut ich bin“, sagt er. „Und ich lasse mich nie davon abbringen, zu glauben, was die Leute denken, oder ich versuche es nicht. Ich bin so ziemlich stark, wirklich, also ist es einfach interessant.'

Du solltest ihm vielleicht auf den Kopf schlagen, weil er so selbstsicher ist. Aber Skinner – der den größten Teil seines Debütalbums „Original Pirate Material“ in einem mit Kleidung gefüllten Kleiderschrank aufgenommen hat – ist in der kalkulierten und korporativen Welt der Popmusik ein so unwahrscheinlicher Erfolg, dass man ihn einfach anfeuern muss .

Und er ist so gut. „Original Pirate Material“ ist eines der am meisten gefeierten Alben der letzten Zeit. In Großbritannien wurde es für eine Handvoll Brit Awards sowie für den renommierten Mercury Prize nominiert. Es kam auf Platz 4 der jährlichen Kritikerumfrage „Pazz & Jop“ von Village Voice, und damit du nicht denkst, dass das Album nur das Hipster-Set der Spitzenklasse anspricht, wurde es auch zum besten Album gewählt des letzten Jahres von Entertainment Weekly. The Voice feierte 'Original Pirate Material' als 'Englands erste großartige Hip-Hop-Platte'. Der Rolling Stone lobte es als „unerbittlich klug“ und Spin setzte The Streets auf eine Liste der „wichtigsten Künstler, die derzeit Musik machen“.

Skinner hat seine Zeit damit verbracht, Umschläge zu stopfen, Böden zu fegen und Whoppers bei Burger King zu servieren. Er weiß, wer er ist, und er wird sich durch all die Bewunderung nicht ändern. „Ich denke, wenn ich faul und unsicher wäre, würde es mir wirklich helfen, mich besser zu fühlen“, sagt er.

Sicherlich muss er einige Unsicherheiten hegen. Gibt es etwas an sich, das er nicht mag?

Skinner denkt einen Moment über die Frage nach. 'Blasse Haut. Und schreckliche Zähne.' Dann zieht er seine Lippen zu einer übertriebenen Grimasse zurück, um zwei Reihen leicht schiefer, zeitweise fleckiger britischer Zähne zu enthüllen.

Der britische Eminem

Schnell – nenne einen britischen Rapper. Wenn Ihnen keine einfällt, liegt es nicht daran, dass sie nicht existieren. Das liegt daran, dass für die meisten Amerikaner die Idee von britischem Rap einfach keinen Sinn ergibt und britische Rapper hier nur wenige Vorstöße gemacht haben. Aber wenn Sie der Meinung sind, dass die abgeschnittenen Kadenzen der britischen Sprache nicht zum Rappen geeignet sind, haben Sie The Streets oder Künstler wie die Reggae-beeinflussten Roots Manuva und Ms. Dynamite, deren US-Debüt, nicht gehört. A Little Deeper“ wurde letzten Monat von Interscope veröffentlicht.

'Original Pirate Material' war in Großbritannien ein Hit auf der linken Seite, brachte vier erfolgreiche Singles und mehr als ein Dutzend Remixe hervor und verkaufte sich über 300.000 Exemplare. Das Album wurde hier letzten Oktober auf Vice Records veröffentlicht. Bisher waren die Verkäufe relativ gering – immer noch weniger als 100.000 –, aber laut Vice Records-Labelmanager Adam Shore hat es die Erwartungen weit übertroffen. „Um ehrlich zu sein, ich hatte wirklich gehofft, dass wir 25.000 verkaufen könnten. Sehr bald änderten sich unsere Erwartungen, als wir merkten, wie die Leute auf die Platte reagierten“, sagt er.

'Wir haben keinen Zweifel, dass es sich weiter verkaufen wird. Es wird ein starkes Katalogalbum“, fügt Shore hinzu. 'Und in gewisser Weise kann man dieses gesamte Album als Vorbereitung des nächsten sehen, das auf Anhieb gut laufen wird.'

'Original Pirate Material' ist kaum ein konventionelles Hip-Hop-Album, und Vice vermarktet es nicht an das konventionelle Hip-Hop-Publikum. Zu den Leuten, die das Album gekauft haben, gehören laut Shore sowohl diejenigen, die von dem gehört haben, was er als 'UK Buzz' bezeichnet, als auch Gönner unabhängiger Plattenläden. Das Video zu 'Let's Push Things Forward', der ersten Single des Albums hier, wurde auf MTV, MTV2 und Much Music ausgestrahlt.

Eine kürzliche Show im Brooklyner Club Warschau war Wochen im Voraus ausverkauft, und The Streets waren bereits in den Shows von Jay Leno und Carson Daly zu sehen. Außerhalb von Warschau bettelten verzweifelte Fans um Tickets von denen, die im Voraus geplant hatten.

