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Virgin Records – Purer Erfolg für Londoner

Selbst nach den Maßstäben des Rockmusikgeschäfts war der letzte Donnerstag ein aufregender Tag für den 35-jährigen Virgin-Records-Vorsitzenden Richard Branson.

Um 5 Uhr morgens wurde er in seinem Londoner Haus von einem Anruf aus den USA geweckt, der ihm mitteilte, dass ein Rekord von Virgin Act The Human League Platz 1 der US-Single-Charts erreicht hatte.

Dann um 8 Uhr morgens kam seine Mutter, um ihn zum Büro der Lloyds Bank zu bringen, wo in letzter Minute Anträge auf den Kauf von Aktien des ersten öffentlichen Aktienangebots von Virgin angenommen wurden.

Als er für die begeisterten Kleinanleger Autogramme gab – viele kauften zum ersten Mal Aktien – bemerkten Nachrichtenfotografen, dass Branson unvergleichliche Schuhe trug – einer mit Quasten, der andere ohne. Die Linsen wurden sofort nach unten neu fokussiert.

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„Er ist immer so“, kommentierte seine Mutter Eve. 'An dem Tag, an dem sie ihn zu einem der bestgekleideten Männer Großbritanniens ernannt haben, trug er unvergleichliche Socken.'

Branson lud dann einen Reporter ein, ihn zu seiner nächsten Verlobung zu begleiten – per U-Bahn. Sein eigener Ford Escort mit Chauffeur brachte seine Mutter zurück in ihr Büro.

Trotz des Lärms der Londoner U-Bahn hat Branson sein Vermögen abgehakt: 58 Prozent der Virgin Group; seine eigene Fluggesellschaft; ein Reisebüro; seine eigene Insel (natürlich eine der Jungferninseln) und mehrere Häuser. Er schätzte die Gesamtsumme auf etwa eine Viertelmilliarde Pfund (375 Millionen US-Dollar).

Wo würde ihn das in der Rangliste der reichsten Personen Großbritanniens einordnen? »Ohne Könige, wahrscheinlich unter den ersten fünf«, erwiderte er ein wenig verlegen.

Das chaotische Aussehen, die unermüdliche Fröhlichkeit und die Bescheidenheit sind unauslöschliche Bestandteile der Persönlichkeit Bransons, die die Herzen des britischen Volkes erobert hat.

In den 1970er Jahren galten Branson und seine Virgin-Kumpel als 'Hippie-Kapitalisten', die ein dekadentes Rock'n'Roll-Leben führten. In den letzten Jahren, mit der Expansion von Virgin Records in 17 Länder, der Gründung von Virgin Atlantic Airways, die nach New York, Miami und Holland fliegt, und dem rekordbrechenden Transatlantik-Sprint im letzten Sommer des Virgin Challenger-Rennboots , Branson ist wahrscheinlich Großbritanniens führendes Beispiel für den erfolgreichen Unternehmer geworden.

Im Alter von 16 Jahren ging er mit einem radikalen Magazin aus den 1960er-Jahren namens Student ins Geschäft. Er wandte sich schnell der geschäftlichen Seite des Unternehmens zu und verkaufte Werbung über ein Münztelefon am Londoner Connaught Square.

Im Gegensatz zu den meisten seiner Klassenkameraden an der exklusiven Privatschule Stowe entschied sich Branson dafür, ins Geschäft zu gehen, anstatt aufs College zu gehen. 1971 eröffnete er seinen ersten Plattenladen und nannte ihn in Anerkennung seiner Naivität im Geschäft Virgin Records.

Nach den Plattenläden – die mittlerweile 85 sind und vor dem Frühjahr 100 sein werden – kam eine Plattenfirma. Der erste Act seines Labels war Mike Oldfield, dessen 1973er LP 'Tubular Bells' ein internationaler Hit war. Es wurde später als Titelmusik für den Film 'Der Exorzist' verwendet.

Der Boom von Virgin Records kam in den 1980er Jahren, als die Rockbands, die mit der britischen 'New Romantic'-Bewegung verbunden waren, weltweite Millionenseller wurden. Zu den jüngsten Erfolgen von Virgin zählen Boy George's Culture Club, The Eurythmics, Simple Minds und Orchestral Maneuvers in the Dark. In den letzten vier Jahren hat sich der weltweite Umsatz von Virgin auf 188 Millionen Pfund (282 Millionen US-Dollar) verfünffacht und der Gewinn auf 19 Millionen Pfund (28 Millionen US-Dollar) verzwölffacht.

