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Woodrow Wilsons Name ist schon einmal gekommen und gegangen

Am 5. Oktober 2011 wird in Prag eine Statue des US-Präsidenten Woodrow Wilson enthüllt. (Petr David Josek/AP)

VonLarry Wolff Larry Wolff ist Silver Professor of History an der New York University, Direktor des NYU Center for European and Mediterranean Studies und Autor des Buches 'Inventing Eastern Europe'. 3. Dezember 2015 VonLarry Wolff Larry Wolff ist Silver Professor of History an der New York University, Direktor des NYU Center for European and Mediterranean Studies und Autor des Buches 'Inventing Eastern Europe'. 3. Dezember 2015

1919 – nach dem Ende des Ersten Weltkriegs, der Abschaffung der Habsburgermonarchie und der Unabhängigkeit des neuen Staates Tschechoslowakei – wurde der früher nach dem Habsburger Kaiser Franz Joseph benannte Prager Bahnhof nach US-Präsident Woodrow Wilson umbenannt. Und so blieb es, bis die Nazis Prag besetzten. Sie entfernten Wilsons Namen von der Station und zerstörten eine riesige Bronzestatue von ihm mit der Aufschrift: Die Welt muss für die Demokratie sicher gemacht werden. In der Nachkriegszeit war der Bahnhof einfach als Prager Hauptbahnhof bekannt. Aber nach dem Zusammenbruch des kommunistischen Regimes in der Samtenen Revolution von 1989 wurde Wilsons Name wiederhergestellt und 2011 eine neue Statue von ihm enthüllt.

Mit anderen Worten, obwohl die Debatte über Wilson auf US-College-Campus neu explodiert ist – insbesondere in Princeton, wo Studenten den ehemaligen Präsidenten ihrer Schule als rassistisch denunzieren und verlangt, dass sein Name entfernt wird von der Woodrow Wilson School of Public and International Affairs – der Name von Amerikas 28NSPräsident ist seit fast einem Jahrhundert Teil eines umstrittenen Zyklus der Benennung und Umbenennung.

Die Demonstranten in Princeton weisen auf Wilsons regressive Haltung zur Aufhebung der Rassentrennung hin. 1909 hielt er einen schwarzen Studenten davon ab, sich an der Schule zu bewerben, und sagte, es sei für einen Farbigen überhaupt nicht ratsam, Princeton zu betreten. Und 1918 sagte er afroamerikanischen Führern, die ins Weiße Haus kamen, um Jim Crow zu denunzieren: Wir müssen alle geduldig miteinander sein. Die menschliche Natur macht keine Riesenschritte in einer einzigen Generation.

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Doch Wilson war ungeduldig, die dauerhafte Umgestaltung Europas auf einmal herbeizuführen. In Anspielung auf den amerikanischen Bürgerkrieg erklärte er den Ersten Weltkrieg als einen Krieg der Emanzipation – der Emanzipation von der Bedrohung und dem Versuch der Beherrschung egoistischer Gruppen autokratischer Herrscher. Seine 14 Punkte vom Januar 1918 schlugen ein unabhängiges Polen und Autonomie für die Völker des habsburgischen Österreich-Ungarns vor. (Er diskutierte mit seinen Beratern, ob die gesamte Habsburgermonarchie einfach verschwinden sollte, um neuen Nationalstaaten Platz zu machen.) Am Ende des Krieges wurde die von ihm geförderte Selbstbestimmung durch die Pariser Friedensverträge bestätigt, in denen er so einflussreich war Teil.

Trotzdem galt er in Osteuropa als Held. Während des Krieges erhielt er von Prinz Alexander von Serbien herzlichen Dank dafür, dass er die Rechte kleiner Nationen in einer Welt der Großmächte unterstützte. Er wurde vom polnischen Pianisten und Staatsmann Ignacy Paderewski begrüßt: Sie sind der Ziehvater eines herrschaftlosen Landes. Sie sind Polens inspirierter Beschützer. Viele Monate lang war die Schreibweise Ihres Namens der einzige Trost und die einzige Freude einer hungernden Nation. Und Tomas Masaryk, der der erste Präsident der Tschechoslowakei werden sollte, schrieb an Wilson: Ihr Name, Herr Präsident, wie Sie zweifellos gelesen haben, wird in den Straßen Prags offen bejubelt – unsere Nation wird Ihnen und dem Volk für immer dankbar sein aus den Vereinigten Staaten.

Historische Reputationen sind jedoch ständig im Fluss und Helden können im Laufe der Zeit anders aussehen. Wenn die Namen von Staatsmännern auf der Landkarte platziert werden, besteht immer die Möglichkeit der Umbenennung, da sich historische Urteile verschieben oder sich das politische Rad dreht. Und tatsächlich würden viele der Statuen, Parks, Straßen und Plätze, die Wilson zu Ehren benannt wurden, in den kommenden Jahrzehnten umgetauft werden. Die kurz Wilsonovo Mesto (Wilson City) genannte Stadt wurde Bratislava, als sie in die Tschechoslowakei eingegliedert wurde. In Warschau wurde der öffentliche Platz Plac Wilsona während der kommunistischen Zeit Polens nach der revolutionären Pariser Kommune umbenannt; heute ist es wieder der Plac Wilsona. Der dänisch-amerikanische Bildhauer Gutzon Borglum, der das Präsidentendenkmal am Mount Rushmore schuf, schuf in den 1930er Jahren auch ein Woodrow-Wilson-Denkmal für den Wilson Park in Posen, Polen – aber es wurde während der Nazi-Besatzung zerstört. In Zagreb, Kroatien, wurde der Universitätsplatz 1919 in Woodrow Wilson Square umbenannt, um seine Rolle bei der Gründung Jugoslawiens zu feiern, aber er wurde, wie vorhersehbar, nach dem Zweiten Weltkrieg in Tito umbenannt. Nun wird im postkommunistischen Kroatien darüber debattiert, ob auch Titos Name fallen gelassen werden soll. Wilsons Name bleibt auf dem Prager Bahnhof bestehen, aber die Tschechoslowakei (wie Jugoslawien) existiert nicht mehr. Wilson selbst hat nicht lange genug gelebt, um den Zusammenbruch der fehlerhaften Friedensregelung von 1918 in der nächsten Generation mitzuerleben.

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Die Benennung und Umbenennung als Reaktion auf sich ändernde politische Umstände war im letzten Jahrhundert üblich. Es sollte jedoch daran erinnert werden, dass wenn Nationen Städte umbenennen und Städte Bahnhöfe umbenennen, dies oft in der Hoffnung geschieht, dass die Öffentlichkeit den alten Namen und seine Assoziationen vergisst. Die Universitäten haben eine größere Verpflichtung, sich an die Geschichte in all ihrer Komplexität zu erinnern. Sowohl die Benennung als auch die Umbenennung können ziemlich stumpfe Instrumente sein, um zu versuchen, umstrittene Hinterlassenschaften aufzuarbeiten.

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