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UNTER MARDI GRAS' BERÜHMTEN FEST LIEGT SCHWIMMENDE RASENKONFLIKTE

NEW ORLEANS -- Unter den Masken der Heiterkeit war die Rassentrennung von Anfang an Teil des Karnevals. Weiße Männer der französischen und englischen Aristokratie der Stadt begannen die Tradition im Jahr 1857, als der erste offizielle Karnevalsclub, der Mystick Krewe von Comus, durch die Straßen zog.

Weitere weiß-männliche Crews folgten und schließlich organisierten Schwarze, Frauen und Homosexuelle Crews, von denen einige für alle offen waren. Gemeinsam, aber getrennt, überfluten etwa 30 Crews und ihre Unterstützer die Straßen und Ballsäle der Stadt für die einzigartige Art der Ausschweifung vor der Fastenzeit, die New Orleans aller Art sehr am Herzen liegt.

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Aber dieses Jahr gibt es Ärger. Comus wird nicht paradieren. Auch die Knights of Momus, eine weitere exklusive, rein weiße Crew, werden es nicht tun. Die beiden Clubs protestieren gegen die Verabschiedung einer Verordnung durch den mehrheitlich schwarzen Stadtrat, die diskriminierende Crews bestrafen soll.

Der Karneval wird weitergehen, aber der Rückzug der beiden angesehenen Crews und die Debatte um die Verordnung haben Rassenfeindschaft ausgelöst. Die Bewohner sind gezwungen, lange akzeptierte Karnevalstraditionen in Frage zu stellen. Stadtführer waren gezwungen, die Grenze zwischen freier Vereinigung und inakzeptabler Diskriminierung zu entziffern.

Und Leute, die dachten, dass die breit angelegte Wählerkoalition, die einen ehemaligen Ku-Klux-Klan-Mann vom Gouverneursamt fernhielt, eine neue Ebene der Rassenharmonie darstellte, sehen jetzt, dass Rassenspalten im Überfluss vorhanden sind.

Einige Verordnungsgegner nennen die Stadtratspräsidentin Dorothy Mae Taylor, die die Maßnahme eingeführt hat, den Bösewicht. Sie ist schwarz. Ein T-Shirt, das in der ganzen Stadt verkauft wird, zeigt Taylor in einer Tiara und nennt sie 'Das Mädchen, das Mardi Gras gestohlen hat'.

Obwohl die Verordnung, die am 19. Dezember verabschiedet wurde, auf Diskriminierung aufgrund von Rasse, Geschlecht, nationaler Herkunft und Religion abzielt, ist es der Teil über die Rasse, der ärgert. Und die weißen Crews stehen im Mittelpunkt der Kontroverse.

'Das soll nicht heißen, dass wir unbedingt {beitreten wollen}, aber in einem Land, das eine demokratische Gesellschaft fördert, möchten wir dies sicherlich gerne tun', sagte Harry Cantrell, der schwarz ist und Präsident der Louis A. Martinet Legal Society, die die Verordnung unterstützt.

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Es gehe sowohl um Geld als auch um soziale Inklusion, sagte Ben Edwards, ein Kleinunternehmer und Mitglied der städtischen Abwasser- und Wasserbehörde. Zugang zu den Elite-Clubs bedeutet Zugang zu den Machern der Stadt. 'Es geht um Geld, weil in diesen Clubs Deals geschlossen werden', sagte Edwards, der schwarz ist.

Gegner der Verordnung lehnen dieses Argument ab. In dem hedonistischen Theater des Karnevals, das oft von beträchtlichem Alkoholkonsum begleitet wird, 'ist es kein Geschäftsumfeld', sagte Errol Laborde, Redakteur des New Orleans Magazins und Karnevalshistoriker.

Die Crews sind das Rückgrat des Karnevals, der in diesem Jahr am Freitag beginnt und am Fat Tuesday, 3. März, seinen Höhepunkt findet. Etwa 30 Crews werden hier umziehen. Zahlreiche weitere werden in den umliegenden Pfarreien demonstrieren.

Ihre Mitgliedschaft, sagte George Denegre, der 1986 Rex, König des Karnevals war, vertrete das Recht der Menschen auf freie Vereinigung. Auf die Frage, ob das das Recht auf Diskriminierung bedeute, sagte Denegre, ein Mitglied der Handelskammer: 'Es bedeutet, nicht zu wollen, was man nicht will.'

