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EIN GANZ NEUES MALL-SPIEL

Es ist Samstagabend im Sportland America in Gaithersburg und es klingt, als würden alle 277 elektronischen Spiele gleichzeitig explodieren.

Tanya, die amtierende Königin von Mortal Kombat, hat gerade einem grunzenden Ninja-Krieger den Kopf getreten und Blut über einen 42-Zoll-Videobildschirm gespritzt.

Raptoren toben um den Jurassic Park Flipper, der wie ein verhungernder Tyrannosaurus Spielsteine ​​verschlingt.

Vier jugendliche Motorradrennfahrer kreischen um eine computergenerierte Rennstrecke und lehnen vollwertige, hydraulisch montierte Motorräder im Wert von 32.000 US-Dollar in so gefährliche Kurven, dass nur Kinder, die für einen Führerschein zu jung sind, es wagen würden, sie zu riskieren.

Mischen Sie den Rock-and-Roll-Rhythmus einer Rollschuhbahn, den Trommelschlag von einem Dutzend Autoscooter, einen A-cappella-Chor von Teenager-Paarungsrufen und drehen Sie dann die Lautstärke auf, bis es wie eines dieser Autoradios klingt, die Sie von dreien hören können Fahrspuren mit hochgezogenen Fenstern, eingeschaltetem Radio und knallender Klimaanlage.

Dies ist der Klang einer entstehenden Industrie, die ersten Schreie eines Unternehmens, das so neu ist, dass niemand so recht weiß, wie es heißen soll.

Familienspaßzentrum. Standortbezogene Unterhaltung. Indoor-Freizeitpark. Hightech-Treffpunkt. Digitales Disneyland. Promenade ohne Strand.

Sportland im Rio Center nahe der Interstate 270 im oberen Montgomery County ist das Einzige in der Gegend von Washington, aber nicht lange. Die Eigentümer von Sportland planen, hier im Laufe des Jahres drei weitere Zentren zu eröffnen, in der Hoffnung, den Markt schnell zu sättigen, bevor die Konkurrenz aufkommt.

Holzböden vor Stühlen schützen

Und die Konkurrenz kommt schnell. Im ganzen Land verfolgen andere die gleiche Idee: Miniatur-Themenparks in Einkaufszentren zu bauen.

'Es ist eine natürliche Weiterentwicklung von dem, was Sie heute in praktisch jedem Einkaufszentrum sehen - ein Arcade-Center', sagte John Latta, Präsident von 4th Wave, einem Beratungsunternehmen in Alexandria. Das neue Ziel 'ist es, das Erlebnis eines Themenparks von einem abgelegenen Ort näher zu Hause zu bringen'.

Eine Technologie, die dies ermöglicht, ist laut Latta die „virtuelle Realität“. Bei Computerenthusiasten als VR bekannt, verwendet die Technologie Computer und Audio-Video-Effekte, um eine elektronische Umgebung zu schaffen, die so real ist, dass die Leute das Gefühl haben, tatsächlich ein Auto zu fahren, einen Jäger zu fliegen oder durch den Weltraum zu schießen.

Für eine solche Erfahrung, so die Überlegung, zahlen die Leute viel mehr als die 50 Cent, die sie jetzt für ein Videospiel bezahlen – genug, um einen virtuellen Ansturm auf die virtuelle Realität auszulösen.

Sportland plant, noch vor Ende des Sommers seine erste Virtual-Reality-Erfahrung anzubieten und sich einem halben Dutzend Unternehmen anzuschließen, die dies bereits getan haben.

Eine dieser Firmen gehört Walt Disneys Großneffe Tim Disney, der mit dem Aufbau einer Kette elektronischer Themenparks beginnt. Ein anderer ist Edison Brothers Stores, ein in St. Louis ansässiger Einzelhändler mit einem Jahresumsatz von 1,5 Milliarden US-Dollar, der plant, seine Version des Starship Enterprise an einem Mega-Einkaufszentrum anzudocken.

