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WILLIAM FARLEY HÄNDLER ERTRINKT IN SCHULD

Unten in West Point, Georgia, fragen sich die Bürger, was mit Bill Farley passiert ist, der ihre Straßen auf und ab stolzierte, ihre Hände pumpte und sie davon überzeugte, dass er über West Point-Pepperell Inc. wachen würde, den Stolz und die Freude der Gemeinde .

'Wenn er in die Stadt kommt, werden die Frauen über ihn ohnmächtig', sagte Terrell Whaley, Manager des WCJM-Radios in West Point, wo er seit 30 Jahren Stadtnachrichten über die Luftwege und über die Weinrebe verbreitet. 'Man sagt, er sieht aus wie ein Filmstar.'

Aber jetzt, ein Jahr nachdem der Chicagoer Industrielle William F. Farley die Kontrolle über den lokalen Textilhersteller übernommen hat, ertrinkt sein komplexes Firmennetzwerk in Schulden. Farley konnte seine Übernahme von Pepperell immer noch nicht abschließen, und sein Stern verblasst in den Städten Georgia und Alabama, die um eine Ansammlung von Pepperell-Mühlen herum entstanden sind.

Die Leute in West Point sehen heutzutage nicht viel von Farley, und wenn er bei Pepperell vorbeischaut, brodelt die Gerüchteküche. Whaley sagte, Farley sei letzte Woche im örtlichen Walmart gesichtet worden. Ein Käufer stürzte auf ihn zu, schüttelte ihm die Hand und bat ihn um einen Job. Während die Geschichte durch die Stadt geht, sagte Farley lachend: 'Vielleicht brauche ich bald einen.'

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Whaley nennt Farleys Notlage 'bei Alligatoren bis zum Hintern zu sein'. Andere betrachten Farleys missliche Lage als Symbol für die finanziellen Exzesse der 1980er Jahre, die in diesem Jahr mit dem Zusammenbruch des Junk-Bond-Vermarkters Drexel Burnham Lambert Inc., dem Architekten mehrerer großer Farley-Deals, ein schnelles Ende fanden.

Angefangen mit einer Anzahlung von 25.000 US-Dollar im Jahr 1976 wurde Farley zu einem der strahlenden Stars der Übernahmewelle des letzten Jahrzehnts und baute ein Sammelsurium von Unternehmen auf, zu denen der Unterwäschehersteller Fruit of the Loom Inc. und Hersteller von Autobatterien und -befestigungen sowie Automobildruckguss gehörten .

'Farley ist ein Zeitgeschöpf', sagte James Grant, Herausgeber von Grants Interest Rate Observer, einer Finanzpublikation, die dem Pepperell-Deal schon früh skeptisch gegenüberstand. 'Als Spitzenschuldner war er ein Beispiel für den Boom und er ist ein Beispiel für den Niedergang.'

Jetzt, mit 47, ist Farley fast alles auf dem Spiel, was ihm wichtig ist: seine Mehrheitsbeteiligung an Fruit of the Loom, seine Beziehung zu Kreditgebern und Investoren und seinen Ruf in der Öffentlichkeit, von dem er einst hoffte, dass er ihn ins Weiße Haus tragen würde.

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„Hier unten im Süden haben wir Situationen mit hoher Hebelwirkung noch nie verstanden“, sagte Scott Huguley, Präsident der First National Bank in der Innenstadt von West Point. 'Es ist nicht in unserem allgemeinen Geschäftsgang.'

Nicht so bei Farley. Schulden waren für ihn eine Lebenseinstellung, lange bevor Leveraged Buyouts und Asset-Verkäufe die Möglichkeit wurden, große Geschäfte zu machen.

Seine erste Übernahme vor 14 Jahren erfolgte hauptsächlich mit geliehenem Geld, aber sein größter Einbruch kam mit seiner feindlichen Übernahme von Pepperell, dem größten börsennotierten Textilunternehmen des Landes, im Wert von 2,5 Milliarden US-Dollar. Er rüttelte die Einheimischen im vergangenen Jahr auf, als er den Vorsitzenden von Pepperell, Joseph Lanier Jr., verdrängte, dessen paternalistische Familie das Unternehmen seit Generationen leitete.

Farley war zur Zeit der Zweifler verächtlich und sagte einer Einrichtungspublikation: „Ich denke, eines der Dinge, die sie verwirrt, ist, wie ich mit all diesen Schulden modernisieren und expandieren werde. Ich denke, das verwirrt die Leute jenseits ihrer Komfortzone. Aber schauen Sie sich doch einmal Fruit an.'