Denegre – der Mitglied der Rex-Krewe ist, aber nicht sagen würde, zu welchen anderen Clubs er gehört – sagte, die rein weißen Clubs würden keine Schwarzen aufnehmen, weil „sie nicht wollen. Sie müssen keinen Grund haben. Warum isst du Eis? Weil es dir gefällt.

„Die ganze Theorie des Vereinigungsrechts ist genau das – dass Sie das Recht haben, sich mit Leuten Ihrer Wahl zusammenzutun, was offensichtlich bedeuten muss, dass Sie keinen Grund haben müssen. Die einfache Antwort ist also, dass sie damit zufrieden sind, wie es ist. . . Es kann sein, dass sich einige davon ändern. Offensichtlich ändern sich die Zeiten. Die Stadt ist jetzt zu über 60 Prozent schwarz.'

Schwarze Krewes, die auch ein gewisses Maß an Geheimhaltung über ihre Mitglieder und Anführer wahren, sind weit weniger zahlenmäßig, aber mit Traditionen, die bis ins Jahr 1870 zurückreichen. Die größte schwarze Krewe, Zulu, besteht zu etwa 10 Prozent aus Weißen. Andere hingegen sind nicht integriert.

Kenneth M. Carter, ein Mitglied des kleinen, ausschließlich schwarzen Clubs Young Men of Illinois und ein Befürworter der Verordnung, sagte, es gebe keine Weißen im Club, weil 'keine Weißen daran interessiert wären, und es ist genau wie bei den weißen Clubs in' dass es Familie und Freunde sind.' Wenn Weiße eingeladen würden, sich anzuschließen, sagte er: 'Sie würden nicht abgelehnt.'

Wenn schwarze Klubs diskriminieren, sollten auch sie aufhören, sagte Pfarrer Zebadee Bridges, Vorsitzender der interkonfessionellen Ministerallianz der Stadt. 'Schwarze Diskriminierung ist dasselbe wie Weiß', sagte Bridges, die schwarz ist.

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Die Mitgliedschaft in vielen Clubs basiert auf familiären und sozialen Bindungen. In einigen Clubs sind Bewerbungen von Interessenten willkommen. In den exklusivsten Clubs ist die Mitgliedschaft jedoch nur auf Einladung möglich. Die durchschnittliche krewe-Mitgliedschaft beträgt 200, aber es gibt 'Super-Krews' wie Bacchus und Endymion, die mehrere hundert Mitglieder haben.

Die meisten Krewe-Namen stammen aus der antiken griechischen oder ägyptischen Mythologie oder von der Prahlerei der Krewe-Mitglieder – Nomtoc zum Beispiel steht für „New Orleans Most Talked Of Club“.

Die Crews veranstalten Kostümbälle, bei denen Könige, Königinnen und ihre Höfe präsidieren. Sie führen Debütantinnen in die Gesellschaft. Sie paradieren und reiten auf thematischen Wagen, ihre maskierten, gefiederten und paillettenbesetzten Nachtschwärmer werfen Dublonen und anderen Schmuck in die Menge.

Die Stadt unterstützt die Aktivitäten der privaten Clubs durch Verordnungen aus den 1950er Jahren sowie durch Straßensperrungen und die Bereitstellung zusätzlicher Polizei-, Feuerwehr-, Rettungs- und Aufräumarbeiter, die für die zweiwöchige Affäre benötigt werden. Laut einer Studie der University of New Orleans nahmen im vergangenen Jahr 1,5 Millionen Touristen und Einheimische am Karneval teil, was der Stadt 500 Millionen Dollar einbrachte.

Die Spannungen über die Verordnung sind seit ihrer Verabschiedung durch den siebenköpfigen Rat abgeebbt und geflossen. Das ungelöste Aufschlitzen von zwei Mardi Gras-Ölgemälden, die letzten Monat im Hotel Inter-Continental ausgestellt waren, schürte die Sorge, dass während der Karnevalsumzüge Ärger aufflammen könnte. Im Januar und Anfang dieses Monats gab es Befürchtungen, dass mehr Crews aus dem Paradeplan ausfallen würden.

