logo

Warum die Ehe an der Spitze von Politico nicht zu retten war

Jim VandeHei wollte mehr Kontrolle. Robert Allbritton wollte mehr Kredit.

Tag für Tag, Monat für Monat wuchs der Antagonismus zwischen den beiden Männern. Es führte schließlich zum Auseinanderbrechen ihrer Bromance bei Politico, dem dynamischen New-Media-Emporkömmling, der die Regeln des politischen Journalismus neu schrieb.

Am Donnerstag,vier Tage vor dem offiziellen Beginn des Präsidentschaftswahlzyklus in Iowans,die Ehe zwischen Allbritton und VandeHei kam zu einer freundschaftlichen und im Nachhinein vielleicht unvermeidlichen Auflösung. In einer Entwicklung, die selbst Klatschmedien und politische Insider überraschte, kündigte VandeHei (44) an, dass er als CEO der in Arlington ansässigen Nachrichtenorganisation, die er vor neun Jahren mitgegründet hat, ausscheidet. Auch sein Starkolumnist und enger Freund Mike Allen und drei weitere Senior Manager werden gehen.

Wie bei den meisten Blowups war dieser laut mehreren Insidern lange am Kochen. VandeHei, ein willensstarker ehemaliger DNS-SO-Reporter, der seine Nachrichtenredaktion ermahnt mit Pattoneske Ansagen Er hatte vor drei Jahren überlegt, aufzuhören. Er überlegte jedoch noch einmal und rechnete damit, dass seine Abreise eine Operation, die immer noch zu wackelig war, um ohne ihn zu überleben, fatal untergraben würde.

VandeHei hatte damals möglicherweise Recht mit dem schwachen Status von Politico. Ungefähr zu dieser Zeit wurde ein leitender Angestellter von Bloomberg News, dem Medienunternehmen des ehemaligen New Yorker Bürgermeisters Michael R. Bloomberg, entsandt, um die finanziellen Renditen von Politico im Hinblick auf eine Investition oder ein mögliches Übernahmeangebot zu analysieren. Die Analyse, die auf öffentlich zugänglichen Daten basierte, zeigte, dass Politico finanziell nicht gut war und auch kein guter Partner für Bloomberg gewesen wäre, der jetzt ein wichtiger Wettbewerber ist, so eine beteiligte Person.

Obwohl er blieb, löste VandeHei seine Differenzen mit dem sanftmütigen Allbritton, 46, dem Herausgeber-Inhaber, der seine eigenen Ideen hatte, wie er die Marke Politico ausweiten konnte, nie bei. Ein strategischer Streitpunkt, so Vertraute: Allbritton konzipierte und verteidigte vor zwei Jahren die Expansion von Politico nach Europa, ein Projekt, das VandeHei als weltfremd kritisiert hatte und das über Politicos Kernstärke in der Berichterstattung über die US-Politik und die Politik in Washington hinausging. Allbritton stimmte auch eifrig der Einstellung von Susan Glasser zu, einer talentierten, aber polarisierenden Redakteurin, mit der VandeHei bei The Post zusammengearbeitet hatte, um die Erstellung von Politicos Magazin zu beaufsichtigen.

Allbritton, Sohn des verstorbenen Washingtoner Medien- und Bankbarons Joe L. Allbritton, hatte seine eigenen Gründe, VandeHei trotz enger beruflicher Bindungen und einer sich vertiefenden Freundschaft zwischen den Frauen der Männer überdrüssig zu werden. Medienberichte, die den Aufstieg von Politico dokumentieren, beschrieben regelmäßig die Mitbegründer der Veröffentlichung als VandeHei und John Harris, ein weiterer ehemaliger Post-Reporter, die Allbritton aus dem Bild spritzten.

Allbritton war jedoch gleichermaßen Vater des Unternehmens, sowohl als Finanzier als auch als kreativer Faktor. Die Versäumnisse seien privat gescheitert, sagte eine Person, die sowohl Allbritton als auch VandeHei gut kennt.

Trotz einer intimen Beziehung zwischen den beiden gab es Elemente der Konkurrenz, sagte diese Person. Sie stritten darüber, wer wichtige Managemententscheidungen treffen würde und wem einige der Ideen zugeschrieben wurden, die Politico geholfen haben, seinen Umsatz in den letzten vier Jahren zu verdoppeln, sagte diese Person. (Insider schätzen, dass Politico im vergangenen Jahr einen Umsatz von etwa 70 Millionen US-Dollar erzielt hat, aber sie wissen nicht, wie profitabel das Unternehmen ist.)

Seit dem Start von Politico im Jahr 2007 hat Allbritton zumindest eines unwiderruflich gemacht: Er gehörte ihm. VandeHei und Harris waren Angestellte, keine Partner oder Miteigentümer. Im Gegensatz zu anderen Medienunternehmern sind sie nicht an dem von ihnen gegründeten Unternehmen beteiligt und werden nur durch Gehalt und Prämien entschädigt. Die Leute sagen, Allbritton betrachtet Politico als sein geschäftliches Vermächtnis, von dem er hofft, dass es die Leistungen seines Vaters überschatten wird, darunter der Besitz der Riggs Bank, der alten Zeitung Washington Star und einer Reihe von Fernsehsendern, die Robert 2014 verkaufte.

Obwohl VandeHei und Harris für ihre Rolle bei der Gründung von Politico reichlich belohnt worden zu sein scheinen, haben sie Freunden erzählt, dass sie nicht annähernd den Reichtum erreichen werden, den Business Insider-Gründer Henry Blodgett oder die Huffington Post-Diva Arianna Huffington durch den Verkauf ihrer Start-up-Nachrichtenagenturen. Ohne Eigenkapital würde ein Verkauf von Politico (keiner ist in Betracht gezogen) Allbritton bereichern, nicht sie.