Jetzt befindet sich Farley mitten in Verhandlungen mit Banken und Anleihegläubigern, denen eine Farley-Tochtergesellschaft 1,5 Milliarden US-Dollar schuldet, die das Textilunternehmen übernehmen soll. Pepperell selbst trägt eine erhebliche Schuldenlast durch die Übernahme von J.P. Stevens & Co., obwohl sie laut Finanzanalysten nicht durch Farleys andere Probleme beeinträchtigt wird.

Farley muss auch die Übernahme von Pepperell abschließen, um die Barmittel des Unternehmens zu nutzen, um Kredit- und Zinszahlungen zu leisten. Die Kosten für den Kauf der restlichen 5 Prozent des Unternehmens zu 58 US-Dollar pro Aktie – der Preis, den Farley für den Rest des Unternehmens bezahlt hat – belaufen sich auf 83 Millionen US-Dollar.

Farley war auf Drexel angewiesen, um genügend Geld für den Abschluss der Übernahme zu beschaffen, aber der Zusammenbruch von Drexel und des Junk-Bond-Marktes überholte diesen Plan. Auch der Verkauf von Teilen von Pepperell ist nicht wie geplant verlaufen.

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Letztlich werden Banken und Anleihegläubiger über Farleys Schicksal entscheiden. Zu den Möglichkeiten gehören eine Insolvenz oder eine Restrukturierung, die eine stark eingeschränkte Rolle für ihn bei Pepperell beinhalten könnte. Eine andere ist, dass er einen Teil seiner Beteiligung an Fruit of the Loom verkaufen müsste.

Ein Plan, den Farley angeblich aufgelegt hat, sieht vor, dass Inhaber bestimmter Anleihen und Vorzugsaktien eine 65-prozentige Beteiligung an einem neuen Unternehmen namens West Point Holdings im Austausch gegen aufgeschobene und niedrigere Zinszahlungen übernehmen.

Eine Sprecherin von Kidder Peabody & Co., der Firma, die Anleihegläubiger mit ihrer Vertretung beauftragt haben, äußerte sich nicht zu den Verhandlungen. George Fasel, ein Sprecher von Bankers Trust Co., einer der Banken, die am Darlehensende der Transaktion beteiligt waren, sagte: 'Die Banken, Anleihegläubiger und Farley-Leute kauen darauf herum.'

Einige Analysten glauben, dass Farleys optimistische Natur und seine Risikobereitschaft ihn möglicherweise auf diesen Weg geführt haben. Andere gehen davon aus, dass sein Ego das Beste aus ihm und sein besseres unternehmerisches Urteilsvermögen gemacht hat, was ihn dazu veranlasst, den Markt für den Verkauf von Stücken von Pepperell zu überschätzen, den Zusammenbruch des Junk-Bond-Marktes nicht vorherzusehen und für das Unternehmen zu viel zu bezahlen.

»Farley ist anders als du und ich«, sagte Grant. »Er ist ein Mann, der sich mit einer ansehnlichen Anzahl von Millionen Dollar nicht begnügt. Das macht ihn anders und etwas ansprechender. Er hat versucht, etwas zu bauen.'

'Vielleicht zu glauben, er könnte zu viel tun, ist sein tragischer Fehler', sagte Angela Uttaro, Analystin bei Standard & Poor's Corp.

Aber enge Freunde und Mitarbeiter von Farley unterschätzen nicht seine Fähigkeit, ein Kaninchen aus dem Hut zu ziehen. Wegen seines beträchtlichen Charmes hatte er schon immer eine große Anfeuerungsabteilung. Diejenigen, die ihn in Aktion gesehen haben, beschreiben ihn am häufigsten als klug, aggressiv, charismatisch und überzeugend, wenn es darum geht, seinen Willen durchzusetzen.

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„Dieser Typ fährt mit 100 Meilen pro Stunde“, sagte ein ehemaliger Geschäftsfreund. »Ich würde ihn nicht auszählen. Und wenn er in diesem Fall ausgeknockt wird, wird er in einem Monat wieder im Ring sein.'

Diejenigen, die ihn kannten, als er Stipendiat und Sportler am Bowdoin College in Maine war, um Regierung zu studieren, haben ebenfalls Vertrauen in ihn.

'Wenn er Billy kennt, wird er daraus hervorgehen', sagte sein Football-Trainer bei Bowdoin, Sid Watson. »Es scheint ihn nicht zu betreffen. Er kann sich 600 Millionen Dollar leihen und nachts noch schlafen.'

Schweres, aber unbeschwertes Ausleihen ist eine Fähigkeit, die sich Farley schon früh angeeignet hat. Als Sohn eines Postboten von Pawtucket, R.I., träumte Farley davon, als junger Mann reich zu werden, und setzte sich selbst harte Ziele.

