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Victoria-Preis

1976 strahlte das NBC-Fernsehen ein 'Docudrama' über die berühmten Scottsboro Boys aus, eine Gruppe schwarzer Jugendlicher, die in den 1930er Jahren fast gelyncht und dann inhaftiert worden waren, nachdem sie beschuldigt worden waren, eine weiße Frau vergewaltigt zu haben. Die einzige Person, von der NBC sicher war, dass sie ihre Darstellung der Rassenungerechtigkeit in Amerika nicht beobachtete, war Victoria Price, die Anklägerin. Das Programm sagte, sie sei tot.

Letzten Monat kaufte dieselbe Frau, jetzt 75, die seit mehr als 40 Jahren in relativer Isolation und Armut lebte, ein Haus und bezahlte es in bar mit dem Geld, das NBC ihr gezahlt hatte, nachdem sie ihre Verleumdungsklage außergerichtlich beigelegt hatte.

Victoria Price, jetzt Victoria Price Street, sah an diesem Abend im Jahr 1976 tatsächlich fern. Sie war zu Beginn der Sendung von einer Freundin angerufen worden. »Tante Tora, Tante Tora«, sagte der Freund. 'Schalten Sie Kanal 31 ein. Es gibt den schrecklichsten Film, den Sie jemals in Ihrem Leben von Ihnen gesehen haben.'

Street hörte sich im Fernsehen unter anderem als „Penner“, „Hure“ und Meineid beschreiben. In ihren Worten: 'Sie haben mich da drin liegen lassen, in diesem Güterwagen mit einem Haufen Jungs, die mich 'Big Legs' nannten, mich 'Bitches' nannten, sagend, dass meine Mutter ein Bordell betreibe und dass ich war ein Treffen mit Männern da drin. . . . Und ich habe nie so etwas getan.'

„Ich hätte durch den Boden sinken können, als ich es gesehen habe“, sagt sie jetzt. „Oh Junge, ich wurde so wütend. Ich war im Begriff. . . zerreiße den Fernseher. Aber mein Freund sagt: ‚Mrs. Street, ich würde sie dafür bezahlen lassen. Sie können mit Ihrem Anwalt darüber sprechen.' '

Sie bekam einen Anwalt, den Anwalt von Fayetteville, Raymond W. Fraley Jr. Gemeinsam brachten sie den Verleumdungsfall gegen NBC bis zum Obersten Gerichtshof, wo der Fall Scottsboro fast ein halbes Jahrhundert zuvor Geschichte geschrieben hatte. Der Oberste Gerichtshof stimmte zu, den Fall zu überprüfen, wies ihn jedoch nach dem Vergleich ab, dessen Einzelheiten im Rahmen der Vereinbarung geheim sind.

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Die Frage, die das Gericht geprüft hätte, war, ob Victoria Price, einst ein im ganzen Land bekannter Name, immer noch eine Persönlichkeit des öffentlichen Lebens war und daher beweisen musste, dass NBC bei seiner Darstellung von ihr rücksichtslos handelte. Im persönlichen Sinne ging es für Victoria Price Street darum, ob sie vergessen konnte oder vergessen werden konnte.

Vor 50 Jahren bestiegen Victoria Price und ihre Freundin Ruby Bates auf der Suche nach Arbeit einen Güterzug zwischen Chattanooga und Memphis. Neun junge Schwarze fuhren ebenfalls mit dem Zug. Als die Fracht Scottsboro, Alabama, erreichte, sagten die beiden Frauen, die Schwarzen hätten sie geschlagen und vergewaltigt. Truppen wurden gerufen, um einen Aufruhr und einen Lynchmord zu verhindern. Es gab fünf Prozesse, zwei wegweisende Entscheidungen des Obersten Gerichtshofs, eine internationale Kontroverse, die mit Sacco und Vanzetti konkurrierte, ein Gnadengesuch von Präsident Franklin Delano Roosevelt und schließlich Gefängnisstrafen für fünf der Schwarzen.

Bates widerrief schließlich, aber Price tat es nie. Als sie ihre Anschuldigungen zum ersten Mal vorbrachte, wurde sie von der Presse des Südens als 'Blume der südlichen Frau' dargestellt. Als die New Yorker Verteidiger sie ins Kreuzverhör brachten und versuchten, sexuelle Promiskuität zu zeigen, war der Ruf der Blume stark verdorben.

Die Scottsboro Boys sind jetzt in Enzyklopädien verankert, gleich nach Sir Walter Scott. Obwohl einige der Schwarzen verurteilt wurden, werden sie in den meisten schriftlichen Arbeiten zu dem Fall seit dem Prozess als Opfer dargestellt. Der letzte überlebende Angeklagte, Clarence Norris, wurde 1976 vom Gouverneur von Alabama, George C. Wallace, begnadigt.

Seit 40 Jahren hackt und pflückt Victoria Price Baumwolle, arbeitet in den Mühlen, arbeitet als Pächterin und lebt in einer Hütte, die die meisten Leute keine 40 Meilen von Scottsboro entfernt nennen würden, mit wenigen Erinnerungen an das, was in einer anderen Zeit passiert ist.

