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ZWEI PLANETEN ENTDECKT, DIE DAS LEBEN ERHALTEN KÖNNTEN

Zwei neue Planeten, die flüssiges Wasser und andere Bausteine ​​des Lebens beherbergen könnten, wurden um Sterne innerhalb von 35 Lichtjahren um die Erde herum entdeckt, gab ein Team amerikanischer Astronomen heute bekannt.

Die Nachricht elektrisierte Astronomen, die sich hier bei einem Treffen versammelten. Mehrere sagten, dass die Entdeckung, die jüngste in einer Reihe von Enthüllungen von Planetenjägern in den letzten Monaten, die jahrhundertealte Suche nach anderen Orten im Universum, die Leben erhalten könnten, vom Bereich der Theorie in den Bereich der wissenschaftlichen Beobachtung verschiebt.

'Wir stehen wirklich am Beginn einer neuen Ära', sagte Alan P. Boss von der Carnegie Institution in Washington.

Auf der astronomischen Entfernungsskala sind die neuen Planeten relativ nah. Einer umkreist den Stern 70 Virginis im Sternbild Jungfrau und der andere umkreist 47 Ursae Majoris im Großen Wagen (Ursa Major oder der Große Bär). Beide Sterne (aber nicht die Planeten) sind mit bloßem Auge sichtbar.

Der Stern 70 Virginis ist der Sonne sehr ähnlich, wenn auch einige hundert Grad kühler und vielleicht 3 Milliarden Jahre älter. Alle 116 Tage umkreist ihn ein Planet mit einer Masse, die etwa neunmal so groß ist wie die des Jupiter, in einer langgestreckten Umlaufbahn, fanden die Astronomen heraus.

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Unter Verwendung von Standardformeln für Sonnenlichtabsorption und Wärmestrahlung kam das Team zu dem Schluss, dass die Temperatur des Planeten etwa 185 Grad Fahrenheit beträgt.

'Das ist cool genug, um die Existenz von Molekülen zu ermöglichen, von Kohlendioxid bis hin zu komplizierten organischen Molekülen', wie sie beispielsweise lebende Zellen bilden, sagte der Entdecker Geoffrey Marcy, Professor für Physik und Astronomie an der San Francisco State University und Gastwissenschaftler an der Universität of California in Berkeley, wo die Supercomputer des Projekts durchgeführt werden. Sein Partner bei der Entdeckung ist Paul Butler, ein Forscher mit einer gemeinsamen Anstellung an der UC-Berkeley und dem Staat San Francisco.

Der Planet im Großen Wagen, der nach achtjähriger Beobachtung entdeckt wurde, hat eine etwa dreimal so große Masse wie der Jupiter und umkreist seinen Stern alle 1100 Tage in fast der doppelten Entfernung der Erde von der Sonne. Seine Oberfläche wurde als kühler geschätzt – etwa minus 80 Grad Celsius –, aber es sollte eine Zone unter der Oberfläche der Atmosphäre haben, in der die Temperaturen mit flüssigem Wasser übereinstimmen“, sagte Butler. 'Es wird eine Zone geben, in der ein Kessel organischer Moleküle mit Wasser kocht.'

Er fügte hinzu, dass man diesen Planeten direkt ins Sonnensystem werfen könnte und er würde überhaupt nicht seltsam aussehen. . . . Dieses System kommt unserem eigenen Sonnensystem am nächsten.'

Wie Jupiter sind beide neuen Planeten Gasriesen ohne harte Oberfläche, aber wahrscheinlich eine dicke Atmosphäre, sagten die Wissenschaftler. Es bleibt den Biologen, herauszufinden, welche Lebensformen dort möglich sein könnten. Die Planeten könnten auch mehr erdähnliche Monde haben, die irgendeine Form von Leben unterstützen könnten, sagte Marcy.

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'Dies ist der Höhepunkt von 500 Jahren intellektueller Geschichte', die mit Kopernikus' Schlussfolgerung begann, dass die Erde nicht der Mittelpunkt des Universums ist, sagte Robert A. Brown vom Space Telescope Science Institute in Baltimore einer Menge, die nur Stehplätze hat von Reportern und Wissenschaftlern versammelten sich hier beim Wintertreffen der American Astronomical Society.

Er sagte, das Bemühen, den Platz der Erde im Kosmos zu verstehen, habe zur Entwicklung der „Wissenschaft, wie wir sie kennen“ geführt und in der populären Vorstellung die eindringliche Möglichkeit „anderer Erden“ geschaffen.

Astronomen haben in den letzten Jahrzehnten fleißig nach Beweisen für Planeten außerhalb unseres Sonnensystems gesucht, hauptsächlich indem sie nach „Wackeln“ in den Bahnen von Sternen suchten, die durch die Anziehungskraft eines solchen Körpers, der einen Stern umkreist, verursacht werden könnten. Aber bis zum gegenwärtigen Jahrzehnt, sagten Wissenschaftler, fehlte der Zivilisation die Technologie, um so kleine, dunkle und weit entfernte Körper in der Leere zu entdecken, die im Sternenlicht verloren waren.

In Grafiken, die jahrelange Daten darstellen, zeigten Marcy und Butler, dass die neuen Planeten mit unheimlicher Präzision den Gesetzen der Bahnbewegung folgen, die von Johannes Kepler und Isaac Newton im 16. und 17. Jahrhundert ausgearbeitet wurden.

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Marcy und Butler jagen seit 1987 Planeten. Sie überwachen derzeit 120 sonnenähnliche Sterne und haben die Daten von etwa 60 analysiert, um die beiden heute angekündigten zu finden, sagten sie.