Es gibt auch einen Marineflieger aus Südkalifornien, der denkt, dass sein elektronischer Flugsimulator so viel Spaß macht, dass Sie fast 30 Dollar ausgeben werden, um ihn zu fliegen; ein Unternehmer aus dem Silicon Valley, der Sie in seinen 80.000-Dollar-Action-Pods auf ein Unterwasserabenteuer, eine Weltraumreise oder eine Kampfmission mitnimmt; und ein Computerfreak aus New Jersey, der dich in ein Gyroskop schnallt, Stereo-Kopfhörer an deine Ohren hält, eine winzige Fernsehbrille vor deine Augen wickelt und dich dreht.

Und dann sind da noch Mel Burchman, sein Onkel Paul Birchman (der seinen Namen anders schreibt) und ihre Partnerin Irene Skolnick, die fünf Sportlands gebaut haben, zwölf auf dem Reißbrett haben und einen Börsengang planen.

Nach fast 20 Jahren als Zahnarzt in Pennsylvania praktiziert Burchman nur noch zwei Tage die Woche und spricht davon, seine Praxis aufzugeben, um Vollzeit bei Sportland zu arbeiten. Es ist sicher besser als Zähne ziehen.

Geburt eines Unternehmens

Das Gaithersburg Sportland befindet sich im zweiten Stock des Rio Center, einem blauen Gebäude, das aussieht, als ob es auf dem Kopf steht, weil die Oberseite breiter als die Unterseite ist. Es liegt an einem kleinen See neben einem neuen Marriott Hotel in einem Büropark an der Ausfahrt Shady Grove Road der I-270.

Oben im azurblauen Keil gibt es einen Fitnessclub; im Erdgeschoss ein Kino mit mehreren Leinwänden und ein halbes Dutzend Restaurants. Dazwischen, was ein kleines Einkaufszentrum sein sollte, um die Leute in angrenzenden Bürogebäuden zu bedienen, nur wurden die Gebäude nicht gebaut, weil der Immobilienmarkt zusammenbrach. Also strichen sie die Decke schwarz, legten Indoor-Outdoor-Teppich auf den Boden und machten daraus Sportland.

Im Inneren des Komplexes befinden sich eine Indoor-Minigolfanlage, zwei künstliche Kletterwände, mehrere Schlagkäfige mit Roboter-Pitching-Maschinen, zwei riesige Labyrinthe aus Kunststoff und Stahl zum Klettern für Kinder, eine Rollschuhbahn, eine Autoscooter-Arena, eine Klett- Sprungbereich, ein Billardsalon, eine Snackbar und eine tolle Auswahl an Videospielen, Flipperautomaten und anderen elektronischen Unterhaltungsgeräten.

Skolnick, Präsident von Sportland of Maryland, sagte, die Inspiration für das Geschäft kam eines Abends, als sie und der Immobilienentwickler Paul Birchman in Manhattan zum Abendessen ausgingen und über einen schicken neuen Billardsalon stolperten, in dem junge Profis Billard spielten.

'Wir wollten yuppifizierte Billardsalons machen', sagte sie, weil es keine Nachfrage nach den Wohnungen und Einkaufszentren gab, die Birchman gebaut hatte. Aber als sie die Idee von trendigen Vorstadt-Billardhallen verfolgten, wuchsen sie zu gehobenen Spielhallen und dann zu Familienunterhaltungszentren.

In einer Partnerschaft mit Birchman und seinem Neffen bauten sie 1989 ihr erstes Sportland in Elmsford, New York. Ein Jahr später eröffneten sie ein weiteres in Danbury, Connecticut, und ein weiteres Jahr später eines in Langhorne, Pennsylvania.

Da Skolnick einst im Distrikt gelebt hatte, wählten sie die Vororte von Washington für eine größere Expansion und eine neue Strategie.

