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Tragödien rücken D.C. Clubs in wenig schmeichelhaftes Rampenlicht

Einige der größten und beliebtesten Nachtclubs und Lounges des Distrikts wurden wegen einer Vielzahl von Feuer- und Sicherheitsverstößen zitiert und von Störungen aufgewühlt, von denen Beamte warnen, dass sie einen panischen Ausgang auslösen könnten, ähnlich wie bei Dutzenden von Todesfällen in Chicago und Rhode Island.

In den zwei Wochen, seit 21 Menschen in einem Club in Chicago getötet wurden, haben Inspektionen durch Beamte von DC in drei Nachtclubs und Lounges zu Anklagen wegen Verstößen gegen Brandschutzbestimmungen geführt, so die Aufzeichnungen der Feuerwehr von DC.

Eine Untersuchung anderer städtischer Aufzeichnungen zeigt, dass in vielen weiteren Clubs in der Vergangenheit Sicherheitsprobleme aufgetreten sind, die von Morden und Übergriffen bis hin zu Drogenaktivitäten und Bandengewalt reichen und eine ebenso gefährliche Möglichkeit darstellen, in Gebäuden, die oft überfüllt sind, Panik auszulösen.

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Viele lokale Clubs ziehen Hunderte oder Tausende von Kunden an, die sich oft auf mehrere Etagen verteilen, die von einer begrenzten Anzahl von Treppenhäusern und Ausgängen bedient werden.

'Wenn 300 Leute gleichzeitig versuchen, aus meiner Tür zu kommen, werden sie sich gegenseitig überfallen', sagte Marc Barnes, Besitzer von Dream, einem großen Nachtclub im Nordosten Washingtons , bei einem Treffen von Feuerwehrbeamten und Clubbesitzern am Donnerstag.

Zusätzlich zur Untersuchung von Aufzeichnungen besuchten DNS-SO-Reporter am vergangenen Wochenende ein Dutzend lokaler Nachtclubs und fanden eine Vielzahl möglicher Gefahren, von schlecht beleuchteten Türschildern bis hin zu engen Ausgangswegen, selbst in Clubs ohne offensichtliche Rechtsverstöße. Die häufigste Beobachtung war das Verletzungsrisiko, wenn Kunden im Notfall gehen müssen.

'Panik macht aus einer überschaubaren Situation etwas, das außer Kontrolle gerät', sagte Alan Etter, Sprecher des D.C. Fire and Emergency Medical Services. »Wie Sie Panik planen. . . Ich bin mir nicht sicher, wie Sie das machen.'

Die Besorgnis über die Sicherheit von Nachtclubs hat nach dem tödlichen Ansturm von Menschen, die vor Pfefferspray in einem Chicagoer Club fliehen, und einem Brand am 20. Februar in einem Club in Warwick, R.I., bei dem 97 Menschen getötet wurden, zugenommen. Die Tragödien haben im ganzen Land und in regionalen Gerichtsbarkeiten, einschließlich des Bezirks, zu Razzien geführt, wo Feuerwehrbeamte geschworen haben, mehr als 600 Bars, Restaurants und Nachtclubs zu inspizieren. Die Post konzentrierte sich auf den Bezirk wegen der Konzentration großer Nachtclubs in der Stadt.

Noch vor dieser Ankündigung am Donnerstag wurden Inspektoren am vergangenen Wochenende in Einrichtungen benachrichtigt, in denen sie Probleme festgestellt hatten.

In Madam's Organ, einem Nachtlokal in der 18th Street NW, fand eine Stadtinspektion am 22. Februar laut Aufzeichnungen und Interviews einen hinteren Feuerausgang, der durch einen hochklappbaren Teil der Bar blockiert war. Am nächsten Tag zitierte ein Feuerinspektor das Ghana Cafe, ebenfalls in der 18th Street NW, wegen eines halben Dutzends von Verstößen. Und Polly Esther's in der 12th Street NW wurde an diesem Tag wegen zweier Probleme zitiert.

Am selben Wochenende wurden zwei Menschen in 2:K:9, einem Club im 2000er Block der Eighth Street NW, erstochen. Ein Opfer, ein 21-jähriger Mann aus dem Nordwesten, der aus Angst um seine Sicherheit nicht identifiziert werden wollte, sagte, er sei am 22. Februar erstochen worden, als er und seine Freunde versuchten, einen Mann davon abzuhalten, einen anderen Mann ins Badezimmer zu zerren.