Street hat die Enzyklopädien nicht gelesen. Das einzige sichtbare Lesematerial in ihrem Haus sind die vergilbten Zeitungen, die sie als Kissen verwendet, um sie vor den Metalldrähten zu schützen, die einst ihre Couch zusammenhielten, aber jetzt aus ihr herausragen. Für sie fiel der Vorhang mit dem letzten Scottsboro-Prozess 1940 und ging erst in der Nacht der Fernsehsendung wieder auf.

„Ruby Bates hat mich mit der Tasche zurückgelassen“, sagt sie und wedelt wütend mit einem faltigen Finger. »Ich habe es gehalten. Ich habe es die ganze Zeit gehalten. Nun, wenn ich es hinter mir haben müsste, würde ich es wieder halten. . . . Wenn Thomas Knight, der Staatsanwalt von Scottsboro, sie hätte hinrichten lassen, haben sie mir versprochen, dass ich den Knopf drücken könnte. Und ich würde es tun. Ich würde es pushen.

»Das klingt hartherzig, nicht wahr? Nun, ich hätte es geschoben und gelacht. Denn du weißt nicht, was für eine Hölle ich durchgemacht habe. . . . Ich glaube nicht, dass die Hölle schlimmer sein könnte.'

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Es ist nicht leicht, jetzt zu reden. Sie geht in Schüben, Wortschwallen, einer Atempause, dann noch mehr Schüben. Ihre Stimme ist kreischend. Ihrem Mund fehlen ein Dutzend oder mehr Zähne. Manchmal schluchzt sie.

Ihr 64-jähriger Ehemann Dean klopft mit seinem Stock auf den Boden, während er zuhört.

Street sagt, dass sie vor Scottsboro glücklich war, obwohl sie arm war. Sie lebte bei ihrer Mutter in Huntsville und arbeitete als Teenager in einer Mühle, wo sie 1,10 Dollar pro Tag verdiente. Als sie ungefähr 16 war, fand sie einen Mann. „Verheiratet?“, sagt sie. „Ich würde dich anlügen. Wir lebten nur zusammen.'

Es dauerte ungefähr drei Wochen und das Ende schien für sie den Beginn schwerer Zeiten zu signalisieren. „Ich hatte eine goldene Uhr“, erinnert sie sich, „ein hübsches kleines Ding, das mir mein Bruder zu Weihnachten geschenkt hat. Ich würde es nicht zur Mühle tragen, weil ich dachte, jemand würde es nehmen. Mama hat es in ein Kissen gelegt, weißt du, zwischen Kissenbezug und Kissen.

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»Nun, er hat gesehen, wie Mama es hineingelegt hat. Er hat es gestohlen. Dann kaufte er Whisky dazu. Das hat er an diesem Tag getan, und am nächsten Morgen warf ich seine Kleider auf den Hof.'

Das war das letzte, von dem sie sagt, dass sie ihn gesehen hat. Jahre später erfuhr sie, dass er in New Orleans bei einem Messerkampf getötet wurde.

Ein paar Jahre später wurde die Mühle, in der sie arbeitete, geschlossen. Victoria und Ruby waren an jenem Tag im März 1931 auf Arbeitssuche, als sie im Stil der damaligen Zeit und der Region in eine Gondelbahn sprang. Der Rest ist eine Geschichte, die sie fast 10 Jahre lang auf Zeugenständen immer und immer wieder erzählt hat, wie sie und Ruby von den Schwarzen vergewaltigt wurden.

Es ist nicht klar, an wie viel sie sich spontan erinnert und wie viel von ihrer Erinnerung aus der Überprüfung ihrer Zeugenaussage für den Verleumdungsprozess im Jahr 1977 stammt. Trotzdem hat sich ihre Geschichte nicht geändert. Was auch immer sie damals geglaubt hat, was auch immer damals tatsächlich passiert ist, sie glaubt jetzt intensiv daran, dass das, was sie gesagt hat, passiert ist. „Ich habe die ganze Wahrheit gesagt und nichts als die Wahrheit. . . . Ich blieb bei meiner Rasse.'

'. . . Sie sprangen über meinen Kopf, über meinen und Rubys Köpfe, schlugen und klopften auf uns. Ich stand auf. Ich habe so lange gekämpft, wie ich konnte. Also hat mir einer von ihnen auf den Kopf geschlagen.' Ein weißer Jugendlicher, ebenfalls im Zug, war es, der die Behörden alarmierte. „Er hat ihnen erzählt, dass farbige Jungs zwei weiße Mädchen vergewaltigen“, sagt Street.

Sie erinnert sich an den Tag, an dem Bates ihre Geschichte im Zeugenstand geändert hat. „Als sie das Gerichtsgebäude verließ, fingen die Umstehenden an, Tomaten nach ihr zu werfen. Auf ihrem Gesicht, auf ihrem Kleid und vorn lagen drei Scheffel Tomaten.

