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WEST NACH ... MARYLAND

Irgendwo auf dem Weg zum Big Savage Mountain ändert sich alles. Das Gefühl. Das Klima. Die Temperatur. Garrett County, Md., auf dem Allegheny Plateau, ist das Eisfach von Maryland. Was Alaska für die Lower 48 ist, ist für den Rest des Staates: abgelegen, fern, anders, die letzte Grenze – und drei Stunden von Washington entfernt. Sicher, sie haben hier ein 'Autumn Glory'-Festival und es ist gut besucht, aber im Grunde gibt es zwei Jahreszeiten: Sommer und Winter, wenn Leute aus Pittsburgh und aus den Gegenden von Washington-Baltimore hierher strömen, um sich zu erholen und die Landschaft zu sehen. Im Sommer gibt es Schwimmen und Bootfahren auf dem Deep Creek Lake, einem Serpentinen-Stausee, der in den 1920er Jahren von einem Versorgungsunternehmen in Pennsylvania angelegt wurde. Im Winter gibt es Skifahren, Abfahrt im örtlichen Wisp-Resort, Langlauf in drei State Parks. Letztes Jahr gab es insgesamt 12 Meter Schnee. Die Einheimischen mögen die Flocken 'groß wie Dollar', heißt es, aber dieses Jahr kamen sie zu spät. Im Januar lagen die Temperaturen um die 50er. Anfang Februar brauste ein Schneesturm herein, die Windchill sank auf 30 bis 45 Grad unter Null und die Schule wurde abgesagt, eine Seltenheit. Doch dann kommt eine Pause: Tagestemperaturen in den 20er Jahren, blauer Himmel, guter Schnee. Zum ersten Mal seit 10 Jahren fahre ich zum Skifahren in die Berge. Meine Kinder haben einen Babysitter, meine Frau einen Job, mein erwachsener Sohn ein Leben, also bin ich dieses Mal allein – aber es tut mir nicht leid. Ich mache mir Sorgen, während ich nach Westen fahre, dass der Schnee irgendwie nicht zu sehen ist. In Cumberland und durch Allegany County mache ich mir Sorgen. Als die Autobahn I-68 ansteigt, mache ich mir Sorgen. Dann sehe ich das Schild: 'Willkommen in Garrett County'. Ich bin auf dem Hochplateau. Die Felder sind weiß. Alles ist gut. Mein unmittelbares Ziel ist der New Germany State Park, der an Winterwochenenden so voll von Stadtbewohnern ist, dass ich die Kreuzung zweier Wanderwege dort einmal mit Connecticut und K verglichen habe. Tatsächlich haben Parkranger am vergangenen Wochenende 503 Besucher angemeldet. Aber heute, einem Montag, sind bis zum Nachmittag erst 15 angekommen. Der relativ ebene Weg am Parkplatz ist eigentlich eine schneebedeckte Straße, die parallel zu einem Bach verläuft. Es ist wie der Beach Drive im Rock Creek Park, wenn er am Wochenende für den Verkehr gesperrt ist, nur dass diese Stadtmenschen statt Inlineskaten, Radfahren und Joggen auf Langlaufskiern unterwegs sind. Und sie sind freundlich. Völlig Fremde grüßen sie sich. Land: Es fängt an. Ich treffe ein Ehepaar mittleren Alters aus Bethesda. Die Frau ist zum ersten Mal Skifahrerin und versucht, die hohe Kunst zu beherrschen, ihren Schuh auf den Ski zu schnappen. Ich stoße ab, eine halbe Stunde zurück, eine halbe Stunde zurück, halte an, um einen Apfel und ein paar Nüsse zu kauen und drehe mich an der Stelle um, an der der Weg plötzlich und steil ansteigt. Es ist immer noch ein gutes Training, und ich kehre klatschnass zu meinem Auto zurück. Inzwischen ist es später Nachmittag, die Sonne geht unter, die Temperatur sinkt. Es ist Zeit aufzuhören. Die Landstraßen bieten atemberaubende Aussichten auf die Berge, aber nur wenige Häuser und weniger Fahrzeuge. Dies ist eine riesige Grafschaft: 662 Quadratmeilen, aber nur etwa 29.000 Einwohner. Ich überquere die einspurige Glendale Road Bridge über den zugefrorenen See. Am Eingang zur Metallspanne gibt es kein Licht. Die Fahrer warten nur geduldig, bis sie an der Reihe sind. Das Autoradio spielt echte Country-Musik: „Ich gehe durch das große D und meine nicht