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Die US-Surfboard-Industrie steuert auf einen Wipeout zu

WAHIAWA, Hawaii -- Es gab eine Zeit, in der sich die Männer aus ein paar einfachen Gründen für die Arbeit in der Fabrik entschieden haben: Die Standarduniform war Badehose und Flip-Flops, sie konnten die Ausrüstung nach Feierabend verwenden, um knorrige Kreationen zu machen , und sie mussten sich nicht einstempeln, bis sie eine lange Morgensurferei beendet hatten.

Aber wie in praktisch jeder Branche im 21. Jahrhundert ist die Herstellung von Surfbrettern kompliziert geworden.

Zuerst mussten Surfbrett-Handwerker Physiker werden. Dann Franchise-Genies. Und jetzt internationale Geschäftsleute.

Zögern.

'Die Surfboard-Industrie in den USA stirbt', sagte Peter Thorne, Miteigentümer der Factory, die jede Woche 70 bis 75 Custom-Surfboards herstellt. 'Entweder müssen wir uns damit ändern oder unter uns gehen.'

Thorne kann mit beträchtlicher historischer Autorität über die Veränderung des Surfens sprechen, von der Hochburg seines Unternehmens auf Hawaii, dem angeblichen Geburtsort des Sports und Heimat einiger der berühmtesten Surf-Sites der Welt. Er wird dir drei Dinge sagen:

Wie viele Sportarten ist auch das Surfen extrem geworden und die Boards müssen sich ändern, um mitzuhalten.

Surfen, einst vor allem mit jenen Freigeistern identifiziert, die bereit sind, von einem Volkswagen am Strand zu leben, hat an Popularität gewonnen und einen boomenden Markt für Low- bis Medium-End-Boards geschaffen. Laut American Sports Data, einem Marktforschungsunternehmen, surften 2005 2,6 Millionen Menschen, gegenüber weniger als 1,5 Millionen im Jahr 1987.

Und die Kombination dieser beiden Faktoren hat zu der jüngsten – und revolutionären – Veränderung geführt: Surfbretter, die bis jetzt als eines der letzten wirklich handgefertigten Sportartikel des Landes galten, werden in Überseefabriken von Niedriglohn Chinesische, thailändische und mexikanische Arbeiter, von denen die meisten noch nie in ihrem Leben eine Welle erwischt haben.

Der Wandel in ganzen Industrien vollzieht sich in der Regel allmählich, aber was die Surfbrettindustrie erschüttert hat, ist, dass er in diesem Fall über Nacht passiert ist.

Seit 1961 lieferte ein kalifornisches Unternehmen schätzungsweise neun von zehn Rohlingen – die unfertigen Schaumstoffbretter, die zu fertigen Surfbrettern geformt wurden. Aber im vergangenen Dezember hat dieses Unternehmen, Clark Foam, seine Produktionsstätte ohne Vorwarnung oder Erklärung geschlossen.

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Das Ergebnis war sofort: Der Preis für Schaumstoffrohlinge verdoppelte oder verdreifachte sich wegen extremer Knappheit. Kein US-Hersteller konnte die Versorgungslücke sofort schließen, und diejenigen, die es versuchten, wurden von Surfbretthandwerkern brüskiert, die sagten, der Schaum sei minderwertig.

„Als Clark schloss, geschah stattdessen jede Veränderung, die in den nächsten 20 Jahren in der Surfboard-Industrie passieren würde, innerhalb weniger Monate“, sagte Thorne.

Während mehr als vier Jahrzehnte die Mehrheit der amerikanischen Surfbretter aus Clarks Polyurethanschaum hergestellt wurden, begannen die Boardhersteller, andere Materialien auszuprobieren. Viele zeigten sich vielversprechend, darunter neuartige Schaumstoffe, die sich als flexibler, schneller und manövrierfähiger erweisen – wesentliche Eigenschaften für die neue Generation von Extremsurfern, die sich dem Sport wie teils Surfen, teils Skateboarden und teils Wassergymnastik nähern.

'Sie wollen heute Boards, die Dinge tun, die wir vor ein paar Jahren nicht für möglich gehalten hätten', sagte Jeff Bushman, ein berühmter Surfboard-'Shaper', wie Surfboard-Designer genannt werden, weil sie den rohen Schaumstoffrohling buchstäblich zu einem Board formen. 'Einige der neuen Materialien funktionieren in manchen Boards sogar besser.'

Shaper verwenden auch neue Technologien, um Surfbretter mit der Präzision eines Physikers herzustellen – und gründen ein Franchise. Im Gegensatz zu den Zeiten, in denen jedes Board ein handgefertigtes Original war, kann Bushman heute ein Board auf seinem Computer modellieren, wobei das Gewicht und die Größe des zukünftigen Fahrers sowie die Form der Wellen berücksichtigt werden, auf denen er normalerweise surft. Das Design wird auf eine Scheibe gelegt und in eine Formmaschine eingelegt, die das Brett mechanisch formen kann. Und Bushmans Designs können repliziert werden.

'Wir bewegen uns in die Richtung, in der die Technologie es einem Mann in China ermöglicht, ein Jeff Bushman-Board herzustellen', sagte er.

Und das ist sozusagen die wahre Welle der Zukunft.

Seit dem Ende von Clark werden die billigsten Schaumstoff-Rohlinge – und laut vielen Surfbrett-Handwerkern die von der besten Qualität – in Übersee hergestellt. Und anstatt diese Rohlinge zum Formen in die USA zu verschicken, bilden Unternehmen ausländische Arbeitskräfte – insbesondere Chinesen – aus, um von Anfang bis Ende Boards herzustellen. In nur wenigen Jahren seien in China fast ein Dutzend Fabriken eröffnet worden, sagte Thorne, der kürzlich einen Vertrag zur Überwachung einer neuen Fabrik dort unterzeichnet hatte.

Der Trend wirft die Frage auf: Wenn er den Chinesen hilft, gut genug zu werden, um Surfbretter zu bauen, sowie den Amerikanern in seiner Hawaii-Fabrik, bringt das nicht Thorne aus dem Geschäft?

'Es wird immer einen Markt für ein maßgeschneidertes Board geben von denen, die den Unterschied zwischen einem von einem Handwerker mit jahrzehntelanger Erfahrung handgefertigten Board und einem massenproduzierten Board von geringerer Qualität kennen', sagte er. „Aber weil das Surfen so schnell wächst, sind mindestens 40 Prozent der Surfbrettkäufer neu in diesem Sport. Sie kennen den Unterschied bei Boards noch nicht.'

Thornes Geschäftspartner Otis Schaper drückte es anders aus: 'Hey, wenn ich mich quasi selbst aus dem Job herausarbeite, indem ich sie so gut ausbilde, dann habe ich nur mehr Zeit zum Surfen.'