Skinner hat die Vereinigten Staaten mehrmals besucht, seit 'Original Pirate Material' hier veröffentlicht wurde. Eine Reise fand während der Woche der Brit Awards statt, der britischen Version der Grammys – er wurde für vier nominiert, gewann aber keine – aber es machte ihm nichts aus, die Zeremonie zu verpassen. 'Es ist einfach nicht wirklich meine Umgebung, wirklich', sagt er. „Es ist alles ein bisschen intensiv. Und sie sind nie so gut wie im Fernsehen.'

Er hat hier in den letzten Monaten unzählige Interviews gegeben, und jeder einzelne Journalist, den er trifft, hat ihn Großbritanniens Antwort auf Eminem genannt.

„Es ist eine ziemlich eingängige Sache“, sagt er über den Vergleich. 'Ich denke, es ist einer der besseren Vergleiche, die man hätte machen können.'

Musikalische Vergleiche sind ihm grundsätzlich nicht abgeneigt. Er sagt, er habe kürzlich ein Interview mit Avril Lavigne gelesen: „Sie war empört, dass jemand sie mit Alanis Morissette vergleichen sollte, und sagte, sie sei eine eigenständige Künstlerin und so [Kraftausdruck]. Aber ich denke, für Leute, die in ihren Häusern gesessen haben und sie gehört haben, und Leute, die darüber reden, kann man am besten über Musik sprechen, wenn man sie mit etwas anderem vergleicht.'

Burger King Anfänge

An einem späten Wochentagmorgen in einem kleinen Schlafzimmer im East Village faulenzt Skinner auf einem ordentlich gemachten Bett, das jemandem gehört, der auf der Gehaltsliste von Vice Records steht. Er trägt eine dunkelblaue Nike Jogginghose, ein T-Shirt und eine Baseballkappe, und seine Turnschuhe sind Nike Air Max in Grau und Gelb. Sein Leben hat sich in den letzten zwei Jahren dramatisch verändert.

Er machte sich die ganze Zeit Sorgen um Geld. Jetzt kann er seine Freundin zum Essen einladen und seinen Schrank mit so vielen Turnschuhen füllen, wie er möchte. (Seine aktuelle Kollektion umfasst 30 Paare, das sind genau 28 mehr als vor zwei Jahren.)

Es gibt auch andere Vorteile. „Es ist interessant, dass die Leute mir jetzt viel mehr Aufmerksamkeit schenken als zu meiner Zeit bei Burger King“, sagt er. 'Die Leute scheinen mehr zu hören, was Sie sagen.'

Skinner lebt in Brixton im Südosten Londons, wuchs aber in Birmingham auf, wo seine Mutter als Krankenhausverwalter und sein Vater, der inzwischen im Ruhestand ist, Verkäufer war. Er hat zwei Schwestern und einen älteren Bruder. Sein Bruder fährt einen Lastwagen.

Wie bei kleinen Brüdern überall, war es die Musik, die seine älteren Geschwister mochten, als Skinner anfing, Musik zu hören. Er folgte seinem Bruder durch eine Beastie-Boys-Phase, der eine Rock-and-Roll-Phase folgte. Das wurde bald von einer anhaltenden Obsession mit Rap und House abgelöst. Als er in seinen späten Teenagerjahren war, war Skinner süchtig nach Hip-Hop – insbesondere Wu-Tang Clan und Redman.

Nach seinem Schulabschluss absolvierte er ein zweijähriges Ingenieurstudium und schrieb sich dann für ein sechsmonatiges Programm bei einer Stiftung ein, die junge Städter bei der Gründung von Unternehmen unterstützt. Er wollte ein Plattenlabel gründen, aber es hat nicht geklappt. „Dieses Ding war sechs Monate lang mein ganzes Leben, und am Ende sagten sie: ‚Wir werden dir das Geld nicht geben‘“, sagt er. „Und es war wahrscheinlich der härteste Schlag, den ich je hatte, wirklich.

„Am Ende wurde mir klar, dass ich das Geld hätte sparen können, wenn ich nur sechs Monate lang einen Job gehabt hätte. Weil es nicht so viel Geld war – es war wie zwei Riesen. Zwei Riesen in sechs Monaten ist selbst bei Burger King gar nicht so schwer.'

Am Ende war es das Geld, das er bei Burger King verdiente, das die Ausrüstung bezahlte, die seine Karriere begann.

Einfallsreichtum hat auch geholfen. Als er anfing, Musik zu machen, nahm Skinner seinen Gesang unter einer Decke auf. „Wenn Sie mit einem Mikrofon unter einer Bettdecke sitzen, absorbiert die Bettdecke nur den Schall und Sie erhalten keine Reflexionen“, erklärt er.

„Als ich dann ein bisschen schlauer wurde, habe ich mir einen Kleiderschrank geholt, ihn mit Kleidern gefüllt und dann ein Mikrofon in die Mitte gehängt. Und es funktioniert genauso. Das mache ich bis heute noch. Sie können professionelle Versionen davon kaufen, aber sie kosten ungefähr vier Riesen.'