Zunächst waren die drei Partner nur Entwickler. Sie bauten die Sportland-Komplexe, brachten sie zum Laufen und verkauften sie an Investoren. Von nun an werden sie diese entwickeln, besitzen und verwalten.

Auch die Wahl der Standorte ändert sich, sagte Burchman. Die ersten Einheiten sollten die großen Mengen an leerstehenden Einzelhandelsflächen in den Vororten der Ostküste nutzen und wurden in leerstehenden Einkaufszentren in Niedrigmietlagen platziert. Aber das Geschäft hat sich als so erfolgreich erwiesen, dass es für Gaithersburg und ein kürzlich eröffnetes Sportland in Middletown, New York, zu besseren Standorten aufsteigen konnte.

Anstatt einfach ein Unternehmen zu sein, das leeren Raum füllt, sagte Burchman, ist Sportland zu einem Anziehungspunkt geworden, zu einem Ziel – die Art von Geschäft, die Verkehr in ein Einkaufszentrum bringt und die Besitzer von Einkaufszentren zum Betteln bringt.

Zwei der drei geplanten Einheiten im Raum Washington sollen in Einkaufszentren entstehen, die dritte in einem freistehenden Gebäude. Zwei werden in Virginia sein, einer in Maryland – aber die Entwickler werden nicht sagen, wo.

Um den Markt in Washington zu erobern, haben Burchman und Skolnick die Firma Sportland of Maryland gegründet und ein Büro in Gaithersburg eingerichtet.

Ihr Ziel sind ein weiteres Dutzend Sportlands. »Wir werden drei oder vier im Jahr eröffnen«, sagte Burchman. 'Wir sprechen mit einem großen Einkaufszentrum über Standorte entlang der Ostküste.'

Die Einrichtung eines neuen Standorts kostet etwa 3 Millionen US-Dollar, da Videospiele mit zunehmender Raffinesse teurer werden. Die angesagten Spiele bieten heute einen „interaktiven Wettbewerb“ – so dass die Spieler gegeneinander antreten können.

Ein Namco Suzuka Motor Cross-Radrennspiel mit vier Fahrern, bei dem die Spieler auf großen Motorrädern sitzen und sie in die Kurven lehnen, 'kostet so viel wie mein Nissan 300ZX', sagte Burchman, der Betriebspartner der Firma.

Wie die meisten neuen Unternehmen hatte Sportland zunächst Schwierigkeiten, Kapital zu beschaffen. 'Aufgrund des Images von Spielhallen würden Banken nicht mit uns reden', sagte Burchman.

Neben der Verwendung ihrer eigenen Mittel gaben die drei Partner an, dass sie privat Geld von vermögenden Investoren gesammelt und schließlich eine Bank dazu gebracht haben, einen Teil der Finanzierung für ihre neuesten Einheiten bereitzustellen.

Um Bargeld für die weitere Expansion zu erhalten, hat Sportland mit einer Investmentbank über den Verkauf von Aktien an die Öffentlichkeit gesprochen und könnte innerhalb von 12 Monaten ein Angebot unterbreiten, sagte Burchman.

Eskalation der Mall-Kriege

Schnelles Wachstum ist nach Ansicht der Partner entscheidend, da andere Unternehmen mit stärkerer Kapitalausstattung in das Indoor-Entertainment-Geschäft einsteigen.

Die größte Bedrohung geht von Edison Brothers aus, die mit Schuhgeschäften wie Bakers, Leeds und Wild Pair sowie Bekleidungsketten wie J. Riggins, Jeans West, Oak Tree und Webster einen Jahresumsatz von 1,5 Milliarden US-Dollar erzielen.

Vor drei Jahren kaufte Edison eine Kette von Time Out-Videospielhallen von Sega Enterprises Ltd., der japanischen Videospielfirma. Es hat jetzt mehr als 130 Time Outs, darunter eine in der Springfield Mall, und seine neue Mall Entertainment Division experimentiert mit einem halben Dutzend anderer Konzepte.