'Er ist ein echter Unternehmer', sagte Peter Hillier, Analyst für die Freizeitbranche beim Londoner Börsenmakler County Natwest. 'In den USA sind sie vielleicht zwei pro Penny, aber in Großbritannien gibt es heute nichts wie ihn.'

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Die Aktienemission, die Virgin 70 Millionen Pfund neues Kapital einbringt, wird eine große internationale Expansion finanzieren, einschließlich einer Plattenfirma in den Vereinigten Staaten, einem Markt, der Branson bisher entgangen ist.

Doch nach fast 20 Jahren im Geschäft hat Branson begonnen, sich Themen zu widmen, die über sein Virgin-Imperium hinausgehen. Er sei sich der Verantwortung, die mit seiner Position verbunden ist, sehr bewusst. Einer kürzlich durchgeführten Umfrage zufolge ist er direkt hinter Prinz Charles und dem Papst die Person, die von der britischen Jugend am meisten bewundert wird.

„In England gibt es nur wenige Helden, zu denen die Leute aufschauen“, sagte Branson, „und viele von ihnen, wie Freddie Laker – der Billigflieger, dessen Laker Airways vor vier Jahren liquidiert wurde – haben die Leute gelassen in den letzten Jahren runter.

„Viele junge Leute möchten im Leben gut abschneiden“, sagte er. „Ich hatte nichts, als ich anfing. Vielleicht sagen sie: 'Wenn Richard es kann, kann ich es auch.' Das ist eine schrecklich große Verantwortung.'

Branson hat kürzlich eine unbezahlte Anstellung von Premierministerin Margaret Thatcher als Leiterin von UK 2000 angenommen, einer Organisation, die bezuschusste Arbeitsplätze für junge Menschen schaffen soll, um Projekte wie die Säuberung der Wälder und die Herstellung von Möbeln zu unterstützen. Er wurde sofort dafür kritisiert, dass er seinen Namen dem verliehen hatte, was viele als nur ein weiteres Instrument der konservativen Partei betrachten, um Menschen aus der politisch sensiblen Arbeitslosenzahl zu entfernen.

Branson betonte, dass er keine politische Partei unterstütze, räumte jedoch ein, dass seine Ansichten über die britische Wirtschaft denen des konservativen Premierministers nahe stehen. 'Wir mussten verlustbringende Industrien abbauen', sagte er. 'Aber wir müssen noch viele neue Eicheln pflanzen, wenn wir jemals eine gesunde Wirtschaft haben wollen.'

Der einstige „Hippie-Millionär“ hat sich offenbar dem Establishment angenähert, aber das traditionsgebundene britische Finanz-Establishment hat sich nicht erwidert. Laut Morgan Grenfell, den Investmentbankern von Virgin, war das Aktienangebot aufgrund des „Verdachts“ der Finanzwelt gegenüber der Freizeitindustrie, insbesondere der Popmusik, außerordentlich schwierig zu arrangieren.

Bei Virgins Werbevortrag für Wertpapieranalysten gab es letzte Woche einen Moment voller Komik, als Bransons rechte Hand Simon Draper die Stärken des Unternehmens erklärte. Er listete seine Star-Acts auf: ZZ Top, China Crisis, A-Ha, OMD, UB40.

Die Makler begrüßten jeden Namen mit versteinertem Schweigen, bis Draper endlich die Besonnenheit verlor. „Ihr habt vielleicht noch von keiner dieser Bands gehört“, platzte er den Herren in Anzügen entgegen, „aber ich kann euch versichern, dass sie Millionen und Abermillionen von Platten auf der ganzen Welt verkaufen.“

Branson sagte, es sei bezeichnend, dass die neue ungesicherte Kreditlinie von Virgin in Höhe von 80 Millionen Pfund (120 Millionen US-Dollar) von der Citibank stammt. 'Wir haben uns nicht die Mühe gemacht, auf britische Banken zuzugehen', sagte er. 'Wir wussten nur, dass die Amerikaner viel empfänglicher sein würden.'