„Du musst du selbst sein“

Skinner brauchte zwei Jahre, um 'Original Pirate Material' fertigzustellen, das er Ende 2001 fertigstellte. Skinner hat das Album selbst produziert und seine Texte werden als Spoken-Word-Poesie über den rasenden Beats der britischen Garage geliefert, die von Orchestersamples und akzentuiert wird stimmungsvolle Tastaturen.

Das Album zeigt die unauffällige Existenz eines Typen, dessen austauschbare Tage und Nächte voller PlayStation, Lager, Brandy und Weed sind – Ablenkungen von der tristen Realität, pleite zu sein, gelangweilt und besorgt, dass die älteren Jungs um die Ecke ihn zerstampfen werden ohne besonderen Grund. „Es ist, als hätte eine ganze Generation plötzlich ihre Stimme gefunden“, schwärmte das britische Musikmagazin NME.

Die erste Single des Albums, 'Let's Push Things Forward', wird von skanking Beats angetrieben und suggeriert eindeutig, dass Popmusik besser sein kann, als sie ist. „Same Old Thing“ fragt sich, ob das Leben auch besser sein kann – „der einzige Unterschied zwischen Wochenmitte [Kraftausdruck] und Wochenende scheint darin zu bestehen, wie laut ich spreche“, bemerkt er. „Weak Become Heroes“ ist ein bittersüßer Lobgesang auf die Rave-Kultur und die damit verbundene Glückspille Ecstasy, während „Stay Positive“, das die Gefahren von Depressionen und Heroin erforscht, von einem unbeugsamen Optimismus getragen wird.

„Original Pirate Material“ ist gespickt mit britischem Slang. Junge Männer sind „Geezers“ und Frauen sind „Vögel“. Dann gibt es 'Marlon', das Skinner als 'ein wirklich verpfuschter Reim-Slang für Brandy' beschreibt. Und amüsante Begriffe für Marihuana-Maßnahmen stammen aus dem europäischen Königshaus: Ein „Henry“ ist eine Achtelunze (mit freundlicher Genehmigung des englischen Henry VIII), während ein „Louis“ ein Sechzehntel (für Frankreichs Louis XVI) ist.

Aber es ist mehr als der Slang, der The Streets von amerikanischen Rappern unterscheidet. Das Album ist in einem sehr britischen Stil gesprochen, der von einem Kritiker als „Shakespeare für Clubber“ beschrieben wurde.

Als Skinner anfing zu rappen, versuchte er, seine Texte so zu liefern, wie die Rapper, die ihn inspirierten, ihre Texte lieferten. 'Ich denke, für jemanden, der schwarz aus New York ist, wird es nicht so seltsam klingen, Ja Rule zu kopieren', sagt er. Aber weil britisches Englisch so anders ist als amerikanisches Englisch, fügt er hinzu: „Wenn wir unsere Idole kopieren, wenn sie schwarz sind und aus New York oder Amerika stammen, klingen wir ein bisschen seltsam.

'Also musst du irgendwann entscheiden, dass du du selbst sein musst, wenn du so sein willst wie diese Leute, die du vergötterst.'

Thematisch könnte 'Original Pirate Material' nicht weiter von den aktuellen Obsessionen des amerikanischen Mainstream-Hip-Hop entfernt sein, die von Materialismus und Gewalt besessen sind.

Hip-Hop, sagt er, „geht nicht mehr um das wirkliche Leben, glaube ich nicht wirklich. Oder es muss nicht um das wirkliche Leben gehen. Wichtig ist nicht, wie ehrlich der Rapper ist. Es ist, wie unterhaltsam.

„Ich möchte nicht, dass dies außer Kontrolle gerät und die Leute denken, dass ich die Musik, die ich liebe und mit der ich aufgewachsen bin, nicht respektiere“, sagt er vorsichtig.

„Aber es ist jetzt ein bisschen konservativ, weil sie aufhören müssen, über Waffen zu reden. Es wurde immer schockierender, nicht wahr? Und jetzt ist es wie eine Sache, die sich interessiert. Es muss Millionen von Rappern in Amerika geben, aber ich verstehe nicht, wie einer dieser Rapper nicht wirklich geschickt sein kann, eine wirklich gut klingende Stimme haben und gleichzeitig über . . . Dinge, die nicht 'Das ist meine Schlampe, das ist meine Waffe, das ist mein Burberry-Shirt und meine großen glänzenden Räder an meinem Auto.'

'Viele meiner Freunde sind Schwarze', sagt er, 'und ich weiß, dass sie alle ein viel interessanteres Leben führen.'

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(Um einen kostenlosen Sound Bite von diesem Album zu hören, rufen Sie Post-Haste unter 202-334-9000 an und drücken Sie 8184.)

The Streets, alias Mike Skinner, hat eine Hit-CD (oben rechts), eine wachsende Fangemeinde und sein Ego im Zaum. Mike Skinners Texte sind in einem britischen Stil gesprochen, der von einem Kritiker als 'Shakespeare für Clubber' beschrieben wurde.