'Ich stand am Fenster und sah zu und schrie 'Halleluja, Halleluja'. '

(Ruby Bates schloss sich später der internationalen Bewegung an, um die Scottsboro Boys zu befreien, reiste zu Demonstrationen und machte sich mit den Führern der Bewegung in den Zeitungen ein Bild.)

Nach dem Ende der Prozesse, sagte Street, seien sie und ihre Mutter ins nahe gelegene Tennessee gegangen, um von allem, was passiert war, wegzukommen. »Sie, die Verteidiger und Unterstützer der Schwarzen, haben aus mir eine öffentliche Hure gemacht, wenn ich dieses Wort sagen sollte. . . .Mama sagte: 'Du kannst es ausleben. Der Herr wird dir helfen. Komm schon, Baby. Lass uns nach Tennessee gehen.' Mama hat mich immer 'Baby' genannt. '

In all den folgenden Jahren, sagt sie, habe ihr Scottsboro gegenüber praktisch niemand erwähnt.

In den Jahren nach den Prozessen gab es zwei Ehemänner. Die erste Ehe habe zwei Tage gedauert, sagte sie. 'Ich habe ihn eines Tages geheiratet und das Gesetz kam und holte ihn am nächsten.'

„Er hatte eine Krankheit“, sagt sie und deutet auf die Beckenregion. 'Die Ärzte wollten ihn nicht bei mir wohnen lassen.'

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Dann, vor 27 Jahren, kam die Dean Street. Sie traf ihn, als sie seinen Cousin in der Nähe besuchte. „Ich sah auf und sah ihn auf seinem Pferd kommen. Er hatte ein schönes Pferd. Also sagten wir, komm rein. Wir kamen ins Gespräch und gingen ungefähr ein Jahr zusammen und dann heiratete er mich.

»Ich habe ihm davon erzählt. Und er hat es mir gesagt. Er sagt: ‚Schatz, es macht keinen Unterschied. Du konntest nicht anders. Ich liebe dich und du liebst mich und ich möchte, dass du mich heiratest.' '

Raymond Fraley, 39, leitet eine geschäftige Ein-Mann-Kanzlei gegenüber dem Bezirksgericht in Fayetteville mit 12.000 Einwohnern. Als ehemaliger Athlet an der Groveton High School in Alexandria, Virginia, war er hier erfolgreich, indem er Scheidungen, Strafverteidigungsarbeiten und Fälle von Trunkenheit am Steuer bearbeitete. Vor kurzem gewann er nach einem Autounfall in der Nähe einen großen Vergleich mit einem Autohersteller, ein Fall, der ihm einen Namen weit über Fayetteville verlieh.

Er lebt ein Junggesellenleben, umgeben von orientalischer Kunst und fährt einen Mercedes Benz, vielleicht den einzigen in Fayetteville.

Sein Ruf, sagt er, sei im Gerichtssaal ein „Schreier und Gebrüller“, ein „Hurensohn“.

Fraley hatte etwa 15 Minuten der NBC-Sendung im Haus eines Freundes gesehen. Ein paar Tage später, sagt er, sei eine Frau in sein Büro gekommen und habe gesagt: ‚Sagt Ihnen der Name Victoria Price etwas?' '

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»Für einen Moment«, sagte Fraley, »hat es nichts zu bedeuten. Dann sagte ich 'Aber sie sagten, du wärst tot.' '

' 'Sehe ich tot aus?' “ sagte er, sie antwortete.

« »Nein, Ma'am«, sagte Fraley. ' 'Du nicht.' '

Gemeinsam traten der Pächter und der Kleinstadtanwalt im NBC-Fernsehen auf. Sie gingen vor Gericht und spielten die Ereignisse der 1930er Jahre nach. Aber der Richter des US-Bezirksgerichts wollte der Jury nicht erlauben, ein Urteil zu fällen, weil er sagte, Street habe keine Nachlässigkeit seitens NBC gezeigt. Das gleiche geschah vor dem Berufungsgericht.

Als der Oberste Gerichtshof im vergangenen Herbst zustimmte, den Fall anzuhören, drehte sich die juristische Kontroverse um die Definition von „Personen des öffentlichen Lebens“. Jemand, der von einem Gericht in einem Verfahren wegen Verleumdung als eine Person des öffentlichen Lebens eingestuft wird, muss beweisen, dass eine Nachrichtenorganisation falsches Material veröffentlicht hat, in dem Wissen, dass es falsch ist, oder ernsthaft an seiner Wahrheit zweifelt. Das ist eine schwere Bürde, und Persönlichkeiten des öffentlichen Lebens verlieren in der Regel Verleumdungsfälle.

Ein nichtöffentlicher Kläger muss nur darlegen, dass der Sender oder Verlag sich nicht um die Wahrheitsfindung bemüht hat.

Victoria Price war 1931 zweifellos eine Persönlichkeit des öffentlichen Lebens. Die Frage für den Obersten Gerichtshof – eine Frage, die das Fernsehnetz nicht gerne hätte entscheiden lassen – war, ob sie diesen Status für immer behält, wenn er einmal diesen Status hatte.