VandeHei hatte daher einen weiteren Anreiz zu gehen: von seinen eigenen Ideen zu profitieren, Hektik und Management-Know-how durch die Durchführung einer eigenen Show.

Chris Cillizza von The Fix blickt auf das Wachstum von Politico in den letzten neun Jahren zurück und spricht über die Zukunft der Organisation. (Peter Stevenson/Der DNS-SO)

VandeHei wird bei Politico bis nach den Wahlen im November bleiben, die ein unangenehmes 10-monatiges Interregnum hinterlassen werden, in dem er und seine Kohorten im Wesentlichen lahme Enten sein werden. Eine Person in der Veröffentlichung verglich die Vereinbarung mit entfremdeten Ehepartnern, die das gleiche Haus teilen, aber in getrennten Schlafzimmern schlafen.

Jim sei wie Steve Jobs ohne die Gemeinheit, sagte ein Journalist, der VandeHei und Allbritton seit Jahren kennt. Er hat so klare Ansichten darüber, wohin Medien und Wirtschaft gehen und wie man davon profitiert. Einige Leute haben es geliebt. Aber das verursachte offensichtliche Spannungen mit Robert. Es ging also nicht um Strategie oder Geld oder darum, ob man wachsen sollte – es war philosophisch. Es zwang Jim, Robert und dann andere, gründlich über ihre Zukunft nachzudenken.

Allbritton lehnte eine Stellungnahme ab. Sowohl er als auch VandeHei haben sich Ende letzter Woche gegenseitig unterstützende Erklärungen abgegeben. VandeHei spiegelt typischerweise seinen übertriebenen Mut wider: Unsere Kritiker haben jedes Jahr wie ein Uhrwerk über unseren Untergang geschrieben, hieß es. Dennoch wachsen wir jedes Jahr an Größe, Leistung und Umsatz wie am Schnürchen. Hier meine Vorhersage: Politico wird dieses Jahr wieder alle Uhren putzen – und immer wieder nach meinem Weggang.

Politico revolutionierte die politische Berichterstattung mit seinem redaktionellen Imperativ, das jeden Morgen gewinnen sollte, einer Ethik, die die Berichterstattung über Politik und Politik in eine Reihe von minutengenauen Mikro-Kugeln verwandelte. Die Veröffentlichung bewies, dass die Chronik von Politik als endloses Pferderennen ideal für den schnell zuckenden Stoffwechsel des Internets geeignet ist.

Das Genie von Politico ist, dass es erkannt hat, dass die großen Zeitungen wie die [New York] Times [und] The Post langsam ihre Routinen und ihr Tempo aufgeben würden, sagte Marcus Brauchli, Redakteur der Post von 2008 bis 2013, Die prägenden Jahre von Politico. Der Beweis ist, dass sie Recht hatten.

Harris, 52, sagt, er sei entschlossen, bei Politico zu bleiben. Mit einer entspannteren Persönlichkeit als der hartnäckige VandeHei vermied Harris einen Großteil der Aufruhr in der Chefetage der letzten 18 Monate, indem er nach Brüssel zog, wo er die Gründung des europäischen Ablegers von Politico beaufsichtigte. Die Veröffentlichung wurde letztes Jahr veröffentlicht und erreicht Berichten zufolge ihre finanziellen Ziele.

Der andere Hauptdarsteller in diesem Drama, Allen, der das beliebte Insider-Tippblatt Politico Playbook schreibt, wird nächstes Jahr VandeHei bei seinem neuen Projekt unterstützen. Die beiden Männer haben eine lange und sich gegenseitig unterstützende Beziehung, die fast 30 Jahre zurückreicht; der höfische Allen schreibt VandeHei oft den Rat und die Führung zu, die ihn zu einer Art Neuzeitlichen gemacht haben Walter Winchell von Washington.

Allens Verlust ist bedeutend; Abgesehen davon, dass er durch Playbook-Sponsorings jährlich Millioneneinnahmen erzielt, ist er der größte Markenname von Politico. Seine Starmacht stellt seine beiden Chefs in der Nachrichtenredaktion und sicherlich die des unauffälligen Allbritton in den Schatten.

Weder Allen noch VandeHei haben öffentlich erklärt, was er als nächstes zu tun beabsichtigt; VandeHei sagt, er wisse es nicht wirklich. Sie haben sich geschworen, nicht direkt mit ihrem ehemaligen Geschäft zu konkurrieren.

Die anderen Delegierten – Chief Operating Officer Kim Kingsley, Chief Revenue Officer Roy Schwartz und Digitalspezialistin Danielle Jones – wurden laut Vertrauten der Auseinandersetzungen zwischen VandeHei und Allbritton überdrüssig und sahen VandeHeis Abdankung als einen zufälligen Punkt, um von Bord zu gehen. Kingsley und Jones werden sich VandeHei und Allen zufolge im nächsten Jahr wahrscheinlich nicht bei ihrer neuen Operation anschließen, so die Leute, die mit ihren Plänen vertraut sind, obwohl Schwartz angedeutet hat, dass er dies tun wird.

Ob der Massenausstieg die Flugbahn von Politico schmälern wird, ist mutmaßlich, aber zumindest von außen scheint die Grundlage derzeit sicher. Die privat geführte Organisation beschäftigte Ende 2015 knapp 500 Mitarbeiter, darunter 300 Journalisten. Allein im vergangenen Jahr hat es 150 Stellen hinzugefügt und in die Landeshauptstädte und auf einen neuen Kontinent expandiert. Es prahlt damit, dass es bald die größte politische Nachrichtenaktion der Welt sein wird.