„Es war von Anfang an klar, dass Bill eine Vision davon hatte, wo er in Zukunft sein wollte – weit mehr als andere Leute“, sagte Ilan Kaufthal, der zu Beginn seiner Karriere mit Farley zusammengearbeitet hat und jetzt Geschäftsführer von . ist Fusionen und Übernahmen bei Wertheim Schroder & Co., einer Investmentbank. 'Er hatte eine längere Vorstellung davon, was er sein wollte.'

Nachdem Farley die Boston College Law School abgeschlossen hatte und sich auf den Weg machte, Enzyklopädien von Tür zu Tür zu verkaufen, wurde seine Lust auf Geschäfte geweckt, als er für die Abteilung für Fusionen und Übernahmen von NL Industries in New York arbeitete. Bald darauf ging er zu Lehman Brothers in Chicago, wo er seine erste Firma, Anaheim Citrus, von seinem alten Arbeitgeber für 1,7 Millionen Dollar kaufte. Er steckte 25.000 Dollar ein und lieh sich den Rest, der erste Hinweis darauf, dass er mit extrem hohen Schulden-Eigenkapital-Verhältnissen leben konnte.

Nach einem Beinahe-Konkurs mit Baumfolder Inc. und dem gescheiterten Kauf von Condec, einem kleinen Rüstungsunternehmen, wurde Farley schließlich ein Akteur mit der Übernahme von Northwest Industries, einem in Chicago ansässigen Mischkonzern, dem Fruit of the Loom gehörte.

Farley konzentrierte sich auf Skivvies und machte Fruit of the Loom zu einem führenden Hersteller von Unterwäsche und Sportbekleidung. Er investierte stark in die Werke und das Marketing des Unternehmens. Er steigerte Umsatz, Beschäftigung und Gewinn und hielt die Erfolgsgeschichte als Beweis dafür, dass dies auch für das bereits prosperierende Unternehmen Pepperell möglich war.

Er lernte das Rampenlicht zu lieben. Er trat in den Werbespots von Fruit of the Loom auf und zeigte seinen durchtrainierten Körper. Er investierte Millionen in Anzeigen, die Qualität und amerikanische Wettbewerbsfähigkeit betonten. Er sprach mit der gesetzgebenden Körperschaft von Georgia, nachdem er den Pepperell-Deal eingesackt hatte und vom Bürgermeister von West Point in der Stadt besetzt wurde.

Er sprach mit jedem, der zuhörte, entwickelte eine Vorliebe für die schönen Dinge des Lebens wie Ferienhäuser und Firmenjets und predigte seinen Mitarbeitern Wellness, die in den von Farley eingerichteten Sportanlagen Eisen pumpen oder beim Mittagessen ein paar Runden drehen konnten seine Pflanzen.

Die Bewohner von West Point erfuhren schnell, dass Farley bei seiner Ernährung wählerisch ist und auf seine Taille achtet. Während eines Zwischenstopps im örtlichen Frozen-Joghurt-Laden weigerte er sich, einen Milchshake mit Vollmilch zubereiten zu lassen. Er schickte seinen Chauffeur zum nahegelegenen Winn-Dixie-Supermarkt, um Magermilch für den Shake zu kaufen.

Jetzt hat sich über Farley eine Totenstille gelegt.

Interviews wurden abgebrochen, die Telefonistin des Unternehmens überwacht Anrufe für ihn, und die PR-Abteilung antwortet nicht. Weder Firmenvertreter noch Farley würden sich zu diesem Artikel äußern.

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Farley, immer als Mann mit politischen Ambitionen bekannt, hat letzte Woche sein Büro in Washington geschlossen. Sein langjähriger Loyalist und rechte Hand, Jack Albertine, trat aus dem Unternehmen zurück, um mit seinem Bruder James und einem anderen ehemaligen Geschäftspartner eine eigene Beratungsfirma zu gründen.

Finanzanalysten, die Farleys Bilanzen genau unter die Lupe genommen haben, sind der Meinung, dass ein Konkurs vermieden werden kann und dass er möglicherweise sogar die Schlüssel zum Geschäft besitzt, wie eine Quelle aus der Finanzwelt von Chicago feststellte. Ein Konkurs wäre für alle teuer und würde für die am Pepperell-Deal beteiligten Banken und Anleihegläubiger zu einem großen Verlierer.

Wie auch immer die Umstrukturierung aussehen mag, fast alle sind sich einig, dass Farley bereit sein wird, große Rückschläge und Zugeständnisse zu machen. Standard & Poor's Uttaro sagte: 'Er muss ein paar Wunder kaufen.'