'Er hat meinen Freund erstochen, und dann hat er mich direkt unter meine Lunge gestochen', sagte der Mann aus seinem Krankenzimmer.

Laut Direktorin Maria M. Delaney hat die städtische Verwaltung für alkoholische Getränke keine Maßnahmen gegen den Club ergriffen, da sie sich auf die Polizei verlässt, um einen solchen Angriff zu melden. Polizeibeamte sagten, sie hätten in dieser Nacht einen Faustkampf vor dem Club gemeldet, aber nichts von einer Messerstecherei gewusst, obwohl das Opfer sagte, er habe mit Detektiven gesprochen. Clubbesitzer antworteten nicht auf Telefonanrufe und baten um einen Kommentar.

Frühere Todesfälle, darunter ein Brand von 1977, bei dem neun Männer in Cinema Follies, einem Schwulenclub im Südosten, getötet wurden, haben ebenfalls zu einer verstärkten Durchsetzung geführt. Einige Clubbesitzer argumentieren jedoch, dass die derzeitige Durchsetzung hauptsächlich für den öffentlichen Konsum bestimmt ist.

Die Beamten der Stadt 'reagieren absolut übertrieben wegen der beiden Nachtclub-Tragödien, die wir gerade gesehen haben', sagte Bill Duggan, Besitzer von Madam's Organ.

Duggan sagte, die Feuerwehr habe ihm vor fünf Jahren befohlen, den hochklappbaren Bereich der Bar zu installieren, der von Feuerwehrbeamten zitiert wurde. Der Club entfernte diesen Teil der Bar sofort, sagte er, aber zwei Stunden später schloss ein Inspektor des D.C. Department of Consumer and Regulatory Affairs die Lounge, sodass sie am späten Freitagabend nach einer Folgeinspektion wieder geöffnet werden konnte.

Im Ghana Cafe, das wegen unsachgemäß montierter Feuerlöscher und der Lagerung von brennbarem Material zu nahe an einem Warmwasserbereiter zitiert wurde, nannte der Besitzer Anthony F. Opare das Zitat 'bizarr'. Frühere Inspektionen hätten die Feuerlöscher, die sich seit 2000 an derselben Stelle befinden, nicht erwähnt, sagte er. Regulatory Affairs Inspektoren hatten einen Tag zuvor die Feuerinspektorin besucht und keine Verstöße festgestellt.

Brian D. Spicer, General Manager bei Polly Esther's, sagte, der Club habe in Anwesenheit des Inspektors, der den Verstoß immer noch aufschrieb, eine verklemmte Panikstange an einer Ausgangstür angebracht. 'Ich denke, das ist eine Menge politischer Possen', sagte Spicer.

D.C. Fire Marshal Kenneth Ellerbe sagte: „Hier geht es nicht um Politik. Hier geht es um die öffentliche Sicherheit. . . . Wenn jemand in der Vergangenheit einen Fehler bei seinem Inspektionsprozess gemacht hat, wird er jetzt korrigiert.'

Andere sagten, die Stadt sei in der Vergangenheit möglicherweise zu entspannt gewesen.

'Ich habe das Gefühl, dass es bei diesen Sicherheitsproblemen eine gewisse Nachlässigkeit gegeben hat, und ich gehe davon aus, dass wir angesichts der Ereignisse in Rhode Island jetzt ernster mit der Sicherheit umgehen', sagte Kathy Patterson, Mitglied des DC-Rats (D-Ward 3), der den Ausschuss leitet, der die Feuerwehr beaufsichtigt. 'Wichtig ist, dass diese aktuelle Sorge um die Sicherheit aufrechterhalten und nach ein oder zwei Wochen nicht abgebaut wird.'

In vielen Clubs in der Umgebung von Washington bedeuten die frühen Morgenstunden am Wochenende, dass die Tanzflächen mit Kunden überfüllt sind.

Am vergangenen Sonntag kurz nach 2 Uhr morgens begann ein Türsteher im Club Insomnia in der Sixth Street NW, Kunden abzuweisen.

Der Club befindet sich im dritten, vierten und fünften Stock des Gebäudes und erfordert einen Abstieg von mindestens drei Stockwerken in einem der beiden Treppenhäuser mit einer Breite von weniger als 1,5 Metern. Im Inneren ist das Gebäude mit Sprinklern und Feuerlöschern ausgestattet, und Türsteher tasten Kunden nach Waffen ab.