Dallas. . . Ich habe den Jeep und sie den Palast.' Es gibt keine NPR. Ich bekomme meine Ansichten von Rush. Im Kabelfernsehen sind die Lokalnachrichten Altoona und Pittsburgh. Es ist wie in einem fremden Land. Dieser Ort ist so abgelegen, dass Richter in Maryland, wenn sie woanders keine unvoreingenommene Jury finden, ihre berüchtigtsten Fälle zur Verhandlung an Garrett schicken. Mein Zimmer für die Nacht ist in der Red Run Lodge, an einem der westlichen Finger von Deep Creek. Ich bin in der 'Seeblick-Suite' untergebracht, zwei Zimmern mit Blick aufs Wasser. Der Ort gehört Jimmy Gibson, einem Fluglinienpiloten, der aus BWI und Washington National fliegt, und seiner Frau Kathy. Das Restaurant und die Bar sind montags geschlossen, aber Gibson öffnet es für mich und einen einheimischen Freund, und schon bald kommen mehr Leute herein. Nach zwei Stunden Drinks und Knabbereien gehen wir zum Abendessen bei McClive's, einem weiteren beliebten Ort anderswo auf der See. Um 23 Uhr zeigt das Außenthermometer 2 Grad darunter an. Unbewusst lasse ich über Nacht Äpfel und eine Flasche Soda im Auto. Am Morgen sind beide gefroren. Der Dienstag ist klar und sonnig. Auf dem See sind die Männer beim Eisfischen. In der Ferne wirken sie fast mikroskopisch und von der Natur völlig überwältigt. Ich fahre zum nahegelegenen Swallow Falls State Park, wo die Umgebung freundlicher, aber nicht weniger toll erscheint. Auf dem baumlosen Hang beim Parkplatz mache ich ein paar Abfahrten. Eine echte Langlaufloipe führt zum Herrington Manor, einem weiteren State Park, aber die große Attraktion für mich hier sind die Muddy Creek Falls. Ein Schild auf dem Weg zu den Wasserfällen warnt: „Die Trails sind vereist. Es kann zu Ausrutschen und Stürzen kommen.“ Vor einem weiteren Winter, vor Jahren, habe ich genau an dieser Stelle genau das getan und mir das Handgelenk verletzt. Ich passe auf. Eine kurze Wanderung vom Parkplatz entfernt ist der 52 Fuß hohe Wasserfall kein Niagara, aber er ist der größte in Maryland. Im Winter ist es praktisch ein großer Eiszapfen. Eine schneebedeckte Holztreppe führt an der Seite einer Schlucht hinunter zum Bach darunter. Vorsichtig steige ich hinab und bleibe stehen, um die Szenerie zu bestaunen. Ich bin alleine. An diesem perfekten Wintertag in Garrett County steht nur ein weiteres Auto auf dem Parkplatz des Swallow Falls State Park, und ich fahre los, ohne seinem Besitzer jemals zu begegnen. In Oakland, der Kreisstadt, kostet das Parken 2 Dollar, und ein Viertel im Meter bringt mir zwei Stunden. Das ist mehr als genug Zeit, um in einem Buchladen zu stöbern, in einem Souvenirladen vorbeizuschauen und ein komplettes Mittagessen im Hillsman's Towne Restaurant für unter 5 US-Dollar zu sich zu nehmen. Auf dem Weg aus der Stadt höre ich Frank Sinatra im Radio, der „Autumn in New York“ singt. Aber es ist Winter in Garrett County, ein anderer Ort. Ich halte an, um zu tanken, und pumpe zuerst. Hier zahlen Sie zuletzt, wenn Sie Ihr eigenes Gas tanken. Ich bin vielleicht 24 Stunden in Garrett County, aber es fühlt sich an, als wäre ich eine Woche weg. Mellow, ich fahre nach Hause. Vier Stunden später werde ich mit einer besonders hässlichen Rushhour in Washington konfrontiert, und im Rock Creek Park, eine Meile von meinem Haus entfernt gegen den Verkehr fahrend, bekomme ich einen Strafzettel wegen Geschwindigkeitsübertretung. Wenn ich nicht langsamer werde, sagt der Polizist, könnte ich ein Reh treffen. WEG UND MITTEL ANREISE: Garrett, der westlichste Bezirk in Maryland, liegt näher an Steubenville, Ohio, als an Washington, D.C. Der Garrett-Pfannenhandle grenzt hauptsächlich an Pennsylvania und West Virginia. Es ist etwa drei Autostunden von D.C. über die I-270, I-70 und I-68 entfernt. Hancock, Md., ist