Mit der Technologie am Lick-Observatorium, die sich 'nur im letzten Jahr dramatisch verbessert' hat, sagten die Astronomen, dass ihr 'Heureka-Moment' der Entdeckung vor etwa drei Wochen am frühen Morgen stattfand, als Butler sah, dass ihre Daten vom Stern in der Jungfrau die Bewegung zeigten von Kepler und Newton vorhergesagt. Es gebe, sagten sie, 'keine andere mögliche Erklärung als einen Planeten'.

Sie prognostizieren eine Periode „enormer intellektueller Gärung“, während Forscher neue Beobachtungskampagnen starten und dabei die Vorteile neuer Technologien im Weltraum und am Boden nutzen. Eine Technik, die als Interferometrie bekannt ist, gilt als Schlüssel für diese Bemühungen. Es kann die Temperaturen, die Chemie und andere Merkmale dessen aufdecken, was Astronomen voraussagen, dass eine wachsende Zählung von Planeten außerhalb des Sonnensystems erfolgen wird.

Innerhalb von 10 bis 20 Jahren, sagten einige Wissenschaftler, könnte es möglich sein, die Frage zu beantworten: 'Sind wir allein?'

Der erste Planet, der jemals um einen sonnenähnlichen Stern herum entdeckt wurde, wurde am 6. Oktober von Michel Mayor und Didier Queloz vom Genfer Observatorium in der Schweiz gemeldet. Aber die Wissenschaftler waren skeptisch, weil, wie ein Forscher gestern sagte, die Landschaft der planetaren Astronomie mit den Leichen ähnlicher Entdeckungen übersät ist, die zurückgenommen werden mussten.

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Innerhalb einer Woche lieferten Marcy und Butler die entscheidende unabhängige Bestätigung der Schweizer Entdeckung. Marcy sagte heute, er habe vorgeschlagen, den 40 Lichtjahre entfernten Planeten im Sternbild Pegasus Bellerophon zu nennen, nach dem griechischen Helden, der auf dem geflügelten Pferd ritt, um das feuerspeiende Monster Chimera zu töten.

Die jüngste Entdeckung von Planeten um sonnenähnliche Sterne, die 1994 zu der Bestätigung von Planeten um einen sehr unähnlichen, wirbelnden toten Stern, bekannt als Pulsar, hinzukam, wurde von Boss als „große Bestätigung dafür beschrieben, dass wir die grundlegende Physik der Entstehung von Planeten verstehen. ' Aber die Details bleiben mysteriös.

Die Entdeckungen lösten hier eine Diskussion über die aktuelle Definition der Begriffe „Planet“ und „Planetensystem“ aus, wobei mehrere Wissenschaftler vermuten, dass die bestehende Verwendung zu sehr darauf basiert, wie die Familie der Sonne aussieht. Sie stellten fest, dass die wachsende Sammlung von Beobachtungen eine vielfältigere Palette von Objekten beschreibt und möglicherweise ein neues Vokabular erfordert.

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Einige, wie David Black vom Lunar-Planetary Institute in Houston, warnten, dass noch niemand ein ganzes „System“ von Planeten gefunden habe, das einen echten Vergleich mit dem Sonnensystem ermöglichen würde.

Ein viertes Objekt, das als 'Superplanet' bezeichnet wird, wurde im November um Gliese 229 herum entdeckt, 19 Lichtjahre entfernt, unterhalb des Sternbildes Orion. Das umkreisende Objekt ist technisch als 'brauner Zwerg' bekannt, ein Stern, der nie genug Masse gewonnen hat, um die Kernfusionsreaktionen auszulösen, die er zum Leuchten benötigte. In diesem Fall machten Astronomen zum ersten Mal Fotos, die die chemische Zusammensetzung des Objekts enthüllten.

Die Suche nach Planeten beruhte weitgehend auf indirekten Methoden, die keine Bilder liefern – und die keine Signale möglicher Lebensformen wie das Vorhandensein von Ozon, Wasser oder Methan erkennen können.

Marcy und Butler verwendeten das 120-Zoll-Shane-Reflektorteleskop am Lick-Observatorium der University of California, um verräterische „Wackeln“ zu messen, die durch das Ziehen der Schwerkraft eines Planeten auf dem Stern verursacht werden. Während der Planet kreist, wird der Stern ständig leicht auf ihn zugezogen. Die Wellenlänge des Lichts des Sterns wird im Zuge dieses Wackelns verschoben, wenn es sich auf Beobachter auf der Erde zu oder von ihnen weg bewegt. Michael Werner vom Jet Propulsion Laboratory der NASA in Pasadena, Kalifornien, hat heute einen pfeifenden Fußball über die Köpfe von Reportern geworfen, um einen vergleichbaren auf- und abklingenden 'Doppler-Effekt' in Schallwellen zu veranschaulichen, ähnlich wie sich der Klang einer Zugpfeife ändert der Zug nähert sich einem Beobachter, fährt vorbei und entfernt sich.

Auf dem Treffen wurden auch neue Beweise von einem Hubble-Weltraumteleskop-Team unter der Leitung von Christopher Burrows vom Space Telescope Science Institute berichtet, dass ein Planet die Staubscheibe um den Stern Beta Pictoris zerstört.

Jüngste Forschungen von Planetenjägern auf der ganzen Welt haben gezeigt, dass es um jeden 30 sonnenähnlichen Sterne einen Planeten der Jupiter-Klasse gibt, sagte Butler. UNTERSCHRIFT: WO SIE SIND Die Entfernung von seinem Stern beeinflusst die Temperaturen eines Planeten, bei denen Wasser und andere Bausteine ​​des Lebens existieren können. Ein Planet umkreist 70 Virginis im Sternbild Jungfrau; der andere umkreist 47 Ursae Majoris (UMa) in der Nähe des Großen Wagens.