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WIE VIELE Tubas sind zu viel? Die Antwort wird wie ein Schwarm von 50 Pfund schweren Messingheuschrecken über uns herfallen.

Bis etwa 1830 kam die Welt ohne Tuba sehr gut aus, als das Instrument erfunden wurde – quasi als Ableger der Erfindung der Klappe. Wenn ein Komponist zuvor einen bestimmten tiefen und vulgären Klang wollte, konnte er immer das Fagott oder ein inzwischen veraltetes Instrument - die Schlange genannt - anrufen, weil es so aussah. Mozart und Haydn - sogar Beethoven - kamen ganz gut ohne die Tuba aus; ebenso Berlioz, der für eine Sache namens Ophikleide (eine Art Basshorn mit Tasten) schrieb – Musik, die jetzt von der Tuba usurpiert wird.

Jetzt kommen 500 Tubisten (so nennt man Tubisten) in die Gegend von Washington, planen eine Massendemonstration auf den Osttreppen des Kapitols, machen Lärm in der Library of Congress und organisieren alle Arten von Treffen an der University of Maryland . Die Stadt ist an seltsame Versammlungen gewöhnt, doch diese sollte neue Maßstäbe setzen.

Die Tuba-Infiltration beginnt heute Nachmittag inoffiziell und unauffällig damit, dass ein Mann – Harvey Phillips, der Paganini der Tuba – das erste Tuba-Rezital in der Geschichte der Library of Congress gibt. Für den größten Teil des Programms, das seine eigene Tuba-Transkription des Brahms-Horn-Trios beinhaltet, wird er von einer Geige und einem Klavier unterstützt. Aber bei einem Stück, Edward Salters 'Eight Random Thoughts', wird das Publikum seiner Tuba ausgesetzt sein und sonst nichts.

Das andere Extrem, um 16:30 Uhr. Am Freitag werden auf den Stufen des Kapitols mehrere hundert Tubisten an der Uraufführung von „Deep Potomac Bells“ von John Harbison teilnehmen, der zumindest bisher ein bewundernswerter Komponist war. Das Stück wurde zum Gedenken an den 350. Jahrestag der Gründung des Staates Maryland in Auftrag gegeben und bezieht Berichten zufolge einen Teil seines thematischen Materials aus dem Staatslied, das dem Rest der Welt als Weihnachtslied bekannt ist. Das ist 'O Tannenbaum', nicht 'Stille Nacht'. Es wird keine stillen Nächte in Washington geben, solange all diese Tubas in der Stadt sind.

Zwischen diesen Vorstößen in Washington werden die Teilnehmer der Internationalen Tuba-Euphonium-Konferenz ab Dienstag Wettbewerbe, Workshops und andere Veranstaltungen im Erwachsenenbildungszentrum auf dem Campus des College Park abhalten. Für das Publikum gibt es Konzerte im Tawes Theatre, bei denen die Blechbläser-Verbündeten der Tuba (Trompete, Horn und Posaune) an den Feierlichkeiten teilnehmen, darunter das Canadian Brass, das Tokyo Bari-Tuba Ensemble, das New York Brass Quintet, das Matteson-Phillips Tubajazz Consort, die US Air Force Band und das Tuba-Euphonium Ensemble der US-Streitkräfte. Tubisten sind normalerweise ein Einzelgänger, aber dies wird eine Woche Tuba-Zusammengehörigkeit sein.

Warum einsam? Symphonieorchester beschränken ihrer Weisheit nach ihre Besetzung auf eine einzige Tuba und stellen freie Musiker ein, wenn sie die Musik eines machtwahnsinnigen Komponisten spielen, der auf mehr als einem besteht, wie Mahler, Bruckner oder Strawinsky – oder Richard Wagner, der größte Größenwahnsinnige, der nicht nur mehrere Tubas benutzte, sondern eine neue Art (die 'Wagner-Tuba' genannt) für den 'Ring'-Zyklus erfand. Einige Orchester – zum Beispiel das St. Paul Chamber Orchestra und die Academy of St. Martin-in-the-Fields – haben im Kennedy Center ganz ohne Tubas gespielt – nicht einmal ein Euphonium, was ein eine Art Tenor-Tuba.

Tubas leiden unter einem Imageproblem. Nehmen Sie den Fall von Tubby, der den meisten Kindern, die Zugang zu einem Phonographen haben, bekannt ist: 'eine dicke kleine Tuba, schnaufend, aber oh, so langsam.' Er wollte nur eine Melodie wie die anderen Instrumente spielen, aber als er es versuchte, nannten ihn die Geigen einen „ungeschickten Narren“, die Posaune streckte die Zunge heraus und die Trompete kicherte. „Der arme Kerl steckte mit den Oompas fest“, sagt Brian Bowman mitfühlend. Bowman ist Präsident der TUBA (Tubists Universal Brotherhood Association), die zum 10. Mal in Folge die Tuba-Euphonium-Konferenz veranstaltet.

Tubbys Geschichte hat ein Happy End. 'Plötzlich bekommt er diese Melodie', sagt Bowman, 'und der Rest des Orchesters erkennt, was für ein wunderschönes Instrument er ist.' Das Ziel von TUBA ist es, dieses Verständnis im Rest der Welt zu verbreiten, und Bowman sieht Fortschritte. Aber es bewegt sich langsam, wie es bei Phänomenen im Zusammenhang mit der Tuba normalerweise der Fall ist.

Ein Teil des Problems ist visuell. Ein Tubaspieler in Aktion scheint einer 10 Meter langen Messingboa constrictor in den Schwanz zu beißen, die ihn wiederum zu Tode zerquetscht. Der Eindruck der meisten Leute von der Tuba hängt wahrscheinlich damit zusammen, dass man ein Kind aus der Nachbarschaft beim Üben hört, und in einigen Schulbands wird der Tubist weniger nach musikalischen Fähigkeiten als nach seiner Größe ausgewählt. „Sie wollen jemanden, der groß genug aussieht, um das Ding zu tragen“, sagt Bowman, „und man bekommt das Klischee des großen, dicken Jungen, der eine Tuba trägt. Tatsächlich haben wir jetzt viele Frauen, die Tuba spielen, und einige sind ziemlich zierlich.'

Wie verbessert man das Image der Tuba? TUBA hat dies getan, indem sie Musik für das Instrument in Auftrag gegeben hat (in Maryland wird es diese Woche mehr als ein halbes Dutzend Uraufführungen geben), indem sie die Leistungsstandards erhöht, die Hersteller motiviert, die Qualität der Tuba zu verbessern und die Menschen zum Hören zu bewegen.

„Die Leute denken, wir sind laut“, sagt Bowman. „Eigentlich ist die Tuba nicht annähernd so laut wie die Trompete oder Posaune. Es ist ein weiches, reichhaltiges, tiefes Instrument. Die Leute wissen nicht, dass wir es mit unseren Instrumenten wirklich ernst meinen. Aber wir sind der Idee verschrieben, dass ein guter Musiker Musik durch jedes beliebige Medium ausdrücken kann, und es gibt heute viele gute Musiker, die sich für Tuba und Euphonium entschieden haben.

„Wir versuchen, das Image der Tuba als Ausrufer der Band, die musikalische Neugierde, neu zu formen, und wir hoffen, dass sich dies alles durch unsere Arbeit ändern wird. Die Leute kommen vielleicht mit der Vorstellung zu uns, dass wir lustig oder neugierig sind, aber sobald sie den Klang hören, die musikalische Qualität, die von diesen Instrumenten erzeugt werden kann, ändert sich das Bild.“

Was hast du denn erwartet, dass er sagt?