Im Dezember wurde ein 21-jähriger Marine nach einer Auseinandersetzung, die im Inneren des Clubs begann, nach Polizeiaufzeichnungen außerhalb des Clubs erstochen.

Die Alkohollizenz des Club Insomnia wurde Anfang Oktober 2000 für mehr als drei Monate ausgesetzt, nachdem ein Kampf draußen einen Toten und mehrere Verletzte gefordert hatte. Es war Anfang des Jahres nach Alkoholverstößen ausgesetzt worden und nachdem Fernsehreporter gesehen hatten, wie Gäste öffentlich sexuelle Handlungen verübten. Ein Reporter wurde laut Stadtdokumenten von einem Gönner mit einem Messer bedroht.

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Besitzer Michael Romeo lehnte es ab, sich zu den Sperren zu äußern und argumentierte, dass sein Club mit seinen Betonböden und hohen Decken sicher sei. Er stellte fest, dass der Club zusätzlich zu seinen anderen Hauptausgängen einen Notausgang in ein Parkhaus hat. Und er sagte, sein Türsteher übertreibe die Anzahl der Leute im Club, um Aufsehen zu erregen.

'Vielleicht wollte er es aufpeppen, damit die Leute am nächsten Wochenende wiederkommen', sagte er und schätzte, dass es an diesem Abend 1.300 Gäste gab.

Nation, einem großen Club im Südosten, wurde 2001 seine Spirituosenlizenz ausgesetzt, nachdem ein Gönner bei einer Auseinandersetzung erstochen worden war, so die Aufzeichnungen der Stadt. Im selben Jahr wurde dem D.C. Tunnel im Nordosten die Alkohollizenz nach einem Messerstich für fünf Tage ausgesetzt.

Dream, ein großer, beliebter Club, ist Gegenstand einer Klage, in der behauptet wird, er habe im vergangenen August einer 20-jährigen Silver Spring-Frau Getränke serviert, die einen US-Parkpolizisten mit ihrem Auto angefahren und getötet hatte, nachdem sie den Club verlassen hatte.

Am vergangenen Wochenende begrüßte ein Schild die Kunden am Eingang: „Traumgästen ist das Mitführen von Streitkolben oder Pfefferspray verboten. Benutzer, die damit gefunden werden, werden sofort entfernt.'

Kunden gingen durch einen Metalldetektor, um die drei Stockwerke des Clubs zu betreten, von denen eine geschlossen war. Während Hunderte von Kunden tranken und tanzten, war der Club nicht dicht gedrängt. Aber Pat Brown vom College Park, die den Club am 31. Januar besuchte, sagte, der zweite Stock sei so voll, dass sie 40 Minuten brauchte, um zu einem Treppenhaus zu gelangen.

'Die Ausgänge führten in engen Treppenhäusern, die so verstopft waren, dass die Gäste die meiste Zeit völlig stillstanden und auf eine Gelegenheit warteten, sich vorwärts zu bewegen', sagte Brown, ein krimineller Profiler, der mit Polizeibehörden zusammenarbeitet. 'Hätte es irgendeinen Notfall gegeben, auf Gottes Erde hätten die meisten Leute auf den oberen Ebenen des Clubs auf keinen Fall überlebt.'

Barnes, der Besitzer des Clubs, sagte, die Leute seien in dieser Nacht ordentlich gewesen und sein Sicherheitspersonal sei für Notfälle gut ausgebildet. Er habe die Leute vom zweiten Stock abgewiesen, sagte er, in dem 700 bis 800 Menschen Platz finden, schätzt er. Er lehnte es ab, sich zu der Klage zu äußern, da sie noch andauerte.

Im Club Platinum Downtown verteilten sich schätzungsweise 500 Kunden auf eine Hauptebene, ein Untergeschoss, ein Zwischengeschoss und einen Balkon. Auf den meisten Ebenen waren die Ausgangsschilder gut beleuchtet, mit Ausnahme des schwach beleuchteten Balkons, wo es keine gab. Um den Club zu verlassen, müssen diejenigen auf dem Balkon zwei dunkle Treppen hinuntersteigen. Die Eigentümer haben nicht auf Nachrichten mit der Bitte um Kommentare geantwortet.

Auf der anderen Straßenseite von Platinum befindet sich der VIP Club, ein weiterer trendiger Ort, der in einen im Bau befindlichen Gebäudeblock integriert ist. Kunden wurden an der Tür durchsucht und gingen durch einen Metalldetektor. Uniformierte Polizisten standen vor dem Club.