Obwohl viele Schwarze über die Segregation der Crews verärgert sind, ist dieses Gefühl alles andere als universell. Eine diesen Monat von der New Orleans Times-Picayune veröffentlichte Umfrage ergab, dass 51 Prozent der schwarzen Einwohner und 86 Prozent der Weißen die Aufhebung der Verordnung fordern. Und 56 Prozent der Schwarzen sagten, dass sie auch den Abschnitt der Verordnung ablehnen, der die Diskriminierung in privaten Clubs verbietet, in denen über Geschäfte gesprochen wird; 75 Prozent der Weißen lehnten dieses Verbot ab.

Die Verordnung sollte die Stadt mit einem Urteil des Obersten Gerichtshofs von 1988 in Einklang bringen, das ein New Yorker Diskriminierungsverbot in privaten Clubs bestätigte. Der Trend zur Integration privater Clubs hat Country Clubs auf der Tour der Professional Golfers' Association und private Social Clubs wie den Cosmos Club in Washington miteingeschlossen.

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Proteste gegen eine elitäre rein weiße Männergruppe in Tampa, Florida, namens Ye Mystic Krewe of Gasparilla, führten letztes Jahr dazu, dass sich die Gruppe als Symbol der Vielfalt umgestaltete und zum ersten Mal schwarze Männer aufnahm (aber trotzdem keine Frauen.)

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Es ist nicht klar, wie die exklusiven weißen Crews von New Orleans auf die Herausforderung reagieren werden. Zusammen mit der Geschäftswelt, Bürgermeister Sidney Barthelemy und Anhängern der Heiterkeit dieses jährlichen Straßentheaters drängten die Crews Anfang dieses Monats erfolgreich den Stadtrat, die Antidiskriminierungsverordnung aufzuweichen. Der Rat entfernte eine Bestimmung, die Gefängnis zu einer Strafe für Diskriminierung gemacht hätte. Außerdem verlagerten sie die Beweislast für die Diskriminierung auf das mutmaßliche Opfer und nicht auf die Vereine. Ratspräsident Taylor war die einzige Stimme gegen eine Aufweichung der Maßnahme.

Diese Änderungen wurden von vielen Mitgliedern eines vom Rat ernannten Ausschusses mit blauem Band gebilligt, um das Gesetz zu studieren. Dieser Ausschuss soll seinen Bericht bis November fertigstellen, wenn die Verordnung umgeschrieben oder weiter geändert werden kann. Einige wollen, dass die Verordnung aufgehoben oder zumindest geändert wird, um die Besatzungen von ihren Bestimmungen auszunehmen.

Inzwischen geht die Debatte weiter und Herbert Jahncke jun. sorgt sich um seinen Lebensunterhalt.

'Was machen meine Leute, während sie hier sitzen und über dieses Thema diskutieren', sagte Jahncke, der Wagen für Momus, Proteus, Hermes und Toth baut. Er beschäftigt zu verschiedenen Zeiten bis zu sechs Handwerker. Die Schwimmer, die sie dieses Jahr für Momus gebaut haben, werden wahrscheinlich nächstes Jahr zum Einsatz kommen, so dass ein Viertel von Jahnckes Geschäft von 1993 verschwunden zu sein scheint, sagte er.

Der weiße Jahncke widersetzt sich der Verordnung. Er ist der Meinung, dass die Regierung nicht in die Mitgliedschaft in der krewe einbezogen werden sollte. Veränderungen seien unvermeidlich und sollten freiwillig sein. Er ist Mitglied einer rein weißen männlichen Crew, die er nicht nennen möchte. 'Ich halte das nicht für eine diskriminierende Sache', sagte er.

Obwohl die Straßen während der ursprünglich für die Umzüge von Comus und Momus vorgesehenen Zeiten frei sein werden, beginnt der Karneval. Hotels seien wie immer ausgebucht, sagte Maureen Detweiler, Koordinatorin für Sonderveranstaltungen der Stadt. Maskenbälle haben bereits begonnen.

Viele in der Geschäftswelt befürchteten, dass die rassistisch aufgeladene Debatte über die Verordnung die lokale und touristische Begeisterung für den Karneval dämpfen würde, aber Carter sagte: 'Ich bin sicher, dass wir dieser Kugel ausgewichen sind.'

Zumindest für jetzt.