'Ich denke, jedes Einkaufszentrum wird wahrscheinlich ein Unterhaltungsangebot haben', sagte Andy Halliday, Präsident der Mall Entertainment Division von Edison, voraus.

'Was in den nächsten Jahren passieren wird, ist, dass einige große Unternehmen - allen voran Sega - Mini-Themenparks mit fortschrittlicher Technologie für elektronische Unterhaltung anbieten werden', sagte er.

Die Waffe der Edison Brothers in den Mall-Kriegen wird das Starship Enterprise sein, das Mutterschiff von Millionen von 'Star Trek'-Fans.

Halliday sagte, nächstes Jahr werde ein Prototyp von Enterprise irgendwo in einem Einkaufszentrum landen – einem ausgewachsenen Themenpark in der Mall.

„Alles, was Sie sehen, hören und tun, wird so sein, als ob Sie sich im 24. Jahrhundert in einer Einrichtung der Sternenflotte befinden würden“, sagte er. Es wird wahrscheinlich keine einheitliche Formel für Unterhaltung in Einkaufszentren geben, sagte Halliday.

Alle Arten von Unterhaltungskomplexen könnten gedeihen, sagte er, weil die Komplexe 'nicht nur bei den Kunden beliebt sind, sondern auch bewiesen haben, dass sie den Anziehungsradius und die Aufenthaltsdauer von Zentren verlängern können'.

Hightech vs. Low-Tech

Starship Enterprise wird modernste Virtual-Reality-Techniken verwenden, aber Edison testet auch das Low-Tech-Ende des Geschäfts mit einer Kette von Mini-Vergnügungsparks in Einkaufszentren namens Exhilarama.

Diese haben Fahrgeschäfte im Karnevalsstil, darunter eine Indoor-Achterbahn für Erwachsene, Autoscooter, ein Laser-Tag-Spiel – bei dem Leute herumlaufen und sich mit Laserlicht erschießen – sowie eine große Video-Arkade.

High-Tech und Low-Tech erfordern unterschiedliche Möglichkeiten, Geld zu verdienen.

Hightech kostet viel – 6 bis 10 US-Dollar für ein paar Runden in einer Virtual-Reality-Rennsimulation und 20 bis 30 US-Dollar für eine Sitzung in einem elektronischen Themenpark. Low-Tech bringt genauso viel Geld ein, aber nach und nach.

Token haben in den meisten Videospielen Viertel ersetzt – wodurch die Notwendigkeit entfällt, Tonnen von Münzen zur Bank zu bringen – und die gängige Rate beträgt zwei Token pro Spiel, vier für einige Spiele.

Bei Sportland in Gaithersburg ist einer der Token-Automaten direkt mit einem Geldautomatennetzwerk verbunden. Die anderen nehmen Scheine und geben kein Wechselgeld.

'Sie könnten leicht 20 Dollar pro Person ausgeben', sagte Jeanette Frohnhoefer von North Potomac, die mit ihrem Ehemann Ray an einem Samstagabend ein paar Kinder durch das Chaos verfolgte.

Wie die meisten Eltern sagten sie, dass ihre Kinder sie nach einer Geburtstagsfeier nach Sportland gebracht hatten – eine von vielen Gruppenmarketing-Ideen, die sich Skolnick ausgedacht hatte.

„Die Kinder lieben es. Sie reden die ganze Zeit darüber“, nickte Ray, und 20 Dollar pro Kopf „könnten ziemlich schnell kommen“.

'Sehr schnell. Extrem“, stimmte Dawn Adams von Greenbelt zu. „Du könntest jedes bisschen von 30 Dollar einfach verschwenden, ohne es zu wissen. Ich habe hier drei Töchter und ich liebe es. Es bringt dein Adrenalin in die Höhe.'