Der VIP Club hat vier Ebenen, darunter einen Keller, die alle von drei Treppenhäusern bedient werden. Es gibt keine sichtbaren Feuerleitern, die nach draußen führen, außer Türen auf Straßenebene. Clubbesitzer antworteten nicht auf Telefonanrufe.

Außerhalb des Distrikts sind riesige Nachtlokale weniger verbreitet, aber Clubs und Bars sind oft mit Kunden überfüllt.

Im College Park bildet sich oft eine lange Schlange, um Cornerstone Grill and Loft zu betreten. Im Notfall müssten die Gäste auf der oberen Ebene der Bar eine von zwei verfügbaren Treppen hinuntergehen, die beide relativ schmal sind. Manager Erik Schielke, 28, merkte an, dass im Notfall zwei Wände im Erdgeschoss aufgeschoben werden könnten.

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In Renzo's Bar and Grill in Silver Spring kamen schätzungsweise 200 Leute am 22. Februar, um Los Locos zu sehen, eine Punkband, die vor einem Moshpit auf Spanisch sang. Die lange, schmale Bar hatte vorne eine Tür – wo das Ausgangsschild unbeleuchtet war – und einen abgedunkelten Ausgang hinten, um die Bar herum und durch eine schmale Lagerhalle.

'Es soll leuchten, aber wahrscheinlich hat es einen Kurzschluss oder so', sagte Barmanagerin Chrissy Nichols, während sie zwischendurch Bier für ihre Stammgäste holte. 'Ich muss einen Elektriker rufen.'

Während das Montgomery County Board of License Commissioners alle drei oder vier Monate Kontrollen der Bar durchführt, haben Feuerinspektoren seit November 1999 keine Besuche mehr gemacht, wie die Aufzeichnungen des County zeigen.

Lou Boozer, Leiter der Abteilung für die Durchsetzung der Brandschutzbestimmungen des Landkreises, sagte, die Durchsetzung verlasse sich hauptsächlich auf Beschwerden der Bürger und nicht auf Routineinspektionen, da der Landkreis 12 Inspektoren für die Durchsetzung der Vorschriften für Tausende von Restaurants, Bars, Nachtclubs und anderen Unternehmen habe.

Die gleiche Beschwerde wurde von Beamten in anderen Landkreisen und im Bezirk erhoben.

'Wir haben nicht die Leute, um alles nach einem regulären Zeitplan zu erledigen', sagte Chuck Damann, stellvertretender Feuerwehrchef in der Region Maryland Southern. Das Büro hat fünf Beamte, die die drei Grafschaften im Süden von Maryland abdecken und zusätzliche Inspektionen in den Grafschaften Prince George und Anne Arundel durchführen.

In Prince George's sagte Captain Chauncey Bowers, Sprecher der Feuerwehr, dass alle Clubs in der Grafschaft jährlich außerhalb der Stoßzeiten besucht werden, sowie einige Stichproben während der Stoßzeiten.

In Fairfax County habe die Feuerwehr im November mit unangekündigten Nachtinspektionen begonnen, sagte Kapitän Kerwin A. McNamara. Seitdem, sagte er, 'haben wir einige sehr ernste Probleme behoben', darunter blockierte Ausgänge, Ausgänge, die in Sackgassen führten, und Probleme mit Gas- und Heizgeräten in Küchen.

An einem Samstagabend hielt lateinamerikanische Funkmusik die Tanzfläche im Las Vegas Club an der Route 1 in Fairfax voll. Drei Sicherheitsleute patrouillierten im Club, und vier Videokameras zeichneten verschiedene Teile des Gebäudes auf. Die Gäste wurden beim Betreten nach Waffen abgetastet. Der Club hat eine Belegungsgrenze von 280, und 'wir zählen jede einzelne Person, die hereinkommt, einschließlich unseres Personals', sagte Clubsprecherin Louisa Morfin.

Clubbesucher drängen sich an einem Samstagabend um 2:K:9 in Northwest auf die Tanzfläche.Sean Corbin, rechts, tanzt um 2:K:9, einem beliebten Nachtlokal im Nordwesten von Washington.D.C. Feuerwehrmarschall Kenneth Ellerbe traf sich mit Clubbesitzern, um ihre Bedenken zu besprechen.