ein guter Ort, um etwas zu essen (ich bevorzuge das Park n Dine). UMGEBUNG: Route 219 ist die wichtigste Nord-Süd-Straße des Landkreises. Sie überquert den Deep Creek Lake und führt nach Oakland, der Kreisstadt. Garrett ist gesäumt von guten, asphaltierten und gut gepflügten Landstraßen, aber nur wenigen Städten. US 40 und I-68 sind die wichtigsten Ost-West-Straßen im Norden; im Süden nimm die Route 135. ÜBERNACHTUNG: Bei meinem letzten Besuch übernachtete ich in der neu renovierten Red Run Lodge (800-898-7786 oder 301-387-2626), einem Bed & Breakfast mit sechs Zimmern drei Meilen von der Route 219 entfernt, wo die Winterpreise zwischen 65 und 95 US-Dollar liegen. Auf vergangenen Winterreisen habe ich im Grantsville Holiday Inn (301-895-5993) übernachtet, das unter der Woche 59 Dollar und am Wochenende 66 Dollar kostet. Es liegt direkt an der I-68 an der Ausfahrt 22 und nur wenige Fahrminuten vom New Germany State Park entfernt. Die Lobby verfügt über einen großen Kamin. Das Hotel verfügt auch über einen beheizten Innenpool. Alpine Village (301-387-5534) am Deep Creek Lake bietet Standard-Motelzimmer sowie A-Frame-Chalets mit Küche. Motelzimmer mieten für 50-75 Dollar, Chalets mit zwei Schlafzimmern für 100 Dollar 110 Dollar, wenn es am Seeufer liegt). Ein Chalet mit drei Schlafzimmern für sechs oder weniger Personen kostet 150 USD pro Nacht. WO MAN ESSEN KANN: In Grantsville habe ich gelegentlich im Casselman Inn (301-895-5055) Halt gemacht, früher eine Raststätte an der alten Nationalstraße. Die Mennoniten, die den Ort führen, vermieten auch Zimmer und verkaufen Antiquitäten. Es liegt auch in der Nähe des Grantsville Antiques Center, wo 10 Händler ihre Sachen in einem umgebauten Schulhaus verkaufen. Östlich von Grantsville liegt Penn Alps, ebenfalls von Mennoniten geführt, mit gutem Essen und Kunsthandwerk. Zu jeder Jahreszeit ist McClive's Restaurant (301-387-6172) ein beliebtes Restaurant am Deep Creek Lake, das für seine Prime Ribs und sein Montagabend-Zwei-für-Eins-Menü für 22 US-Dollar bekannt ist. In Oakland, der Kreisstadt, mag ich Hillsman's Towne Restaurant (301-334-3300), in der Nähe des gewölbten Gerichtsgebäudes. Vor kurzem entschied ich mich für 3,95 $ heißen Schweinebraten mit Kartoffelpüree, Soße und Krautsalat, über dem Chicken Burger, Suppe und einem kleinen Getränk für 2,85 $. So oder so, bei Hillsman's können Sie nicht pleite gehen und Sie werden nicht hungrig weggehen. Wenn Hillsman's bodenständig ist, ist das Deer Park Inn (301-334-2308) fünf Kilometer vom südlichen Ende des Sees an der Route 135 entfernt elegant, ein restauriertes viktorianisches Herrenhaus mit einem aus Washington importierten Fünf-Sterne-Koch. WAS ZU TUN IST: Für 2 USD pro Person an Wochenenden und Feiertagen, zu anderen Zeiten kostenlos, können Langläufer die Loipen im New Germany State Park ablaufen. Autos mit Personen ab 62 Jahren steigen immer kostenlos ein. Langlaufen ist kostenlos im Swallow Falls State Park und 1 USD pro Person im Herrington Manor State Park. Abfahrtsläufer können die Pisten von Wisp (301-387-4911) erkunden, einem Resort in lokalem Besitz in der Nähe des Deep Creek Lake. Die Gebühren variieren je nach Tag und Monat. Montagabends gibt es immer das Bingospiel Knights of Colmbus auf der Route 219 in der Innenstadt von Oakland, direkt neben Brendas Body Shop. Niemand unter 18 Jahren zugelassen. WEITERE INFORMATIONEN: Deep Creek Lake-Garrett County Promotion Council, 301-334-1948. von Mike Boroff für die Washington Post Oakland, das ehemalige B&O Railroad-Depot im Queen-Ann-Stil in Md., Vordergrund und gewölbtes Gerichtsgebäude. Bildunterschrift: Oakland, Md.'s, ehemaliges B&O Railroad-Depot im Queen-Anne-Stil, Vordergrund und gewölbtes Gerichtsgebäude.